Fünf Jahre später, Plutos planethood Demotion noch streitet Kontroverse

Vor fünf Jahren hat das Sonnensystem heute einen Planeten verloren.

Am 24. August 2006 wurde Pluto - der seit seiner Entdeckung 1930 als neunter Planet bekannt war - in die neu geschaffene Kategorie "Zwergplanet" degradiert.

Die Entscheidung war umstritten, einige Wissenschaftler, die nicht mit der Begründung einverstanden waren. Es beunruhigte und verwirrte auch viele Laien, die die neun Planeten als dauerhafte Einrichtungen im Himmel betrachteten - Schlüsselprüfsteine ​​für ihr Verständnis des Kosmos und ihren Platz darin.

Aber Plutos Neueinstufung zeigt, dass sich unser Wissen über die Welt um uns herum ständig ändert, dass wissenschaftliche Wahrheiten nicht von oben weitergegeben werden. Und diese Erinnerung mag das größte Vermächtnis der langjährigen Debatte über Plutos Planetenstatus sein.

"Diese Debatte zeigt Menschen, besonders Kindern, dass sich die Wissenschaft ständig weiterentwickelt und das ist aufregend", sagte der Planetenforscher Scott Sheppard von der Carnegie Institution of Washington, der für ferne Zwergplaneten jagt. "Und du solltest dich in die Wissenschaft einbringen, denn da draußen gibt es noch viel mehr zu lernen." [Fotos von Pluto und seinen Monden]

Pluto ist nicht alleine

Als Pluto 1930 entdeckt wurde, wurde es als ein Sonderling betrachtet, und diese Wahrnehmung blieb für die nächsten sechs Jahrzehnte bestehen.

Pluto ist immerhin viel kleiner als die acht "traditionellen" Planeten, und seine hochelliptische Umlaufbahn ist mit ihrem Planeten weit davon entfernt. Pluto ist auch viel weiter weg und zoomt mit einer durchschnittlichen Entfernung von 3,65 Milliarden Meilen (5,87 Milliarden Kilometer) um die Sonne herum. [Infografik: Pluto, ein Zwergplanet Kuriosität]

Aber in den 1990ern begannen Astronomen zu realisieren, dass Pluto doch nicht so ein komischer Kauz ist. Sie fingen an, viele andere große Objekte in Plutos Domäne zu finden, den Ring aus eisigen Körpern jenseits von Neptun, bekannt als der Kuipergürtel.

Die neuen Entdeckungen veranlassten einige Wissenschaftler, ihr grundlegendes Verständnis der Struktur des Sonnensystems zu überprüfen, einschließlich der Art, wie sie ihre großen Objekte klassifiziert hatten. Was sollen wir diese eisigen, fernen Körper nennen? Wenn Pluto ein Planet ist, sollten sie alle auch Planeten sein?

Dieses Umdenken kam 2005 wirklich in Gang, als der Caltech-Astronom Mike Brown die Entdeckung von Eris ankündigte, einem Objekt im Kuipergürtel, das sogar größer als Pluto zu sein schien. Und kurz darauf trat die Internationale Astronomische Union (IAU) ein.

Plutos Degradierung

Im Jahr 2006 hat die IAU die folgende offizielle Definition von "Planet" entwickelt: Ein Körper, der die Sonne umkreist, ohne ein anderer Objekt-Satellit zu sein, ist groß genug, um von seiner eigenen Schwerkraft abgerundet zu werden (aber nicht so groß, dass er sich zu unterziehen beginnt) Kernfusion, wie ein Stern) und "hat seine Nachbarschaft" von den meisten anderen umkreisenden Körpern "geräumt".

Da Pluto den Kuiper-Gürtel mit vielen anderen großen Objekten teilt, hat er das dritte Kriterium nicht erfüllt und den Schnitt nicht gemacht. Stattdessen benannte die IAU Pluto und Eris als "Zwergplaneten" um. [Triff die Zwergplaneten des Sonnensystems]

Einige planetare Wissenschaftler stimmten im Allgemeinen der neuen Klassifizierung zu und sagten, dass Pluto, Eris und andere große Kuiper-Gürtel-Körper nicht in die gleiche Kategorie wie die acht "ursprünglichen" Planeten gehören. Die fernen Eisobjekte sind einfach zu unterschiedlich - in ihren Größen, Zusammensetzungen, Umlaufbahnen und evolutionären Geschichten.

"Es ist die Klassifizierung, die zählt. Klassifizierung ist der erste Schritt zum Verständnis", sagte Brown zu ProfoundSpace.org. "Wenn Sie die grundlegendste Klassifizierung des gesamten Sonnensystems vermasseln, indem Sie den Unterschied zwischen den acht großen Planeten und allem anderen nicht bemerken - wenn Sie das verpassen, haben Sie das Sonnensystem irgendwie vermisst."

Außerdem ist das Wort "Planet" so grundlegend und so zentral für jeden Versuch, die Öffentlichkeit über das Sonnensystem zu unterrichten, dass es entscheidend ist, es richtig zu definieren, fügte Brown hinzu.

"Wenn du sagst, dass es acht Planeten und dann einen kajillion Zwergplaneten gibt, ist das eine ziemlich gute Beschreibung dessen, was das Sonnensystem eigentlich ist", sagte Brown. "Wenn du gesagt hast, Wow, wir haben dieses Planetensystem und es gibt 20.000 Planeten. Ach ja, und acht von ihnen sind bedeutend größer als alle anderen '- es ist keine sehr nützliche Klassifizierung."

