Erster Weltraumtourist: Wie ein US-MillionÀr ein Ticket zum Orbit gekauft hat

Diese Geschichte ist Teil einer ProfoundSpace.org-Serie, die ein Jahrzehnt des Weltraumtourismus kennzeichnet. Coming tomorrow: Die Zukunft des Weltraumtourismus und seine Auswirkungen auf die Weltraumforschung.

Wenn die Ära der kommerziellen Raumfahrt ihren Geburtstag hat, ist es der 28. April 2001.

An diesem Tag wurde der amerikanische Geschäftsmann Dennis Tito der erste Weltraumtourist der Geschichte und zahlte seinen Weg zur Internationalen Raumstation an Bord einer russischen Sojus-Raumsonde. Vierzig Jahre, nachdem Juri Gagarin die erste Person im Weltraum war, zeigte Tito, dass es Geld für den menschlichen Raumflug geben könnte - möglicherweise viel Geld, als er angeblich 20 Millionen Dollar für seinen Flug verlor.

Jetzt, 10 Jahre später, scheint sich die Branche zu erwärmen, da sich mehrere Unternehmen um eine Position in einem kommerziellen Weltraumrennen bemühen, das wohl bereits im Gange ist.

"Die private Raumflugindustrie begann mit Dennis 'Flug", sagte Tom Shelley, Präsident von Space Adventures, dem Unternehmen mit Sitz in Virginia, das Titos achttägige Mission mit der russischen Raumfahrtbehörde vermittelte und insgesamt sieben Personen auf acht Orbits schickte Flüge seit 2001. "Das war der erste wirkliche Meilenstein und hat vielen Menschen gezeigt, dass es einen Markt gibt, in dem Privatpersonen in den Weltraum gehen können." [Fotos: Die ersten Weltraumtouristen der Welt]

Ein lebenslanger Traum, fast aufgeschoben

Tito hat seine Millionen in der Finanzwelt verdient. Aber er war einmal Ingenieur am Jet Propulsion Laboratory der NASA und war seit seiner Jugend ein Weltraumenthusiast.

"Mein Traum war, im Weltraum zu fliegen, bevor ich sterbe", sagte Tito. "Und zu der Zeit von Juri Gagarins Flug hatte ich dieses lebenslange Ziel."

Anfang 2000 begann Tito damit, seinen Traum Wirklichkeit werden zu lassen. Er würde später im selben Jahr 60 Jahre alt werden, und er hatte das Gefühl, dass seine Chancen, in den Weltraum zu kommen, schnell knapp wurden. Der älteste Rookie-Raumflieger seiner Zeit war immerhin der NASA-Astronaut Deke Slayton, der 1975 im Alter von 51 Jahren erstmals in den Orbit gelangte.

"Ich habe mich also über den Hügel gesetzt, dachte ich", sagte Tito zu ProfoundSpace.org. "Also sagte ich: 'Jetzt oder nie'."

Im Juni 2000 unterzeichnete Tito einen Vertrag mit einer Firma namens MirCorp, um einen Sojus zur russischen Raumstation Mir zu bringen. Diese Pläne fielen jedoch im Dezember dieses Jahres durch, als Russland ankündigte, dass es geplant sei, die alternde Station zu demoralisieren. (Mir ist im März 2001 in der Erdatmosphäre abgebrannt.)

Unbeirrt traf Tito bald andere Vorkehrungen. Er unterzeichnete mit Space Adventures, die einen Flug im April 2001 zur Internationalen Raumstation, wieder auf einem Sojus vermittelte. Die Station war zu dieser Zeit ein relativ neues Projekt, nachdem im November 1998 die Montage begonnen hatte.

Die NASA macht es schwer

Die Russen stimmten zu, Titos Geld zu nehmen und ihm einen Sitzplatz auf einem Sojus anzubieten. Aber die anderen Stationspartner - vor allem NASA und Raumfahrtagenturen aus Kanada, Europa und Japan - waren nicht so begeistert. Sie teilten Russland mit, dass sie Titos Mission "empfohlen" hätten.

