Interview mit Colin Pillinger

Bildnachweis: Beagle 2
Colin Pillinger ist verheiratet und hat zwei Kinder. Er lebt auf einer kleinen Farm in Cambridgeshire, wo ihn sein Vieh außerhalb der Arbeitszeit beschäftigt. Er interessierte sich zuerst für "Weltraumwissenschaft", indem er Dan Dare-Comics las und "Journey Into Space" im Radio hörte.

„Der Verlust von Beagle-2, würde ich sagen, war für alle, die an dem Projekt gearbeitet haben, einschließlich mich selbst, sehr frustrierend, da das Fahrzeug die ersten Instrumente auf die Marsoberfläche trug, die tatsächlich nach Organismen auf Kohlenstoffbasis suchen würden, um eine durchzuführen Chemische Analyse des Marsbodens durch Zugabe flüssiger Nährstoffe, wie es das Label Release Experiment 1976 an den Wikingern durchgeführt hat “, erklärte Professor Pillinger.

2004 war wirklich das "Jahr des Mars", in dem der Mars Express der Europäischen Weltraumorganisation im Marsorbit bemerkenswerte wissenschaftliche Arbeiten durchführte, hochdetaillierte Bilder des Planeten zurücksendete und die beiden NASA / JPL-Rover Spirit and Opportunity erfolgreich landeten Januar, die gute geologische Wissenschaft geleistet haben und zu der Entdeckung geführt haben, dass einst eine große Menge Wasser auf dem roten Planeten floss.

"Es war eine gute Nachricht, herauszufinden, dass in der Vergangenheit eine große Menge Wasser auf dem Mars vorhanden war, da dies die Möglichkeit einer Lebensform auf dem Planeten ein wenig näher bringt", erklärte Colin. „Meteoriten vom Mars, die auf der Erde gelandet sind, zeigen eindeutige Beweise dafür, dass auf dem roten Planeten lebensgerechte Bedingungen herrschten, auch in der jüngeren Vergangenheit.

„Merkmale der Meteoriten, die als Nanofossilien beschrieben wurden, sind jedoch sehr umstritten. Leider können wir nicht sicher sein, dass die in den Meteoriten gefundene organische Substanz der Rest von Organismen ist, die auf dem Mars lebten und nicht auf Kontaminationen auf der Erde zurückzuführen sind. Wir müssen die Experimente an Felsen wiederholen, die den Mars nie verlassen haben “, fuhr er fort.

Vor kurzem habe ich mit Sir Patrick Moore über die besten Chancen gesprochen, Leben im Sonnensystem zu finden, und diese Frage habe ich auch Professor Pillinger gestellt. In unserem Interview hatte Sir Patrick gesagt: „Ich glaube, unsere beste Chance, Leben zu finden, liegt auf dem Planeten Mars. Wir wissen jetzt, dass irgendwann in der Vergangenheit viel Wasser auf diesem Planeten existierte, und die neuesten Oberflächenrover (Spirit and Opportunity) neben umlaufenden Raumsonden wie Mars Express haben gezeigt, dass die Marsbedingungen für das Leben günstiger sind entwickeln ihre heute als jemals zuvor. Wenn die Bedingungen stimmen, wird das Leben immer einen Weg finden zu existieren. “

Interessant ist auch Prof. Pillinger: „Interessant ist auch, dass Mars Express auch die Existenz von Methan in der dünnen Marsatmosphäre bestätigt hat.

"Es gab zwei unabhängige astronomische Beobachtungen, die zuerst das Vorhandensein von Methan entdeckten, während Mars Express es gerade bestätigte, und wir wissen jetzt, dass die Menge dieses Gases mehr ist, als durch vulkanische Aktivität erklärt werden kann."

Auf der Erde gibt es viele große und kleine Kreaturen, die Methan produzieren. Die einfachsten biologischen Quellen, einschließlich Torfmoore, Reisfelder und Wiederkäuer (Kühe, Schafe usw.), liefern kontinuierlich frisches Gas, um das durch Oxidation zerstörte zu ersetzen.

Methan hat aufgrund der oxidierenden Natur der Atmosphäre auch eine sehr kurze Lebensdauer auf dem Mars, so dass seine Anwesenheit auf eine Wiederauffüllungsquelle hinweisen würde, die Leben sein kann, selbst wenn es unter der Oberfläche vergraben ist. Wenn dieses Methan vorhanden ist, verfügt der Mars Express Orbiter über ein Instrument, das es in der Atmosphäre nachweisen kann.

"Der Beagle-2-Lander hätte nach Signaturen des Lebens auf dem Mars gesucht, ob lange tot oder noch lebend, indem er das Verhältnis zweier verschiedener Kohlenstoffarten im Gestein gemessen hätte", erklärte Prof. Pillinger. „Biologische Prozesse auf der Erde bevorzugen das leichtere Kohlenstoffisotop Kohlenstoff-12 gegenüber dem schwereren Kohlenstoff-13. Daher wird ein hohes Verhältnis von Kohlenstoff-12 zu Kohlenstoff-13 als Beweis für das Leben angesehen und in Gesteinen gefunden, die bis zu 4000 Millionen Jahre alt sind, selbst wenn eine geologische Verarbeitung stattgefunden hat. “

Dr. Gilbert V. Levin, ein Experimentator der ursprünglichen Wikinger-Mission zum Mars von 1976, hat diese Methanentdeckung mit großem Interesse verfolgt. Er befürwortet seit Jahren, dass Viking mit dem Lebenserfassungsexperiment "Labeled Release" Hinweise auf Leben auf dem Mars gefunden hat, aber andere Wissenschaftler sind immer noch skeptisch.

Ich fragte Colin, ob die Entdeckungen von Spirit and Opportunity im Jahr 2004 oder die jüngste Entdeckung von Methan Dr. Levins Ergebnisse stützten.

„Ich habe von Dr. Levin gehört. Ich denke, es ist ein festes Verständnis unter Planetenwissenschaftlern, dass das Wikinger-Lebensuntersuchungsexperiment nur eine chemische Reaktion entdeckte, anstatt Leben auf dem Mars selbst zu finden. Es macht keinen Sinn, über die Vergangenheit nachzudenken, es ist an der Zeit, weiterzumachen und nach echten Beweisen für die kohlenstoffbasierten Organismen zu suchen, die heute auf dem Mars existieren könnten. Hier unterschied sich das Beagle 2-Experiment von dem der Wikingerlander. “

Gibt es andere Beweise dafür, dass Leben auf dem roten Planeten existieren könnte, fragte ich? „Ja, Meteoriten vom Mars, die auf der Erde gelandet sind, zeigen eindeutige Beweise dafür, dass auf dem Planeten lebensgerechte Bedingungen herrschten, auch in der jüngeren Vergangenheit. Leider können wir nicht sicher sein, dass die in den Meteoriten gefundene organische Substanz der Rest von Organismen ist, die lebte auf dem Mars und nicht aufgrund von Kontamination auf der Erde. Wir müssen die Experimente an Felsen wiederholen, die den Roten Planeten nie verlassen haben.

„Im Moment gibt es kein neues Beagle Mars Lander-Projekt. Ich denke jedoch, dass dies eine aufregende Zeit ist, um nach dem Leben auf dem Mars zu suchen, und Beagle war gut gerüstet, um es zu finden, weshalb es für mein Team und mich sehr frustrierend war. Ich denke, dass zu diesem Zeitpunkt ein neuer britischer Beagle-Lander gebaut werden sollte, um zum Mars zu gehen und nach Lebenszeichen auf der Oberfläche des Planeten zu suchen. "

Von Wissenschaftskorrespondent Richard Pearson

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