Widerspruch und Uneinigkeit

Andere Wissenschaftler sind jedoch mit der Planetendefinition der IAU überhaupt nicht glücklich und bezeichnen sie als fehlerhaft und unwissenschaftlich.

"Ich denke, die IAU hat sich damit wirklich beschämt", sagte Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado. Stern leitet die Mission New Horizons der NASA, die ein Raumschiff entsendet, um Pluto aus der Nähe zu studieren. "Sie haben ein Problem für sich selbst und für die Astronomie geschaffen. Es [die Definition] hat einen nicht praktikablen Algorithmus geschaffen, um zu entscheiden, was ein Planet ist und was nicht." [Kosmische Definitionen: Was ist ein Planet?]

Stern wendet sich besonders gegen das Kriterium "Clearing your Neighbourhood".

"In keinem anderen Wissenschaftszweig kenne ich etwas Absurdes", sagte Stern ProfoundSpace.org. "Ein Fluss ist ein Fluss, unabhängig davon, ob es andere Flüsse in der Nähe gibt. In der Wissenschaft nennen wir die Dinge, was sie auf ihre Attribute gründen, nicht, was sie neben sich haben."

Weiter sagte Stern, das Kriterium setzt unterschiedliche Standards für das Planethood in verschiedenen Entfernungen von der Sonne. Denn je weiter ein Planet von der Sonne entfernt ist, desto größer muss er sein, um seine Zone zu räumen. Wenn die Erde zum Beispiel in Plutos Umlaufbahn die Sonne umkreist, würde sie sich in den Augen der IAU nicht für das Plat- thood qualifizieren.

"Ich würde sagen, jede Definition, die zu einem Ergebnis führt, bei dem die Erde unter keinen Umständen ein Planet ist, wird sofort als lächerlich bezeichnet, denn eins stimmen wir alle darin überein, dass ein Planet der Planet Erde ist", sagte Stern.

Stern hat kein Problem mit dem Begriff "Zwergplanet". Er denkt nur, Zwerge sollten als "wahre" Planeten wie die terrestrischen Planeten und Gasriesen angesehen werden. Die Ausklammerung der Zwerge aus der offiziellen Liste sei ein Versuch, die Anzahl der Planeten auf eine überschaubare Größe zu reduzieren, fügte Stern hinzu.

"Das ist kein sehr wissenschaftlicher Weg, da wir unzählige Sterne, Galaxien, Asteroiden und alles andere haben", sagte Stern.

Ein besseres Verständnis des Sonnensystems

Während Wissenschaftler wie Brown und Stern sich in der Frage von Plutos Planetoiden unterscheiden, sind sie sich einig, dass die letzten zwei Jahrzehnte einen grundlegenden Wandel in unserem Verständnis des Sonnensystems bewirkt haben.

Zum Beispiel wissen wir jetzt, dass die kalten Außenbereiche des Sonnensystems voll mit großen, interessanten Objekten sind. Der erste große Kuiper-Gürtel-Körper außer Pluto wurde erst 1992 entdeckt, aber Brown sagte, dass bis zu 2000 Zwergplaneten existieren könnten.

Und viele weitere große Objekte lauern vielleicht noch weiter weg. Gerade jetzt, Astronomen wissen von einem geheimnisvollen wahrscheinlichen Zwergplaneten, genannt Sedna, von der Region jenseits des Kuiper Belt. Aber diese entfernte Zone, die mit den heutigen Instrumenten nur schwer zu überblicken ist, könnte bis zu 20.000 Zwergplaneten beherbergen, sagte Brown.

So ist Pluto jetzt bekannt als einer von vielen großen, eisigen und ziemlich verschiedenen Körpern, die von weit weg die Sonne umkreisen.

"Wir sind von fast völliger Unkenntnis über diese Arten von Körpern zu einem unglaublichen Reichtum gegangen und versuchen zu verstehen, wie sie als kleine eigene Welten funktionieren", sagte Brown.

Stern äußerte ähnliche Gefühle und betonte, dass neuere Funde Planeten zeigen - Zwerg und anders, in unserem Sonnensystem und darüber hinaus - sind fantastisch vielfältig.

"Das finden wir in der Planetenforschung, nicht nur wegen des Kuipergürtels, sondern auch wegen der Entdeckung extrasolarer Planeten", sagte Stern. "Es gibt Planeten mit Dichten wie Balsaholz und Planeten, die dunkler sind als Kohle und heiße Jupiter und Super-Erden. Ich vermute, wir kratzen nur an der Oberfläche der Vielfalt - sowohl im Kuipergürtel als auch bei anderen Sternen. "

Die Debatte über Plutos Planetarium ist das Ergebnis dieses enormen Wissenszuwachses, dieser Revolution in der Sichtweise unserer kosmischen Nachbarschaft. Und es soll uns daran erinnern, dass Wissenschaft keine fest umrissene Menge von Fakten ist, sondern vielmehr ein Prozess, ein Weg, so viel wie möglich über uns selbst und unsere Umgebung zu lernen.

"Es zeigt, dass wir unser Wissen über das Sonnensystem und unseren Platz im Universum ständig erweitern", sagte Sheppard gegenüber ProfoundSpace.org. "Die Wissenschaft entwickelt sich ständig weiter und wir entdecken immer neue Dinge."