Zwergplanet Ceres getarnt durch Asteroidenstaub

Der Zwergplanet Ceres ist in eine Schicht aus Asteroidenstaub getaucht, die seine wahre Oberflächenzusammensetzung verschleiert, wie eine neue Studie nahelegt.

Daten, die von bodengestützten Teleskopen und der Raumsonde Dawn der NASA gewonnen wurden, die seit fast zwei Jahren Ceres umkreist, deuten darauf hin, dass die Oberfläche des Zwergplaneten viele wasserhaltige Mineralien wie Karbonate und Tone beherbergt.

Aber das war nicht genau das, was Astronomen sahen, als sie Ceres mit dem Stratosphären-Observatorium der NASA für Infrarot-Astronomie (SOFIA) untersuchten, einem modifizierten Boeing 747-Jet, der ein 100 Zoll breites (2,5 Meter) Teleskop trägt. [Tolle Fotos von Zwergplaneten Ceres]

"Wir finden, dass die äußeren Mikrometer der Oberfläche teilweise mit trockenen Partikeln bedeckt sind", sagte Co-Autor Franck Marchis, ein ranghoher planetarischer Astronom am SETI-Institut (Search for Extraterrestrial Intelligence) in Mountain View, Kalifornien, in einer Erklärung . "Aber sie kommen nicht von Ceres selbst. Sie sind Trümmer von Asteroideneinschlägen, die wahrscheinlich vor Millionen von Jahren auftraten."

Diese "interplanetaren Staubpartikel", die oft als Meteore auftreffen, wenn sie auf die Erdatmosphäre treffen, reichern sich bekanntermaßen auf den Oberflächen kleinerer Asteroiden im Weltraum an, so die Forscher. Und es scheint, dass sie auch auf dem 590 Meilen breiten (950 Kilometer) Ceres aufbauen, dem größten Objekt im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter.

"Diese Studie löst eine lange Frage darüber, ob Asteroid-Oberflächenmaterial genau die intrinsische Zusammensetzung des Asteroiden widerspiegelt", sagte Studienleiter Pierre Vernazza, ein Forscher des Laboratoire d'Astrophysique de Marseille (LAM-CNRS / AMU) gleiche Aussage.

"Unsere Ergebnisse zeigen, dass durch die Ausdehnung der Beobachtungen auf das mittlere Infrarot die Zusammensetzung des Asteroiden trotz der Verunreinigung von bis zu 20 Prozent des Materials von anderswo identifizierbar bleibt", fügte Vernazza hinzu.

Die neuen Ceres-Beobachtungen sind nicht der einzige Beweis dafür, dass die Oberflächen großer kosmischer Körper durch Fremdkörper beeinflusst werden können. Zum Beispiel entdeckte die NASA-Sonde New Horizons eine rötliche Kappe auf Plutos größtem Mond Charon während des epischen Vorbeiflugs des Zwergplaneten im Juli 2015. Neue Horizons-Teammitglieder denken, dass diese Kappe gebildet wurde, nachdem Methan, das einst in Plutos Atmosphäre wirbelte, gefangen wurde Charons Pole und wurde dann energiereicher Strahlung ausgesetzt.

Die Mission im Wert von 467 Millionen Dollar begann im September 2007. Die Sonde umkreiste Vesta, den zweitgrößten Bewohner des Asteroidengürtels, von Juli 2011 bis September 2012, als sie nach Ceres aufbrach. Dawn erreichte Ceres im März 2015 und studiert seither den Zwergplaneten aus dem Orbit.

Die neue Studie wurde letzte Woche im Astronomical Journal veröffentlicht.