SpektakulÀre Fotos von Monster Saturn Storm Snapped von NASA Spacecraft

Eine NASA-Sonde hat die Geburt, die Evolution und den Tod des größten Sturms aufgezeichnet, der Saturn in zwei Jahrzehnten getroffen hat.

Der Monstersturm auf dem Saturn tauchte am 5. Dezember 2010 in der nördlichen Hemisphäre des beringten Planeten auf. Er begann als kleiner Fleck, wuchs aber schnell und umgab den Planeten bis Ende Januar 2011. Er erstreckte sich schließlich über 9.000 Meilen (15.000 Kilometer) davon von Norden nach Süden, bevor Ende Juni die Spucke losging.

Die 200-tägige aktive Periode des Sturms macht ihn zu dem am längsten dauernden Planeten-Einkreisungssturm, der jemals auf Saturn beobachtet wurde, sagten Forscher. Und die unbemannte Cassini-Sonde der NASA beobachtete, wie sich alles entfaltete und die ganze Zeit Bilder knipste.

Saturns große weiße Flecken

Solche Monsterstürme, bekannt als Great White Spots, tendieren dazu, alle zwei bis drei Jahrzehnte auf dem beringten Planeten zu erscheinen, aus Gründen, die mysteriös bleiben. [Galerie: Saturns Monstersturm]

"Der Saturn-Sturm ist mehr wie ein Vulkan als ein terrestrisches Wettersystem", sagte Andrew Ingersoll, Mitglied des Cassini-Imaging-Teams am Caltech in Pasadena. "Der Druck baut sich viele Jahre lang auf, bevor der Sturm ausbricht. Das Geheimnis ist, dass es keinen Stein gibt, der dem Druck standhält - den Ausbruch für so viele Jahre zu verzögern."

Ein Sturm ähnlicher Größe wurde zuletzt 1990 auf Saturn beobachtet. Aber er dauerte nur 55 Tage, bevor er ausging, was darauf hindeutet, dass der letzte Sturm etwas Besonderes war.

"Dieser neue Sturm ist eine völlig andere Art von Bestie im Vergleich zu allem, was wir zuvor mit Cassini auf Saturn gesehen haben", sagte UCLA-Mitarbeiter Kunio Sayanagi, ein Mitarbeiter von Cassini Imaging Team. "Die Tatsache, dass solche Ausbrüche episodisch sind und alle 20 bis 30 Jahre auf dem Saturn stattfinden, sagt uns etwas über das Innere des Planeten, aber wir müssen noch herausfinden, was es ist."

Den Sturm beobachten

Cassini schnappte sich hunderte von Bildern des neuen Sturms und schlich schnelle Blicke, wenn er keine anderen Beobachtungen des Saturns, seiner Ringe oder seiner Monde ausführte. Mit diesen Bildern konnten Wissenschaftler den Fortschritt des Sturms detailliert verfolgen.

Der Mahlstrom tauchte zuerst bei etwa 35 Grad nördlicher Breite auf und umwickelte schließlich den gesamten Planeten, wobei er etwa 2 Milliarden Quadratmeilen (5 Milliarden Quadratkilometer) abdeckte. Es war ein einzelnes Gewitter, das ununterbrochen für mehr als 200 Tage wütete und fast 20 Prozent der Saturn-Nordhalbkugel betraf, sagten Forscher.

Die aktive Phase des Sturms ist vorbei, fügten sie hinzu, aber einige der Wolken, die es geschaffen hat, bleiben noch heute in der Atmosphäre des Planeten.

Cassini kam 2004 zum Saturn und soll 2017 den beringten Planeten und seine vielen Monde weiter erforschen. Das Raumschiff könnte also noch weitere aufregende atmosphärische Ereignisse entdecken, bevor es fertig ist.

"Es ist die Fähigkeit, im Orbit zu sein und überall ein genaues Auge zu haben, um dieses außergewöhnliche Phänomen zu überwachen", sagte Carolyn Porco, Leiterin des Cassini-Imaging-Teams am Space Science Institute in Boulder, Colorado. Sieben Jahre, in denen man solche Möglichkeiten ausnutzte, haben Cassini bereits zu einer der wissenschaftlich produktivsten planetarischen Missionen gemacht, die jemals geflogen sind. "