Weltweit erster Zero-Gravity 3D-Drucker, der auf der Raumstation installiert wurde

Es ist vielleicht kein "Star Trek" -Replikator, aber der erste Schwerelosigkeits-3D-Drucker ist bereit und einsatzbereit auf der Internationalen Raumstation.

Stationskommandant Barry "Butch" Wilmore von der NASA installierte den Weltraum-3D-Drucker am Montagmorgen (17. November) in der Microgravity Science Glovebox des Weltraumlabors. Die Maschine und ihre Software sind in einem guten Betriebszustand, und die ersten Testartikel werden wahrscheinlich irgendwann am Montag gedruckt, sagten NASA-Beamte.

"Dies ist ein sehr aufregender Tag für mich und den Rest des Teams", sagte Mike Snyder, leitender Ingenieur des kalifornischen Start-ups Made in Space. "Wir mussten viele technische Herausforderungen meistern, um den 3D-Drucker so weit zu bringen."

Made in Space entwarf und baute den 3D-Drucker, der im September mit SpaceX Roboter-Dragon Cargo-Kapsel auf der Raumstation eintraf. Die Maschinen im Orbital-Labor sind Teil des 3D-Print-Projekts, einer Zusammenarbeit zwischen Made in Space und der NASA.

Die NASA hat große Hoffnungen in den 3D-Druck gesetzt. Die Technologie könnte die Weltraumforschung billiger, sicherer und effizienter machen. So könnten zum Beispiel Reiseschiffe mit 3D-Druckern an Bord benötigte Werkzeuge oder Ersatzteile herstellen, statt sich auf den Nachschub aus dem Boden zu verlassen.

Das 3D-Print-Projekt ist ein entscheidender Schritt, um diese Vision Wirklichkeit werden zu lassen und Ingenieuren zu ermöglichen, die Technologie in der Mikrogravitation so zu testen, wie sie hier auf der Erde funktioniert, sagt Niki Werkheiser, Projektmanager für 3D-Druck.

"Die NASA und Made in Space haben Parabelflüge geflogen und das getestet, aber Sie bekommen nur kurze Spuren von Schwerelosigkeit", sagte Werkheiser, der am Marshall Space Flight Center in Huntsville, Alabama, arbeitet, am Montagmorgen im NASA-Fernsehen. "Die Raumstation ist die einzige Plattform, auf der wir diese Technologie testen können, bevor wir sie bei weiteren Explorationsmissionen einsetzen."

Die Gegenstände, die an Bord der Raumstation gedruckt werden, werden schließlich zur Erde gebracht, um einen Vergleich von "Äpfeln zu Äpfeln" mit identischen Objekten durchzuführen, die vor ihrem Start von der Maschine gedruckt wurden. Der nächste Schritt wird die Verwendung von Teilen zeigen, die an Bord des umkreisenden Labors gedruckt wurden, sagte Werkheiser.