Wie man Chinas neues Weltraumlabor im nächtlichen Himmel sieht

In den letzten 13 Jahren hatten Skywatchers die Gelegenheit, das größte von Menschenhand geschaffene Objekt der Welt, die Internationale Raumstation ISS, zu sehen. Als die Raumstation allmählich an Größe zunahm, konnten Beobachter hier auf der Erde sehen, wie sie immer heller wurde, als sie durch den Zwielichthimmel segelte.

Gelegentlich wurde es von einem zweiten Objekt begleitet, normalerweise dem Space Shuttle, das Astronauten und Kosmonauten zur Station oder zurück zur Erde beförderte. Mit dem Bau der Raumstation, der in diesem Sommer endlich fertiggestellt wurde, und dem Ende des 30 Jahre alten Space-Shuttle-Programms, wendet sich die Aufmerksamkeit nun einer neuen Weltraumeinrichtung zu, die derzeit die Erde umkreist.

Das chinesische Weltraumlabormodul Tiangong 1, das am 29. September unbemannt startete, ist die erste Komponente eines kritischen Testfluges, der die wichtige Docking-Technologie einer größeren, halb-permanent bemannten modularen Station demonstriert, die China in den Orbit bringen will 2020. [Galerie: Tiangong 1, Chinas erstes Weltraumlabor]

Neuer "Stern" am Himmel

Langjährige Satellitenbeobachter erinnern sich vielleicht daran, als Ende November 1998 das erste Segment der Internationalen Raumstation "Zarya" aus Russland gestartet wurde. Das Raumfahrzeug wurde bald als heller "bewegender Stern" am Himmel sichtbar. In ähnlicher Weise ist Tiangong 1 als ein helles, sternförmiges Objekt sichtbar, das über den Himmel läuft.

Es wird erwartet, dass Tiangong 1 bald von drei separaten unbemannten chinesischen Raumschiffen - Shenzhou 8, Shenzhou 9 und Shenzhou 10 - ergänzt wird, die Chinas ersten Versuch von Andockmanövern im Weltraum markieren werden.

Wenn dies geschieht, wird es Gelegenheiten geben, zwei chinesische Raumfahrzeuge im Tandem fliegen zu sehen, die daran erinnern, wann die Raumfähre und die Internationale Raumstation vor dem Andocken oder kurz nach dem Abdocken gesehen werden konnten. [Fotos: Spaceships & Satellites von der Erde entdecken]

Shenzhou 8 wird voraussichtlich im November auf einer 12-tägigen Mission gestartet, während Shenzhou 9 und Shenzhou 10 im Laufe des Jahres 2012 starten werden. Eine oder beide dieser letztgenannten Missionen können die ersten Astronauten nach Tiangong 1 bringen.

Regionen der Sichtbarkeit

Die Internationale Raumstation umkreist die Erde in einer 51,6 Grad geneigten Umlaufbahn, 233 Meilen mal 248 Meilen (376 mal 399 Kilometer) hoch und ist von 95 Prozent des bewohnten Landes der Erde aus sichtbar.

Aber Tiangong 1 umkreist die Erde mit einer etwas niedrigeren Neigung von 42,8 Grad und einer niedrigeren Höhe von 122 mal 214 Meilen (197 mal 345 Kilometer). Als solches ist es von etwa 80 Prozent der bewohnten Landflächen sichtbar.

Für Orte nördlich von etwa 60 Grad nördlicher Breite wird Tiangong 1 niemals über den Horizont steigen, um sichtbar zu sein. Dies umfasst einen Großteil von Alaska, der nördlichen Hälfte von Kanada, Island, Norwegen, Schweden und Finnland. Und für Orte, die nur eine kurze Entfernung weiter südlich liegen, wie Juneau, Edmonton, Dublin und Kopenhagen, wird Tiangong 1 niemals sehr hoch über dem südlichen Horizont sein; eine Höhe von weniger als 10 Grad (die scheinbare Breite der geballten Faust auf Armlänge).

Aber für die Regionen des Globus zwischen 42,8 Grad Süd (in der Nähe von Christchurch) und 42,8 Grad Nord (in der Nähe von Boston), kann Tiangong 1 gelegentlich scheinen, hoch über den Himmel zu fliegen, manchmal auch direkt über Kopf.

Wonach schauen

Das Erscheinen dieses neu gestarteten chinesischen Raumfahrzeugs, das sich über den Himmel bewegt, ist an sich nicht ungewöhnlich.

