Christmas Stargazing: Worauf Sie im Himmel der Yuletide achten sollten

Die Weihnachtswoche ist hier, und der Nachthimmel verpflichtet, indem er eine wunderschöne Darstellung von himmlischen Sehenswürdigkeiten präsentiert, perfekt zeitlich abgestimmt auf den Urlaub.

In der Antike war der 25. Dezember das Datum des üppigen römischen Festes der Saturnalien, eine Art bacchantisches Dankgebet an den Gott der Landwirtschaft, für den die langsamste Bewegung der damals bekannten Planeten genannt wurde. Saturnalia wurde am Datum der Wintersonnenwende von dem damals gebräuchlichen Kalender gefeiert und markierte auch den Punkt, an dem die Sonne am Mittagshimmel aufhörte, nach Süden zu wandern und von da an jeden Tag den Meridian höher zu durchqueren, die Erde zu erwärmen und die Natur zu erwecken .

Dieser Feiertag der Römer war eine Version von ähnlichen Feiern von anderen frühen Völkern. Es wurde gesagt, dass frühe Christen beschlossen haben, Weihnachten auf Saturnalia zu feiern, um Aufmerksamkeit zu vermeiden und so der Verfolgung zu entgehen. Als der römische Kaiser Konstantin das Christentum im vierten Jahrhundert offiziell annahm, war das Datum von Weihnachten am 25. Dezember. [Venus, Mars und mehr: Dez. 2016 Skywatching Video]

Kalt und klar

Unter den vielen verschiedenen Bräuchen, die mit dieser besonderen Jahreszeit für Tausende von Jahren verbunden sind, ist der Austausch von Geschenken fast universell. Die Natur bietet die zwei Geschenke der längsten Nächte und einen Himmel, der transparenter als gewöhnlich ist.

Neuankömmlinge in der Astronomie gehen oft davon aus, dass der besonders dunkle Winter im Winter alle Formen des Beobachtens am besten erscheinen lässt. Aber das ist alles andere als so. Der "kristallklare" Winterhimmel und die "ungewöhnlich hellen Sterne" sind auf zwei Faktoren zurückzuführen. Erstens verhindern die kalten Temperaturen, dass die Luft so viel Feuchtigkeit speichert wie im Sommer, was zu weniger Trübung und größerer atmosphärischer Transparenz führt. Dies ist auch der Grund, warum der Taghimmel im Winter generell ein tieferes, schärferes Blau hat. Zweitens sind die Sterne, die um diese Jahreszeit erscheinen, heller als die des Sommers. Sie gehören zu den leuchtstärksten Leuchtkörpern, die den lokalen Spiralarm der Milchstraße auskleiden.

Die andere Seite der Medaille ist jedoch, dass kalte, funkelnde Himmel oft sehr instabil sind, mit starken atmosphärischen Turbulenzen, die Sternbilder bei der Betrachtung durch ein Hochleistungsteleskop zum Schwanken bringen. Diese Turbulenz erklärt auch, warum die Sterne - besonders die hellsten - in winterlichen Nächten dramatisch zu funkeln scheinen; das charmante "Funkeln, funkeln, kleiner Stern" des Kinderreims ist auch der offensichtlichste (und unglückliche) Beweis einer instabilen Atmosphäre.

Weihnachtsstern: 2016

Der aktuelle Abendhimmel ist besonders lohnend. Brilliante Sterne füllen den östlichen Himmel; Ich habe es immer mit einer Art "himmlischem Weihnachtsbaum" verglichen. Prominent in den Süd-Südwesten Himmel platziert, nach Sonnenuntergang, ist der brillante Planet Venus, von dem legendären französischen Astronomen Nicolas Camille Flammarion (1842-1925) als "Shepherd's Star" bezeichnet. Die Venus scheint dreieinhalb Stunden nach Sonnenuntergang wie eine silberne Laterne und ist ein auffälliges Himmelsornament. [Fotos von Venus, der geheimnisvolle Planet von nebenan]

Manche mögen sich fragen, ob der sagenumwobene Stern von Bethlehem etwas Ähnliches gewesen sein könnte. Astronomen und Bibelwissenschaftler haben diese Frage lange nachgedacht. Hätten die Magier beispielsweise den Planeten viel Bedeutung beigemessen? Vermutlich waren sie Anhänger von Zoroaster und glaubten, dass die Planeten die Handlungen der Götter andeuten und für die Angelegenheiten des Menschen wichtig seien.

