Wie die Sternkonstellationen ihre Namen bekommen haben

Es gibt 88 offiziell anerkannte Sternbilder am Himmel, und diese astronomischen Muster haben eine faszinierende und lange Geschichte.

Achtundvierzig der Konstellationen sind als alt oder ursprünglich bekannt, was bedeutet, dass sie von den Griechen und wahrscheinlich von den Babyloniern und noch früheren Völkern gesprochen wurden. Nach dem 15. Jahrhundert, mit dem Zeitalter der großen Entdeckungen und der weltweiten Schifffahrt, wurden die südlichsten Teile des Himmels dem Menschen bekannt und mussten kartiert werden.

Darüber hinaus waren über den ganzen Himmel große Lücken gefüllt hauptsächlich mit dunklen Sternen zwischen ihnen. In neuerer Zeit haben die Menschen die modernen Konstellationen erfunden, um einige dieser Räume zu füllen.

In unserem heutigen Abendhimmel, etwa zwischen dem hellen Stern Capella und der Schüssel des Großen Wagens, sind zwei Beispiele für moderne Konstellationen. Der erste ist der Kamel-Leopard, Camelopardalis, der auf Lateinisch Giraffe bedeutet.

Der andere ist der Luchs, einer von nur zwei Tierkonstellationen mit identischen lateinischen und englischen Namen (der andere ist Phoenix). Diese himmlische Katze ist ziemlich dunkel und schwer zu visualisieren. Johannes Hevelius (1611-1687), ein Renaissance-Mann aus dem 17. Jahrhundert, stellte ihn in den Himmel.

Abgesehen davon, dass er ein Astronom war, war Hevelius ein Künstler, Graveur, wohlhabender Mann von Angelegenheiten und ein führender Bürger von Danzig, Polen. Interessanterweise platzierten die alten Astronomiebücher und Himmelskarten, die die Konstellationen als allegorische Zeichnungen darstellten, den Lucida (hellster Stern) von Lynx im Schwanzbüschel. Aus diesen Zeichnungen scheint es, dass der nahegelegene Leo Minor, der kleinere Löwe, gerade einen Katzenkampf provoziert, indem er Lynx Schwanz beißt!

Obwohl das Teleskop zu Hevelius 'Zeiten gerade in Gebrauch kam, lehnte er die neue Erfindung offen ab. In seinem Sternatlas von 1690 steckte er einen Cartoon in die Ecke einer Himmelskarte und zeigte einen Cherub, der eine Karte mit dem lateinischen Motto "Das nackte Auge ist das Beste" hielt.

Bei der Kreation von Lynx wählte Hevelius ein katzenähnliches Tier, das ausgezeichnete Sehkraft besitzt. Der Luchs selbst ist eine Region, in der es hauptsächlich keine hellen Sterne gibt, und Hevelius gab offen zu, dass man die Augen eines Luchses haben müsste, um ihn zu sehen.

Ein weiteres schwaches Sternmuster, das jetzt nicht mehr erkannt wird, ist Felis, die Katze, die die Schöpfung eines Franzosen des 18. Jahrhunderts, Joseph Hieronymus Le Francais de Lalande (1732-1807) war.

"Ich mag Katzen sehr", sagte er und erklärte seine Wahl. "Ich werde diese Figur auf der Karte kratzen lassen. Der Sternenhimmel hat mir in meinem Leben schon genug Sorgen bereitet, so dass ich jetzt meinen Spaß damit haben kann. "

Obwohl diese himmlische Katze heute nicht mehr existiert, werden Katzenliebhaber durch die Tatsache getröstet, dass es drei andere Mitglieder der Katzenfamilie gibt - Leo (der Löwe), Leo Minor (der kleinere Löwe) und Luchs -, die gut gelegen und nah sind zusammen in unserem heutigen Abendhimmel.

Ich habe mich immer gefragt, ob Felis später den New-Jersey-Karikaturisten Otto Messmer dazu inspiriert haben könnte, einen neugierigen, schelmischen und erfinderischen kleinen Charakter namens Felix, die Katze, zu erschaffen.

Nicolas-Louis de Lacaille (1713-1762) gilt als Pionier der Astronomie. Zwischen 1751 und 1753 war dieser bescheidene, aber fleißige französische Astronom am Kap der Guten Hoffnung in Südafrika stationiert, wo er in nur 11 Monaten die Positionen von 9.766 südlichen Sternen katalogisierte.

Man erinnert sich heute vielleicht am besten daran, 14 Sternbilder zu erfinden, die er zum südlichen Himmel hinzufügte. Obwohl sie alle heute noch offiziell anerkannt sind, bestehen sie hauptsächlich aus sehr schwachen Sternen, die Muster bilden, die im Allgemeinen schwach und sinnlos sind. Im Gegensatz zu vielen der größeren, helleren Konstellationen, die hauptsächlich auf Mythologie und Legende beruhten, entschied sich Lacaille, unbelebte Objekte zu ehren.

Eines davon befindet sich in unserem heutigen Abendhimmel: Antlia Pneumatica, die Luftpumpe, die um 1750 von Lacaille geschaffen wurde. Obwohl sie hauptsächlich aus trüben, schwachen Sternen besteht, wird sie bis heute offiziell als Sternbild anerkannt Sein Name wurde seitdem einfach zu Antlia, der Pumpe, abgekürzt.

Direkt über der Pumpe war Felis, die Katze, die nicht mehr erkannt wird.

Lacaille andere Konstellationen enthalten ein Bildhauer Meißel (Caela Sculptoris), die Zirkel (Circinus), ein Chemical Furnace (Fornax Chemica), eine Pendeluhr (Horologium), ein Zimmermanns Quadrat (Norma), Hadleys Oktant (Octans Hadleianus), ein Maler-Staffelei (Equuleus Pictoris), ein Mariner-Kompass (Pyxis Nautica), ein Rhombennetz (Reticulum Rhomboidalis), eine Bildhauerwerkstatt (Apparatus Sculptoris), ein Mikroskop (Microscopium), ein Teleskop (Telescopium) und schließlich der Tafelberg (Mons Mensae), mit Blick auf Lacaille Observatorium.

Es ist kein Wunder, dass als Heber D. Curtis (1872-1942), Direktor des Allegheny Observatory in Pittsburgh, Pennsylvania, eine Karte sah, die alle Kreationen von Lacaille darstellte, rief er aus: "Es sieht aus wie jemandes Dachboden!"

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.