BerĂŒhren der Sonne: Die NASA-Mission in "Parker Solar Probe" umbenannt

Nenne es nicht mehr Solar Probe Plus.

Die NASA-Mission zur Erforschung der Sonne, die dem Stern der Erde sehr viel näher kommen wird als jedes andere Raumschiff in der Geschichte, wurde in Parker Solar Probe umbenannt, verkündeten Beamte der Behörde heute (31. Mai).

Der neue Name ehrt den bahnbrechenden Astrophysiker Eugene Parker an der University of Chicago, der 1958 die Existenz des Sonnenwinds vorausgesagt hat - den Strom geladener Teilchen, der ständig von der Sonne fließt. [Solar Quiz: Woher kennen Sie unsere Sonne?]

Die NASA hat etwa 20 Weltraummissionen nach Menschen benannt; das Hubble Space Telescope ist vielleicht das berühmteste Beispiel. Aber der 89-jährige Parker ist der erste Forscher, der auf diese Weise noch zu Lebzeiten gefeiert wurde, sagten Beamte der Behörde.

"Ich fühle mich sehr geehrt, mit solch einer heroischen wissenschaftlichen Weltraummission verbunden zu sein", sagte Parker heute bei einer Pressekonferenz an der Universität von Chicago.

Die ambitionierte 1,5-Milliarden-Dollar-Mission von Parker Solar Probe soll am 31. Juli 2018 vom US-amerikanischen Kennedy Space Center in Florida auf eine Solar-Umlaufbahn auf einer Trägerrakete Delta IV Heavy der United Launch Alliance steigen.

Im Laufe der nächsten sieben Jahre wird das Raumfahrzeug 24 nahe Vorbeiflüge der Sonne durchführen, von denen einige es innerhalb von nur 3,9 Millionen Meilen (6,2 Millionen Kilometer) der Sonnenoberfläche bringen werden. Das ist gut in der Umlaufbahn von Merkur, und siebenmal näher als jede andere Sonde ist jemals in die Sonne gekommen, sagten NASA-Beamte.

Die Umwelt in dieser Region ist extrem, gelinde gesagt: Während der nächsten Begegnungen wird die 3 Meter lange Parker Solar Probe voraussichtlich Temperaturen von bis zu 1370 Grad Celsius und Sonneneinstrahlung erfahren Intensitäten 475 mal größer als wir es auf der Erde gewohnt sind.

Mission Controller werden daher die Solar Arrays der Parker Solar Probe zurückziehen, wenn sie sich der Sonne nähern, und sie ausdehnen, wenn sich das Raumfahrzeug zurückzieht, um zu verhindern, dass die Leistung des Panels und die Temperaturen zu stark schwanken. Und die Sonde wird mit einem 7,5 Fuß breiten (2,3 m), 4,5 Zoll dicken (11,4 Zentimeter) Hitzeschild aus fortschrittlichem Kohlenstoff-Verbundmaterial ausgestattet sein, das es seinen vier wissenschaftlichen Instrumenten ermöglicht, bei etwa Raumtemperatur zu arbeiten Sagten NASA-Beamte.

Die Parker Solar Probe wird mit dieser wissenschaftlichen Ausrüstung eine Reihe von Aufgaben erfüllen, wie zum Beispiel das Messen der elektrischen und magnetischen Felder der Sonne, das Fotografieren der Sonnenstruktur und das Studium des Sonnenwinds.

Wenn alles nach Plan verläuft, werden die Beobachtungen der Parker Solar Probe Forschern helfen, zwei lange Puzzles zu lösen: Wie beschleunigt sich der Sonnenwind und warum ist die äußere Atmosphäre der Sonne, die sogenannte Korona, so viel heißer als die Sonnenoberfläche? (3 Millionen Grad F oder 1,7 Millionen Grad Celsius, verglichen mit 10.000 Grad F oder 5.500 Grad Celsius)?

Diese letzte Situation ist vergleichbar mit Wasser, das bergauf fließt, sagte Parker Solar Probe Missionswissenschaftler Nicola Fox vom Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) in Laurel, Maryland: "Es sollte nicht passieren."

Diese beiden großen Fragen können nur beantwortet werden, indem man die Sonne genau beobachtet, fügte Fox hinzu. Und die Antworten sind nicht nur von akademischem Interesse.

"Eine aktuelle Studie der National Academy of Sciences schätzte, dass ohne Vorwarnung ein riesiges Solarereignis allein in den USA Schäden in Höhe von 2 Billionen Dollar verursachen könnte und die Ostküste der USA für ein Jahr ohne Strom sein könnte", so die Forscher von APL, die die Mission für die NASA verwaltet, schrieb in einer Online-Beschreibung.

"Um die Geheimnisse der Korona zu enthüllen, aber auch, um eine Gesellschaft zu schützen, die zunehmend von der Technologie des Weltraumwetters abhängig ist, schicken wir [die Parker-Sonnensonde], um die Sonne zu berühren", fügten sie hinzu.

Die Parker Solar Probe wird einen Chip mit Fotografien von Eugene Parker und eine Kopie seines wegweisenden Sonnenwindpapiers von 1958 tragen, sagte Fox. Die NASA hat Parker auch gebeten, eine Inschrift für eine Platte zu entwickeln, die auf dem Raumfahrzeug installiert werden wird, fügte sie hinzu.