Vielleicht erlebten die Magier eine planetarische Gruppierung von besonderer Schönheit, eine außergewöhnlich enge Konjunktion zweier Planeten oder eine auffällige Gruppierung mehrerer Planeten. Neue Kenntnisse der alten astrologischen Glaubenssätze und moderner computergestützter Planetentische könnten diese uralte Frage noch mehr beleuchten.

Ein Kreuz, drei Könige und eine Krippe

Tritt gegen 20:30 Uhr ins Freie. Ortszeit und schauen Sie nach Nordwesten. Dort finden Sie einen Rest von warmen Sommernächten: Cygnus, der Schwan.

Mitte August, wenn viele Augen in den Himmel schauen und versuchen, den Perseiden-Meteorschauer zu sehen, ist Cygnus gegen Mitternacht direkt über ihm und fliegt scheinbar auf einer südwestlichen Flugbahn. Aber jetzt, an diesen frostigen, früh-winterlichen Abenden, ist der Schwan bereit, direkt in den nordwestlichen Horizont zu fliegen.

Markante Gruppierungen von Sternen, die einen Teil der erkannten Konstellationsumrisse bilden - oder innerhalb ihrer Grenzen liegen - werden als Asterismen bezeichnet. Die hellsten sechs Sterne von Cygnus bilden einen Asterismus, der populärer das Nordkreuz genannt wird. Hellweißer Deneb ziert die Spitze des Kreuzes. Albireo, am Fuß des Kreuzes, ist wirklich ein Paar Sterne mit schön kontrastierenden Farben: ein orangefarbener Stern der dritten Größe und sein blauer Begleiter der fünften Größe sind sogar in einem leistungsschwachen Teleskop deutlich sichtbar. Das Muster des Kreuzes ist am besten für das Betrachten geeignet und scheint während dieser Ferienzeit majestätisch aufrecht am nordwestlichen Horizont zu stehen.

Zur gleichen Zeit, etwa auf halber Höhe im Südosten leuchtet Orion, der mächtige Jäger. Einer meiner Mentoren in der Astronomie war Dr. Fred Hess (1920-2007), ein populärer Dozent für mehr als drei Jahrzehnte im New Yorker Hayden Planetarium. Dr. Hess erzählte seinem Publikum zur Weihnachtszeit, dass Orion einem großen Paket am Himmel glich, das mit einer schönen Verbeugung in der Mitte verbunden war. Der Bogen wurde durch drei fast gleich große Sterne dargestellt, die im Volksmund als Orions Gürtel bekannt sind. Aber ich möchte dem Planetariumspublikum sagen, dass wir vielleicht auch an diese drei Sterne denken könnten - deren Namen Alnitak, Alnilam und Mintaka sind - als Repräsentanten der Drei Weisen.

Und wenn wir diese drei Sterne als die Magi darstellend betrachten würden, dann nicht zu weit entfernt, im Osten, innerhalb der schwachen Sternzeichenkonstellation von Krebs, der Krabbe, ist der Sternhaufen bekannt als Praesepe, die Krippe.Eine Krippe ist definiert als eine Mulde oder eine offene Kiste, in die Futter für Pferde oder Rinder gelegt wird. Aber das Lukasbuch sagt auch, dass das in Windeln gehüllte Jesuskind in eine Krippe gelegt wurde, weil im Gasthaus kein Platz war. Praesepe repräsentiert in unserer heutigen Weihnachtswoche den Krippenplatz, in dem Christus geboren wurde.

Kurz vor Mitternacht liegt Praesepe etwa auf halber Höhe im östlichen Teil des Himmels. Wenn Sie ein Fernglas haben, fegen Sie über den Bereich des Himmels etwa in der Mitte zwischen den hellen Sternen Regulus (in Leo) und Pollux (in Gemini). Praesepe ist ein wunderschöner Anblick, der einige Dutzend Sterne zu enthalten scheint. Mit seinem kruden Teleskop schrieb Galilei 1610, Praesepe nicht als einen verschwommenen Stern zu sehen, sondern als "eine Masse von mehr als 40 kleinen Sternen". Wenn Sie Zugang zu einem dunklen, nicht lichtverschmutzten Himmel haben, erscheint die Krippe als weiches, verschwommenes Fleckchen oder schwaches Glimmen für das bloße Auge.

Frohe Feiertage und viele klare und sternenklare Himmel im neuen Jahr!