Space Shuttle Endeavour montiert auf 747 Jumbo Jet für den Flug nach L.A.

Zum letzten Mal in der Geschichte der Raumfähre wurde ein NASA-Orbiter an der Spitze eines Jumbo-Jets montiert, um zu seinem nächsten Ziel geflogen zu werden.

Für das Shuttle Endeavour, das jetzt auf dem umgebauten Boeing 747 Shuttle Carrier Aircraft (SCA) sitzt, wird seine nächste und letzte Mission darin bestehen, ein Museumsexponat zu werden. Das Raumschiff, das an Bord des Flugzeugs fliegt, wird am Montag (17. September) bei Sonnenaufgang vom Kennedy Space Center in Florida nach Los Angeles fahren, wo es im California Science Center (CSC) ausgestellt wird.

"Es ist der jüngste unserer Flotte, es ist unser Baby", sagte Stephanie Stilson, NASA-Flow-Director für den Übergang zum Orbiter und Ruhestand, als sie die baldige Abreise von Endeavour diskutierte. "Wir lassen unser Baby los und übergeben sie nach Kalifornien."

Endeavour wurde im Zuge des Verlustes der Raumfähre Challenger im Jahr 1986 gebaut. Es flog 25 Missionen, viele, um die Montage der Internationalen Raumstation zu unterstützen, bevor im Juni 2011 im Ruhestand.

Letzter Kumpel

Um die Endeavour auf ihren Überführungsflug zur Westküste vorzubereiten, schleppten NASA-Techniker am Freitag (14. September) das Shuttle von der Stelle, an der es vorübergehend in seinem ehemaligen Startbauwerk parkte, zur Startbahn, wo es zuletzt aus dem Weltraum zurückkehrte. Bei der Ankunft in Kennedys Shuttle Landing Facility in den frühen Morgenstunden wurde Endeavour in eine gantryähnliche Stahlkonstruktion gebracht, die als Mate-Demate Device (MDD) bekannt ist und mit der 747 SCA gepaart wird. [Galerie: Endeavour mit Flugzeugträger verbunden]

"Wir sind ein bisschen traurig, dass dies das letzte Mal sein wird, dass wir das tun", sagte Stilson Reportern über die Paarungsoperationen. "Es gab heute Morgen während des Überschlags vom Fahrzeugbau zum Mate-Demate-Gerät definitiv einige Tränen, vor allem von denen, die lange an der Endeavour gearbeitet haben."

Im Verlauf von mehreren Stunden wurde das 155.000 Pfund schwere (70.000 Kilogramm schwere) Schiffchen an einer Metallschlinge befestigt und 90 Fuß in die Luft gehoben, so dass das Trägerflugzeug, bekannt unter seiner Schwanznummer als NASA 905, darunter eingeschleppt werden konnte es. Endeavour wurde dann auf die Rückseite des Düsenjets abgesenkt, so dass drei Öffnungen an seinem Unterbauch mit den Befestigungspunkten ausgerichtet waren, die aus dem oberen Rumpf der 747 herausragten.

Die beiden Fahrzeuge waren bis zum Nachmittag "soft-mate". Am Samstag werden die Techniker daran arbeiten, die Verbindung "hart zu verbinden", indem sie Schrauben sichern, die die beiden Fahrzeuge im Flug zusammenhalten. Die Luft- und Raumfahrerkombination wird am Sonntagmorgen aus dem MDD auslaufen, um ihre endgültige Abreise am Montag vorzubereiten.

Das Space Shuttle ist vielleicht die komplizierteste Maschine, die je gebaut wurde. Das erste Raumfahrzeug, das wiederverwendbar ist, startet als eine Rakete, kann als eine kreisende Plattform dienen und landet wie ein Flugzeug. Testen Sie Ihr Wissen über das Shuttle und seine Geschichte mit diesem Quiz.

Letzter Flug

Der letzte Überführungsflug der Space Shuttle-Ära wird Endeavour auf einer Cross-Country-Tour führen. Zusätzlich zum Durchführen von Tiefpasswechseln während des Fluges über mehrere NASA-Einrichtungen werden das Trägerflugzeug und sein Orbiterpassagier in Houston und El Paso in Texas und auf der Edwards Air Force Base in Südkalifornien Halt machen, bevor sie schließlich am Los Angeles International Airport landen ( LAX) am 20. September.

Die Reise und die Vorbereitungen vor der Abreise unterliegen sowohl Wetter- als auch Betriebsbeschränkungen und könnten verschoben oder geändert werden, berieten die NASA-Beamten.

Einmal in Los Angeles auf dem Boden und ohne ein entsprechendes Mate-Demate-Gerät bei LAX, wird Endeavour mit zwei großen Kränen vom SCA geholt und auf einem modifizierten NASA-Landtransporter positioniert. Am 12. Oktober wird der Shuttle eine zweitägige Fahrt zum California Science Center beginnen, die sich durch die Straßen von Inglewood und L.A. auf einer 19 Kilometer langen Reise zu ihrem neuen Zuhause bewegt.

Das California Science Center wird am 30. Oktober den neuen Samuel Oschin Space Shuttle Endeavour Display Pavillon eröffnen.