NASA-Beamte sagten zu der Zeit, dass sie im Prinzip nicht gegen die Anwesenheit eines zahlenden Kunden an Bord des umkreisenden Labors protestierten. Sie dachten einfach nicht, dass Titos Ausbildung bis April ausreichen würde. Sie sagten, es sei eine Zeit komplexer und entscheidender Bahnhofsoperationen.

"Während dieser Zeit kann die Anwesenheit eines nichtprofessionellen Besatzungsmitglieds, das in allen Systemen kritischer Stationen nicht ausgebildet ist, nicht in der Lage sein, auf eine eventuell auftretende Notsituation zu reagieren und eine ständige Überwachung erfordern, was die Expedition und die Besatzung erheblich belasten würde von der allgemeinen Sicherheit der Internationalen Raumstation ablenken ", heißt es in einer Presseerklärung der NASA vom 19. März 2001.

Tito denkt, dass sein Alter auch ein Faktor gewesen sein könnte.

"Wenn Sie älter sind, passieren Herzinfarkte, Schläge passieren, was auch immer", sagte er. "Und was werden sie tun, eine Leiche zurück zur Erde bringen? Das wäre sehr peinlich für sie und traumatisch."

Die NASA tat, was sie konnte, um Tito davon abzuhalten, im April vom Boden abzuheben, so die Beamten von Tito und Space Adventures.

"Sie legen alles auf, was sie in den Weg werfen könnten, damit es nicht passiert", sagte Shelley zu ProfoundSpace.org.

Acht Monate in Star City

Unterdessen fuhr Tito fort. Er setzte seine Ausbildung im Star-City-Komplex außerhalb von Moskau fort, wo Kosmonauten seit Gagarins Tag auf den Flug vorbereitet sind. Tito verbrachte den größten Teil eines Jahres dort und schuftete in einer Art Schwebezustand.

"Es war nicht einfach", sagte Tito. "Ich musste acht Monate in Russland rumhängen, ohne wirklich zu wissen, ob ich fliegen würde oder nicht."

Schließlich hat sich Titos Ausdauer ausgezahlt. Aufgrund der Einwände der NASA startete er am 28. April 2001 und wurde die 415. Person, die jemals den Weltraum erreichte. Aber Tito sagte, all das Drama und die Schwierigkeiten seien Wasser unter der Brücke, zumal die Agentur die sechs anderen Weltraumtouristen unterstützt, die seitdem in das umkreisende Labor geflogen sind und die private Raumfahrt im vergangenen Jahrzehnt so unterstützt haben . [10 Jahre Weltraumtourismus]

"Ihre Unterstützung ist stärker, als ich jemals geträumt oder gehofft hätte", sagte Tito. "Mein Fazit ist, dass ich nichts Gutes über die NASA zu sagen habe."

Den Traum erfüllen

Tito schaffte es in den Orbit, verbrachte etwa sechs Tage an Bord der Raumstation und landete am 6. Mai 2001 in Kasachstan.

Seine Mission hatte eine nachhaltige Wirkung und inspirierte laut Shelley eine Reihe von privaten Raumflügen.

"Ich denke, [Virgin Galactic] Richard Branson und [Blue Origins] Jeff Bezos, und sogar Elon [Musk von SpaceX] - sie wären wirklich nicht in dieser Branche, wenn es nicht das wäre, was Dennis ursprünglich getan hat", sagte Shelley .Titos Flucht, fügte er hinzu, demonstriere, "dass dies eine machbare Aktivität für Privatleute war, um zu erhöhen und das Geld zu bezahlen."

Tito sagte seinerseits, er sei froh, ein Teil der Geburt dieser Branche gewesen zu sein, obwohl er Lobeshymnen auf Raumfahrtunternehmer und die orbitalen Touristen, die nach ihm kamen, verschiebe. Und für ihn wird die Reise natürlich immer auf einer viel persönlicheren Ebene stattfinden.

"Für mich war es ein 40-jähriger Traum", sagte Tito. "Das, was ich davon weggenommen habe, ist ein Gefühl der Vollständigkeit für mein Leben - dass alles andere, was ich in meinem Leben tun würde, ein Bonus wäre."