Die NASA hat vor 40 Jahren einen großen Disco-Ball ins All gebracht, und es ist immer noch da

Seit 40 Jahren beobachtet eine riesige Discokugel die Erde aus dem Weltall - und wird dort für Millionen weitere hängen.

Der NASA-Satellit namens LAGEOS - kurz für Laser Geodynamics Satellite - feierte am 4. Mai sein 40. Jahr im Weltraum. Das Schiff wurde 1976 von der Vandenberg Air Force Base in Kalifornien gestartet. NASA-Beamte beschreiben die Konstruktion der Kugel in diesem Retro-Video der NASA Archiv.

Obwohl LAGEOS die Art und Weise, wie Wissenschaftler Daten über die Erde erforschten und erfaßten, völlig veränderte, verwendet sie eine relativ einfache Technologie. Der 408 Kilogramm schwere Satellit hat keine eingebauten Sensoren, Elektronik oder bewegliche Teile; es ist einfach ein Messingkern, umgeben von einer Aluminiumschale, die mit 426 Retroreflektoren bedeckt ist. [Satellite Tracker Map: Wie man die ISS entdeckt und mehr]

Die Retroreflektoren, die Licht mit minimaler Streuung reflektieren, machten LAGEOS zum ersten NASA-Orbiter, der eine Technik namens Laser-Entfernungsmessung zur Messung verwendete. Durch das Senden von Licht an LAGEOS und das Messen, wie viel Zeit dieses Licht benötigt, um von den Reflektoren auf die Erde zu gelangen, konnten NASA-Wissenschaftler Messungen auf Millimeter-Ebene durchführen, um zu ermitteln, wie weit LAGEOS vom Boden entfernt war. Diese Messungen im Laufe der Zeit zeigten, wie sich die Bodenstationen relativ zum Massenschwerpunkt der Erde bewegten.

"Zu der Zeit konnten die Leute nicht glauben, dass wir tatsächlich einen Satelliten erreichen könnten, der in dieser Höhe mit solch hoher Genauigkeit umkreist", sagte Erricos Pavlis, ein Forscher der Universität von Maryland, Baltimore County, in einer Erklärung.

Frühere Satelliten-Laser-Entfernungsmess-Technologien konnten mit einer Genauigkeit von bis zu 3 Fuß messen, aber LAGEOS machte es möglich, Entfernungen von der Erde zur Satellitenbahn - die 5.600 Meilen (5.900 Kilometer) über der Erde ist - innerhalb eines halben Zolls zu messen.

In den letzten 40 Jahren hat die NASA mit LAGEOS die Bewegung der tektonischen Platten der Erde gemessen, Unregelmäßigkeiten in der Rotation des Planeten erkannt, die Erde gewogen und kleine Verschiebungen in ihrem Massenzentrum über winzige Veränderungen der Umlaufbahn und Entfernung des Satelliten verfolgt Erde.

Zum Zeitpunkt der Einführung von LAGEOS wurde die Theorie der Plattentektonik bereits durch Beweise für die Ausbreitung des Meeresbodens und magnetische Muster in der Kruste bestätigt. Aber Wissenschaftler fragten sich immer noch, ob sich die Platten gerade bewegten, wie viel sie bewegten und wie sie mit Erdbeben zusammenhingen.

"Was fehlte, war eine Möglichkeit, die Geschwindigkeit und Richtung der Plattenbewegung über die Zeit zu messen", sagte Frank Lemoine, ein geophysikalischer Wissenschaftler am Goddard Space Flight Center der NASA.

LAGEOS bot Wissenschaftlern diese Fähigkeit sowie die Fähigkeit, kleine Verschiebungen in der Erdrotation zu erkennen, die durch Massenbewegungen in der Atmosphäre und in den Ozeanen verursacht werden. LAGEOS zeigte auch die Migration der Rotationsachse der Erde sowie Änderungen in der Umlaufbahn des Satelliten, was den Wissenschaftlern half, frühe Modelle der Schwerkraft des Planeten zu entwickeln.

"Heute sehen wir die Erde als ein System, dessen Form, Rotation, Atmosphäre, Gravitationsfeld und die Bewegungen der Kontinente alle miteinander verbunden sind. Wir halten es für selbstverständlich, aber LAGEOS hat uns geholfen, zu dieser Ansicht zu gelangen", David E. Smith, der LAGEOS-Projektwissenschaftler bei Goddard und jetzt am Massachusetts Institute of Technology in Cambridge ist, sagte in der Erklärung.

Das Zeitalter des Weltraums begann 1957 mit dem Start von Sputnik 1, dem ersten künstlichen Satelliten der Erde. Tausende von zusätzlichen Raumschiffen folgten Sputniks Fußstapfen und dienten der Menschheit in vielfältiger Weise. Wie gut kennst du die Satelliten der Erde?

Als 1992 LAGEOS-2, ein identischer Schwester-Satellit, der auf einer komplementären Umlaufbahn fährt, auf den Markt gebracht wurde, eröffnete er noch mehr Möglichkeiten für Daten und bestätigte schließlich eine Vorhersage aus Einsteins allgemeiner Relativitätstheorie: Kleine Störungen in den Umlaufbahnen der Satelliten um die Erde mit einem "frame-draging" -Effekt, der von der Theorie vorhergesagt wurde (auch als gravitomagnetischer oder Lense-Thirring-Effekt bezeichnet). Das ist nicht der einzige Drag-Effekt, den LAGEOS gemessen hat. Es zeigte sich auch der Beweis des Yarkovsky-Effekts, der besagt, dass ein Objekt, das auf einer Seite vom Sonnenlicht erwärmt wird, später diese Wärme aussendet und eine kleine, verlangsamende Kraft erfährt. Sowohl die Widerstandskräfte als auch andere verringern die Umlaufbahn von LAGEOS um etwa einen Millimeter pro Tag.

Schließlich werden die Kräfte LAGEOS zurück zur Erde bringen, aber die Wissenschaftler erwarten nicht, dass dies für weitere 8,4 Millionen Jahre geschieht. Die Discokugel lebt also in absehbarer Zukunft weiter.