Um ehrlich zu sein, an jedem klaren Abend innerhalb von ein paar Stunden nach Sonnenuntergang und ohne optische Hilfe, können Sie normalerweise mehrere umkreisende Erdsatelliten sehen, die wie bewegliche Sterne über den Himmel kriechen. Satelliten werden nur sichtbar, wenn sie sich im Sonnenlicht befinden und der Beobachter in tiefer Dämmerung oder Dunkelheit ist. Das bedeutet normalerweise kurz nach Einbruch der Dunkelheit oder vor Sonnenaufgang.
Was diese bevorstehenden Pässe so interessant macht, ist, dass Sie Chinas erstes Weltraumlabormodul sehen können, das die Grundlage für die Zukunft des ambitionierten Weltraumprogramms dieses Landes bilden soll - ein wichtiger Teil von Chinas Trittsteinstrategie für den Menschen Weltraumflug.

Diese Woche sollte es in der Abenddämmerung als ein Abendobjekt in den meisten USA und Südkanada sowie Südeuropa sichtbar sein.

Und in der zweiten Oktoberhälfte wird Tiangong 1 vor Sonnenaufgang am Morgenhimmel zu sehen sein. [Video: Chinas erstes Space Lab Modul Lift-Off]

Und dies ist ein Anblick, der für jedermann leicht sichtbar sein sollte, selbst aus hell erleuchteten Städten. Tiangong 1 wurde am 1. Oktober von dem erfahrenen italienischen Satellitenbeobachter Simone Corbellini beobachtet, der sagte, seine Helligkeit sei konstant bei etwa 2 Grad; mit bloßem Auge gut sichtbar.

Magnitude 2 ist so hell wie Polaris, der Nordstern, auf der Helligkeitskala der Astronomen, wo hellere Objekte kleinere Zahlen haben. Einige haben vorgeschlagen, dass Tiangong 1 so hell erstrahlen könnte wie ein Stern der ersten Größenordnung, der es zu den hellsten Sternen am Himmel zählen würde.

Wann und wo zu suchen

Um die beste Zeit herauszufinden, Tiangong 1 von Ihrer Heimatstadt aus zu sehen, besuchen Sie eine der folgenden Websites:

  • Chris Peats Himmel oben
  • Weltraumwetter.com

Jeder wird nach Ihrer Postleitzahl oder Stadt fragen und mit einer Liste vorgeschlagener Spotting-Zeiten antworten. Vorhersagen, die einige Tage im Voraus berechnet werden, sind in der Regel auf wenige Minuten genau. Sie können sich jedoch aufgrund des langsamen Abklingens der Umlaufbahn des Objekts ändern, prüfen Sie daher regelmäßig nach Updates.

Eine weitere großartige Seite ist diese, die Echtzeit-Satellitenverfolgung bietet und Ihnen zu jedem beliebigen Zeitpunkt während des Tages oder der Nacht zeigt, welchen Teil der Erde die Internationale Raumstation passiert.

Musikalisches Geheimnis

Vielleicht beschäftigt sich die größte Kuriosität um Tiangong 1 mit Musik. Am Sept.29, der staatliche chinesische Fernsehsender CCTV und die chinesische Weltraumagentur arbeiteten an einem kurzen Video zum Abheben von Tiangong 1 zusammen. Das 98-Sekunden-Video gab einen animierten Blick auf den Start und Chinas Pläne für eine mögliche Raumstation - allesamt instrumental Version von "America the Beautiful".

Warum? Niemand scheint es zu wissen. Selbst die CCTV-Propagandaabteilung konnte keine Antwort geben.

Interessanterweise hatte am 24. April 1970, als die Volksrepublik China ihren allerersten Satelliten in den Orbit brachte, auch ein musikalisches Thema. In der Juni-Ausgabe 1970 von Sky & Telescope schrieb Raymond N. Watts Jr. vom Smithsonian Astrophysical Observatory:

"Das Raumschiff ist zu schwach, um mit dem bloßen Auge gesehen zu werden, aber man konnte es auf 20.009 Megahertz hören, das das Lied 'Tung Fang Hung' (The East is Red) ausstrahlte, die halboffizielle Hymne des Roten China."

Anmerkung des Herausgebers: Wenn Sie ein großartiges Bild von Chinas Tiangong 1 basierend auf den skywatching Website-Daten oben machen und es für eine mögliche Bildergalerie oder Geschichte teilen möchten, kontaktieren Sie bitte den leitenden Redakteur Tariq Malik unter tmalik @ ProfoundSpace.org.

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York