NASA wählt neue Rocket Rides, um kleine Satelliten zu starten

Winzige Satelliten müssen sich nicht mehr lange in den Weltraum trampen.

Die NASA hat insgesamt drei Unternehmen mit insgesamt 17,1 Millionen Dollar für die Markteinführung von winzigen CubeSats beauftragt, die bisher als Sekundärnutzlasten auf großen Raketen eingesetzt werden mussten.

Die Raumfahrtagentur gab $ 6,9 Millionen an Rocket Lab USA mit Sitz in Los Angeles; $ 5,5 Millionen an Firefly Space Systems von Cedar Park, Texas; und 4,7 Millionen US-Dollar an Virgin Galactic LLC aus Long Beach, Kalifornien, in drei separaten Festpreis-VCLS-Verträgen (Venture Class Launch Services). [Würfelzahlen: Kleines, vielseitiges Raumfahrzeug erklärt (Infografik)]

Die Verträge sehen vor, dass jedes dieser Unternehmen 132 lbs starten wird. (60 Kilogramm) von CubeSats in eine niedrige Erdumlaufbahn bis April 2018. Das Ziel dieser drei Starts ist es, Raketentechnologie zu demonstrieren, die CubeSats für Jahre auf kostengünstige und effiziente Weise auf den Boden bringen wird.

"Es ist ein großer Schritt für die Kommerzialisierung des Weltraums", sagte Mark Wiese, Chef des Flugprojektbüros für NASA Launch Services Programm, das im Kennedy Space Center in Florida basiert, während einer Pressekonferenz heute (14. Oktober).

"Wir freuen uns auf den Wettbewerb", fügte Wiese hinzu. "Ich kann mir nur vorstellen, welche Chancen diese Unternehmen für Sie, Ihre Kinder und die Welt eröffnen."

Der Grundbaustein von CubeSats ist ein Würfel von nur 10 cm auf jeder Seite. Satelliten, die äquivalent zu drei solcher Würfel sind, werden als 3U CubeSats bezeichnet; 6U Raumfahrzeuge integrieren sechs Würfel und so weiter.

Dank der jüngsten Fortschritte in der Computer- und Elektroniktechnologie können viele Fähigkeiten in so winzigen, kostengünstigen Paketen vollgestopft werden. Die in San Francisco ansässigen Planet Labs beispielsweise haben Dutzende von 3U-Raumfahrzeugen namens "Doves" gestartet, um hochauflösende Bilder der Erde zu liefern, und die NASA plant CubeSat-Missionen zum Mond und einen erdnahen Asteroiden auf dem ersten Flug von das Space Launch System der Agentur im Jahr 2018.

Darüber hinaus werden 2016 sechs 6U-CubeSats zum Mars fliegen, um die Kommunikation während des Ein- und Ausstiegs sowie der Landung des InSight-Landers der NASA zu unterstützen.

Kostengünstige, dedizierte CubeSat-Trägerraketen sollten die wissenschaftliche Reichweite und Effektivität von kleinen Raumfahrzeugen weiter erhöhen, so die Vertreter der NASA.

"Die heutige cubeSat-Technologie fördert praktisches Engineering und Flugforschungstraining", sagte Michael Freilich, Direktor der NASA-Abteilung für Erdwissenschaften, in einer Erklärung. "Mit dem zusätzlichen zuverlässigen, erschwinglichen und dedizierten Zugang zum Weltraum auf kleinen Trägerraketen könnten Konstellationen von Smallsats und CubeSats unsere wissenschaftlich basierten weltraumgestützten Erdbeobachtungssysteme und -fähigkeiten revolutionieren."

Die drei Unternehmen, die VCLS-Verträge erhalten haben, haben noch keine kommerziellen Missionen mit ihren Trägerraketen geflogen, aber alle drei machen Fortschritte auf dem Weg zu diesem Ziel.

Zum Beispiel führte Firefly Space Systems, das eine Rakete namens Alpha entwickelt, kürzlich einen erfolgreichen Motortest vor Ort durch. Wenn Alpha in Betrieb ist, wird es kleine Nutzlasten starten, die für 8 Millionen US-Dollar pro Start in die Umlaufbahn gehen, sagten Unternehmensvertreter.

Virgin Galactic hat vor kurzem auch einen Test für den Motorboden durchgeführt, bei dem die LauncherOne-Rakete aus einer Höhe von 50.000 Fuß (15.000 Meter) gesprengt wird, nachdem sie von einem Trägerflugzeug abgeworfen wurde. (Virgin's touristentragendes suborbitales Raumflugzeug, SpaceShipTwo, wird ebenfalls in der Luft gestartet.) LauncherOne Starts kosten laut Virgin Galactic-Vertretern weniger als 10 Millionen US-Dollar pro Stück.

Unterdessen haben Vertreter von Rocket Lab, die kürzlich einen Vertrag über den Start des Mondlanders von Moon Express im Jahr 2017 unterzeichnet haben, angekündigt, dass der erste Flug der Elektronenrakete des Unternehmens Anfang 2016 erfolgen soll. Derzeit werden Elektronenstarts für jeweils 4,9 Millionen Dollar verkauft.

Firefly und Virgin Galactic haben VCLS-Verträge erhalten, die weniger wert sind als der von den Unternehmen angegebene Preis pro Start, da die Risiken bei diesen Missionen bestehen, sagte Wiese.

"Wir kaufen eine Demonstrationsmission, also wissen wir, dass wir einer der ersten Flüge dieser Unternehmen sind", sagte er. "Offensichtlich besteht bei einem ersten Flug ein höheres Risiko, also gibt es dort möglicherweise einen Preisnachlass - eine Chance für uns, früh als früher Kunde hinzukommen."

Der Electron wird auf der anderen Seite vollständig kommerziell sein, wenn er auf seiner VCLS-Mission abhebt, sagte Rocket Lab-CEO und Gründer Peter Beck.

"Unser Preis ist ein bisschen höher, basierend auf den zusätzlichen Anforderungen, die für die NASA-Mission über eine normale, grundlegende kommerzielle Mission gestellt werden", sagte Beck während der heutigen Pressekonferenz.

Die Nutzlasten für die drei Flüge unter den VCLS-Verträgen wurden noch nicht zugewiesen, sagten NASA-Beamte.