Weihnachtsbeleuchtung: Vergessene Winterkonstellationen jetzt sichtbar in der Nacht

Während Feiertagsdekorationen in dieser Saison überall auf den Häusern von Leuten knallen, sind sie nicht die einzige glitzernde Brille, die zu sehen ist: Für die ultimativen Weihnachtslichter muss man nur nach oben schauen, wo einige Konstellationen in klaren Nächten zu blenden versprechen.

Diese Himmelskarte von Dezember 2010 zeigt eine Ansicht einiger Konstellationen, die im Winter in der nördlichen Hemisphäre sichtbar sind.

Heutzutage sind Straßen, Häuser und Geschäfte mit immergrünen Pflanzen geschmückt und in hellen Lichtern angeordnet. Als Kind, das in der Bronx in der Throggs Neck aufwächst, kann ich mich lebhaft an ein bestimmtes Haus in unserer Nachbarschaft erinnern.

Jedes Jahr wurde es in ein funkelndes Winterwunderland mit Dutzenden von schillernden festlichen Displays verwandelt. Der gesamte vordere Rasen wurde in eine wahre Galaxie von Lichtern verwandelt. So spektakulär war diese Darstellung, dass Menschen von weit her kamen, nur um zu sehen, was einfach als "The House" bekannt wurde.

Aber immer, wenn ich an dieser Szene vorbeiging, schaute ich nicht so sehr auf das Haus, wie ich es in einigen anderen Häusern tat, die es sofort auf beiden Seiten flankierten. Ich habe mich immer für sie geärgert, weil sie, während sie mit ihren eigenen schönen Feiertagsdekorationen geschmückt waren, niemandem die Kopf-Wendung-Reihe von The House anpassen konnte.

Meine Kindheitserinnerung kann auch als perfekte Analogie zum heutigen Abendhimmel dienen - denn auch zu dieser festlichen Jahreszeit scheint die Natur den Himmel mit hellen Sternen zu dekorieren.

Und wenn es eine Konstellation gibt, die als himmlische Version des Hauses dienen könnte, dann ist es Orion, der mächtige Jäger - eine der berühmtesten Konstellationen im Winterhimmel der nördlichen Hemisphäre. In der Tat wird die Aufmerksamkeit aller sofort auf Orion mit seinem Gefolge aus hellen Sternen, seinem berühmten Drei-Sterne-Gürtel und dem großen Gasnebel (M42) gelenkt, der bekanntermaßen ein Sterneninkubator für neue Sterne ist.

Und all diese spektakulären Attraktionen ziehen oft die Aufmerksamkeit von einigen der interessanten, wenn auch schwächeren Sternenmuster, die sich zufällig in Orions unmittelbarer Nähe befinden. Nicht notwendigerweise unpassend (wie in der Geschichte von Rudolph, dem rotnasigen Rentier), aber nach Bezugnahme auf so große und bunte Konstellationen wie Orion scheint es nur gerecht zu sein, einige von denen in der Nähe hervorzuheben, die nicht leicht auffallen. [Top 10 Winterhimmelziele]

Der springende Hase

Etwas südlich von Orion befindet sich eine Gruppe von schwachen Sternen, die in Form einer Fliege angeordnet zu sein scheinen: Lepus, der Hase. Es ist weit entfernt von Corvus, der Krähe, oder Aquila, dem Adler, die beide als Hasenfresser gelten.

Eine Reihe früher Völker verbanden den Hasen mit dem Mond. Für die Araber jedoch stellten die vier hellsten Sterne von Lepus, die in einem groben Rechteck angeordnet waren, vier Kamele dar, die ihren Durst löschten. Laut dem Star-Namen-Experten George A. Davis Jr. bedeutet der Name eines dieser Sterne, Nihal, genau das.

Lepus 'hellster Stern heißt Arneb, ein älterer, sterbender Stern, der möglicherweise bereits eine Super-Giant-Phase durchlaufen hat und sich nun in den letzten Phasen der Sternentwicklung zusammenzieht und sich vielleicht noch in die Überriesen-Phase ausdehnt. Mit einer Masse, die etwa 10 Mal so groß ist wie die der Sonne, wird erwartet, dass es sein Leben als heißer weißer Zwerg beendet, obwohl es, falls es schwerer ist als erwartet, in einer spektakulären Sternexplosion enden könnte, die als Supernova bekannt ist.

