Wissenschaftler profitieren von der privaten Raumfahrt Revolution

Eine Forschungseinrichtung, die bahnbrechende Abkommen mit zwei privaten Raumfahrtunternehmen geschlossen hat, könnte innerhalb von zwei Jahren Experimente im suborbitalen Raum durchführen, so ein Wissenschaftler.

Das Southwest Research Institute (SwRI), eine gemeinnützige Organisation mit Sitz in San Antonio, Texas, kaufte Sitze auf suborbitalen Flügen von XCOR Aerospace und Virgin Galactic. SwRIs Experimente sind bereits fertig und bereit zu gehen, und das Institut wartet jetzt auf die Raumflugfirmen - aber dieses Warten kann nicht schrecklich lang sein, nach einem Wissenschaftler.

"Niemand kann garantieren, wann sie ihre Flugtestprogramme beenden werden, welche Rückschläge sie haben werden, welche Wendungen es gibt", sagte Alan Stern, Vice President der Raumfahrtabteilung von SwRI. "Aber ich denke, es besteht eine sehr gute Chance, dass wir in einigen Jahren, Anfang 2013 und möglicherweise etwas früher fliegen werden."

Historische Deals unterzeichnen

SwRI gab bekannt, dass sie Ende Februar Sitzplätze für mehrere Flüge mit dem Lynx-Fahrzeug von XCOR und dem SpaceShipTwo von Virgin Galactic, das später VSS Enterprise genannt wird, gekauft hatte. Die Unterzeichnung von Verträgen mit mehreren Unternehmen sei ein strategischer Schritt, sagte Stern, da sich beide Fahrzeuge noch in der Entwicklungs- oder Testphase befinden.

"Durch die Aufteilung unserer Mittel auf zwei verschiedene Anbieter glauben wir, dass wir uns in einer niedrigeren Risikoposition befinden", sagte Stern gegenüber ProfoundSpace.org. [Vote für die größten Space Innovators des 21. Jahrhunderts]

SwRI plant, drei verschiedene Wissenschaftler - einschließlich Stern - und drei verschiedene Experimente bis zum suborbitalen Raum zu schicken. Ein Projekt wird ein biomedizinisches Gurtzeug testen, ein anderes wird die Geologie von Asteroiden und Kometen mittels Mikrogravitationsexperimenten untersuchen, und das dritte wird die Fähigkeit von suborbitalen Fahrzeugen untersuchen, Astronomie und Atmosphärenwissenschaft zu betreiben, so Stern.

"Sie sind alle gebaut", sagte Stern von den Experimenten. "Sie sind nicht nur entworfen, und sie sind keine Wunschliste. Sie sind fertig."

SwRI wartet nun auf XCOR und Virgin Galactic beginnt, zahlende Kunden zu tragen - wenn dies jedoch geschieht, liegt ein bisschen in der Luft.

SpaceShipTwo hat bereits mehrere Gleittests absolviert und wird voraussichtlich noch in diesem Jahr mit raketengetriebenen Flugtests starten. Das Fahrzeug könnte im nächsten Jahr Passagierflüge starten, haben Virgin Galactic-Beamte gesagt.

Die ersten Testflüge der raketengetriebenen Lynx könnten irgendwann dieses Jahr stattfinden, sagte XCOR CEO Jeff Greason.

Eine Revolution auslösen

SwRI plant, aus den verschiedenen suborbitalen Forschungsflügen eine gute Wissenschaft zu machen. Aber das Institut hofft auch, dass es eine Vorreiterrolle übernehmen kann, indem es anderen Forschern zeigt, was getan werden kann, und gleichzeitig dazu beiträgt, die Entwicklung der privaten Raumfahrt voranzutreiben.

"Wir hoffen, eine Revolution zu starten oder zu katalysieren", sagte Stern.

Er fügte hinzu, dass er hofft, dass der Umfang des Engagements von SwRI - mehrere Flüge mit mehreren Unternehmen, mehrere Wissenschaftler, die mehrere Experimente durchführen werden - die Aufmerksamkeit anderer Forschungsgruppen auf sich ziehen wird. Wenn sie ähnliche Verpflichtungen eingehen, kann das nur der Wissenschaft und der Entwicklung der kommerziellen Raumfahrt zugute kommen.

"Ich möchte, dass sie neidisch und eifersüchtig sind - und ich möchte, dass sie von ihren Duffs verschwinden und uns für unser Geld rennen lassen", sagte Stern.