AeroAstro kehrt mit der Einführung von STPSat-1 in diesem Herbst in den Weltraum zurück

AeroAstro ist bereit, diesen Oktober mit dem Start des Weltraumtestprogramms Satellite-1 (STPSat-1), einem kleinen Satelliten der Erde, der das Unternehmen für die US-Luftwaffe gebaut hat, in den Weltraum zurückzukehren.

Ein Trio von Radio-Transpondern, die von AeroAstro gebaut wurden, wurde im März als Teil der experimentellen Space Technology 5-Mission der NASA gestartet, aber es ist sieben Jahre her, seit ein vollständig von AeroAstro gebauter Satellit in den Weltraum geschickt wurde. Und dieser Satellit, ein sechs Millionen Dollar teures wissenschaftliches Raumfahrzeug, das tomographische Experiment mit radiativ rekombinativem ionosphärischem EUV [Extrem-Ultraviolett] und Radioquellen oder TERRIERS, wurde kurz nach Erreichen der Umlaufbahn stillgelegt, um trotz achtmonatiger Erholungsbemühungen nie wieder zu starten. TERRIERS wurde für die Boston University unter dem NASA University Explorers Program gebaut.

Erfolgreicher war das "High Energy Transient Experiment 2", ein NASA-finanzierter Satellit, der im Jahr 2000 gestartet wurde und weiterhin in Betrieb ist. Das Team des Massachusetts Institute of Technology, das nicht bei AeroAstro gebaut wurde, zeichnete sich durch die von AeroAstro gebaute Ersatzhardware und Designs von HETE-1, einem AeroAstro-Raumschiff, das in einem verpatzten Startversuch von 1996 verloren ging, stark ab.

AeroAstro wurde 1988 von Rick Fleeter gegründet, einem ehemaligen Senior-Wissenschaftler des Jet Propulsion Laboratory und TRW-Ingenieur, der das Unternehmen mit einem großen Glauben an den Wert winziger Satelliten gründete. Der erste Satellit von AeroAstro - der Array von Röntgenbildern mit niedriger Energie - oder Alexis - wurde für das Los Alamos National Laboratory des US-Energieministeriums in New Mexico gebaut. Der 115 Kilogramm schwere Satellit wurde 1993 gestartet und 12 Jahre lang betrieben, bevor er 2005 stillgelegt wurde. Der Vertrag von AeroAstro für das Projekt belief sich auf rund 3,5 Millionen Dollar.

STPSat-1, ein 170 Kilogramm schwerer Satellit, der im Oktober zusammen mit dem Orbital Express der US-amerikanischen Defense Advanced Research Project Agency an Bord einer Atlas 5-Rakete starten soll, und vier kleinere Nutzlasten, die vom Air Force-geführten Weltraumtestprogramm gesponsert werden, befindet sich derzeit in der Umwelt Tests im Naval Research Laboratory im nahe gelegenen Washington. STPSat-1 soll im August zu AeroAstros Hauptquartier für einige abschließende Checkouts zurückkehren, bevor es nach Cape Canaveral, Florida, geschickt wird.

AeroAstros STPSat-1-Vertrag hat einen Wert von mehr als 25 Millionen US-Dollar und ist laut Patricia Davis, Executive Vice President und General Manager für Raumfahrt bei AeroAstro, der bisher größte Auftrag des Unternehmens. Davis sagte, dass der Bau von STPSat-1 auch die Grundlage für einen weiteren Vertrag im Rahmen des Space Test Program bildete, mit dem die Firma Ball Aerospace & Technologies Corp. in Boulder, Colorado, bis zu sechs kleine Satelliten für künftige Weltraumexperimente bauen kann. Der so genannte Vertrag mit unbegrenzter Lieferung / unbegrenzter Menge hat einen potenziellen Gesamtwert von 110 Millionen US-Dollar.

Das Standard-Interface-Fahrzeug, das AeroAstro im Rahmen des Vertrags bauen wird, wird größtenteils aus dem STPSat-1-Design abgeleitet. Wie STPSat-1 soll das Standard Interface Vehicle für eine Vielzahl von kleinen Nutzlasten eine flexible Unterbringung bieten und auf einem sekundären Nutzlastadapter, einem ESPA-Ring, der für die Atlas 5 und Delta 4-Familien von Evolved Expendable Launch entwickelt wurde, in die Umlaufbahn fahren Fahrzeuge. Der EELV Secondary Payload Adapter kann bis zu sechs kleine Satelliten aufnehmen und wird sein Flugdebüt mit STPSat-1 und vier weiteren kleinen Satelliten durchführen.

Davis sagte, dass der Vertrag mit Standard Interface Vehicle zusammen mit seinem Teamkollegen Ball die Rolle von AeroAstro als "herausragender Satellitenhersteller der ESPA-Klasse" festigt.

Flugmöglichkeiten für sekundäre Nutzlasten sind in der Regel sehr gering. Aber Davis sagte, dass sie das ändern sieht, sobald der ESPA-Ring eine Chance hat, sich diesen Herbst auf dem Flug von Atlas 5 zu bewähren. Sie sei optimistisch, dass die Air Force in den kommenden Jahren mehr Flugmöglichkeiten für Sekundärnutzlasten schaffen werde, indem sie ESPA-Ringe auf Starts manifestieren, die militärische Wettersatelliten und Global Positioning System-Satelliten in die Umlaufbahn bringen sollen. "Die Botschaft, die wir bekommen, ist, dass es viel mehr Möglichkeiten für ESPA-Ring-Nutzlasten gibt", sagte sie.

Davis sagte, sie sei auch ermutigt von den jüngsten Entwicklungen bei der NASA, die in diesem Frühjahr ankündigte, dass sie dem geplanten Start des Lunar Reconnaissance Orbiter 2008 eine Nutzlast der ESPA-Klasse hinzufügen würde.

AeroAstro ist in den letzten Jahren stark gewachsen. Noch 1998 hatte das Unternehmen nur 10 bis 12 Mitarbeiter. Heute hat es 70 Angestellte und sucht nach einem Dutzend mehr, sagte Davis.

Im Jahr 2001 erzielte AeroAstro einen Umsatz von 5,5 Millionen Dollar. Im Jahr 2005 erreichte der Umsatz von AeroAstro 11,8 Millionen US-Dollar und Davis sagte, das Unternehmen sei auf dem besten Weg, in diesem Jahr einen Umsatz von 15 Millionen US-Dollar zu erzielen.

Einige der geplanten Neueinstellungen von AeroAstro werden in einem Büro stattfinden, das das Unternehmen kürzlich in Albuquerque, N.M. eröffnet hat, um näher an seinen Air Force-Kunden auf der Kirtland Air Force Base zu sein. Das neue Büro bringt AeroAstro auch in die Nähe des Los Alamos National Laboratory, das derzeit die Arbeit des Unternehmens an Software zur Planung von Raumfahrzeugen im Rahmen eines Zuschussprogramms für kleine, innovative Unternehmen finanziert.