Gamma Leporis ist ein komfortabler Doppelstern in einem kleinen Teleskop. Ungefähr zwei Größen trennen ihre Helligkeit. Stellen Sie Ihr Instrument leicht außer Fokus, um das Licht auf die Konen Ihrer Netzhaut zu verteilen, um die Farben des Paares zu erkennen. Farbwahrnehmung, wie Schönheit, ist im Auge des Betrachters und erklärt somit verschiedene Beschreibungen: Die meisten werden sagen, die Sterne sehen "gelb und granatfarben" oder "gelb und orange" aus.

Sehr wenige Sterne werden jemals grün genannt, aber einige Beobachter sehen einen von ihnen als ein bisschen grasig. Basierend auf seinen stellaren Eigenschaften und der Entfernung von der Erde, wird Gamma Leporis als ein Ziel mit hoher Priorität für die NASA Terrestrial Planet Finder Mission betrachtet, ein vorgeschlagenes Teleskop zur Suche nach außerirdischen Planeten außerhalb des Sonnensystems.

Ein interessanter variabler Stern ist mit R bezeichnet. Er wird oft in der gleichen Klasse wie Mira Ceti, dem sogenannten Wonderful Star, platziert, da er eine unregelmäßige Periode von ungefähr 432 Tagen hat. Der Astronom J. R. Hind aus London bemerkte es im Oktober 1845 und beschrieb es als "ähnlich einem Blutstropfen auf dem Hintergrund des Himmels".

Noahs Taube

Unterhalb von Lepus finden wir Columba, ein Sternenmuster, das nicht zu den ursprünglichen 48 Konstellationen gehört, die normalerweise den Alten zugeschrieben werden. Sein Ursprung ist unsicher, aber in den meisten älteren Sternatlanten erscheint es als eine Taube, die einen Ölzweig in seinem Schnabel hält. Columba stellt die Taube dar, die Noah nach der Sintflut ausgesandt hat, um nach Land zu suchen, daher der ursprüngliche lateinische Name "Columba Noachii".

Die Taube fliegt unter Lepus und innerhalb ihrer Grenzen ist der Ort, von dem aus die Sonne sich bewegt, der "Antapex des Sonnengangs". 1718 stellte Sir Edmond Halley fest, dass die Sterne nicht fixiert waren, sondern sich über den Himmel bewegten, was wir ihre Eigenbewegung nennen. In unserem Winterhimmel führt der Weg der Sonne im Weltraum uns mit etwa 12,5 Meilen pro Sekunde in Bezug auf andere Sterne in der Nähe von Columba weg.

Jason's Barge ... oder Noahs Arche?

Es kann auch möglich sein, einige der nördlichen Sterne der heute verstorbenen Konstellation Argo Navis auszuwählen. In der Mythologie war dies das Schiff, das Jason bei seiner Suche nach dem Goldenen Vlies benutzte. Diese sehr große Sterngruppe liegt meist unter unserem südlichen Horizont, aber einige der höheren Strukturen des Schiffes ragen über unseren südlichen Horizont hinaus.

Tatsächlich befindet sich der große Stern Canopus in Carina (dem Schiffskiel) fast direkt südlich von Sirius.Zweit in Pracht nur Sirius selbst, ist es in einer Entfernung von 310 Lichtjahren von uns entfernt.

Seite an Seite aufgestellt, erschien Canopus 575 mal so hell wie Sirius; auf Augenhöhe würde es sogar unsere eigene Sonne mehr als zwölftausend Mal überstrahlen. Dies ist eine mächtige Sonne, die derzeit in der Nacht nach Mitternacht nahe dem südlichen Horizont funkelt für diejenigen, die in der unteren Hälfte der angrenzenden Vereinigten Staaten leben.

Drei schwache Sterne östlich von Puppis bilden Pyxis, den Kompass, der auch T Pyxidis enthält, einen kataklysmischen veränderlichen Stern, der auch als wiederkehrende Nova bezeichnet wird. Bei fünf Gelegenheiten (1890, 1902, 1920, 1944 und 1967) hellte sich dieser Stern dramatisch auf; Astronomen halten es für längst überfällig, wieder "Pop" zu machen.

Unterhalb von Pyxis ist Vela das Segel, dessen hellster Stern Suhail ein prächtiger Doppelstern ist, der in einem guten Fernglas auflösbar ist - leider ist er in unserem Himmel extrem niedrig. Der Primary gehört zu einer speziellen Klasse namens "Wolf-Rayet" -Sterne. Es ist ein extrem heißer und riesiger leuchtender Stern, ungefähr 3.900 Mal heller als die Sonne und 520 Lichtjahre entfernt.

Das Große Schiff Argo wurde manchmal mit Noahs Arche in Verbindung gebracht, was eigentlich mit Columba in der Nähe Sinn macht, was darauf hindeutet, dass es tatsächlich die Taube Noahs ist!

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.