Spelunking auf dem Mars: Höhlen sind Hot Spots auf der Suche nach dem Leben

Die Jagd auf irgendeine Form von Leben in unserem Universum könnte eine wahre Flotte von Roboter-Orbitern, Landern und Rovern anspornen, um die Oberfläche des Mars in den kommenden Jahren zu erforschen. Aber sie könnten an der falschen Stelle suchen.

Anstatt nach Spuren von außerirdischem Leben auf der rauhen Oberfläche des Mars zu suchen, haben einige Forscher vorgeschlagen, in den Planeten zu schauen, wo es immer mehr Beweise für Wassereis in der Nähe des Äquators und das Potenzial für unterirdische Aquifere gibt, die grundlegende mikrobielle Organismen unterstützen könnten.

Spirit and Opportunity, die beiden Roboter, die derzeit den roten Planeten unter der NAS-Mission Mars Exploration Rover (MER) erforschen, haben bewiesen, dass Wasser die Entwicklung von Gesteinen auf der Planetenoberfläche beeinflusst. Unterdessen bereitet sich die europäische Mars Express-Raumsonde, die jetzt den Planeten umkreist, darauf vor, ein Radarinstrument zu entfesseln, das, wie Forscher sagen, in unterirdischen Höhlen oder Hohlräumen Taschen mit flüssigem Wasser finden könnte.

"Wir wissen jetzt, dass große Gebiete auf dem Planeten aus löslichem Gestein bestanden", sagte Steven Squyres, Astronom der Cornell University und Leiter des Wissenschaftsteams für die Mars-Rover-Mission der NASA, in einem Interview. "Wenn also Felsen durch Wasser aufgelöst werden können, ist die Idee einer solchen Höhle vollkommen vernünftig."

Jüngste Berichte von Forschern aus den USA und Europa haben auf Zusammenhänge zwischen dem Vorhandensein von Methan und anderen Gasen in der Marsatmosphäre und der Möglichkeit wasserführender unterirdischer Höhlen, die lebensfähig sind, hingewiesen.

Die Theorie ähnelt den tatsächlichen Bedingungen, die in tiefen Kavernen auf der Erde gefunden werden, wie die Lechuguilla-Höhle in New Mexico - die tiefste in den kontinentalen USA - wo robuste Bakterien in einem Wasserbecken gedeihen und Gase ableiten. Unter der Oberfläche von Idaho geben Geschöpfe, die Methanogene genannt werden, Methan als Abfall ab, während sie auf Wasserstoff von den Felsen um unterirdische Frühlinge bestehen.

Die Bedeutung von Methan

Aber ob irgendeine Form von Leben in Marshöhlen existierte oder gegenwärtig lebt, ist immer noch unbekannt.

Im März 2004 gaben drei unabhängige Studien mit Mars Express und Bodenteleskopen den Nachweis von Methan in der Marsatmosphäre bekannt. Monate später, im September, veröffentlichte die Europäische Weltraumorganisation (ESA) Mars-Express-Daten, die eine Überschneidung von Methan- und Wasserdampfkonzentrationen aufzeigen.

Die Forscher betonten, dass ein skeptischer Blick erforderlich ist, nachdem Nachrichten berichtet haben, dass einige Wissenschaftler das Vorhandensein von Mars-Methan mit der Möglichkeit in Verbindung gebracht haben, dass mikrobielles Leben das Gas als Nebenprodukt von unterirdischen Wasservorräten erzeugen könnte.

"Die Tatsache, dass Sie Methan finden, bedeutet nicht, dass Sie Leben haben müssen", sagte Tobias Owen, ein Astronom der Universität von Hawaii, der Teil eines Teams war, das Mars-Methan mit bodengebundenen Teleskopen entdeckte, auf einem kürzlich abgehaltenen Wissenschaftssymposium. "Du musst sehr vorsichtig sein."

Owen sagte, dass Methan durch die Wechselwirkung von Gestein und Wasser erzeugt werden kann, wo Lebewesen keine Rolle spielen.

Während Squyres sagte, er habe die jüngsten Nachrichten über die Implikationen für das Marsleben nicht gesehen, und er kenne auch keinen direkten Beweis, dass jemals Leben auf dem Planeten existierte, sagte er im Allgemeinen, Höhlen sind keine Voraussetzung für unterirdische Organismen.

Das Leben kommt viel weniger aus dem Haus.

Auf der Erde, so Squyres, gibt es viele Beispiele von Leben, die im Porenraum und unterirdischen Brüchen gedeihen.

Blick tiefer

Die Suche nach flüssigem Wasser, die einige Forscher als Voraussetzung für unser bisheriges Leben auf dem Mars angesehen haben, wird im Mai dieses Jahres fortgesetzt, wenn Mars Express sein MARSIS-Instrument einsetzen wird, ein Radarwerkzeug, das unterhalb der Planetenoberfläche untersucht werden soll.

Von der Oberfläche aus haben die Spirit- und Opportunity-Rover während der Erkundung ihrer jeweiligen Mars-Landeplätze keine Anzeichen von Höhlen gefunden, sagte Squyres.

"Wenn da unten ein Wassertisch ist, könntest du ... Macht - er kann es mit einem Bodenradar erfassen ", sagte Squyres, der neben seiner Arbeit mit den MER-Rovern auch ein Mitforscher der Mars-Express-Mission ist.

MARSIS, Abkürzung für Mars Advanced Radar for Subsurface und Ionospheric Sounding, ist ein 40 Meter langer Ausleger, der niederfrequente Radiowellen aussendet, um nach unterirdischem Wasser zu suchen. ESA-Forscher sagten, sie hoffen, dass das Instrument bis zu drei Meilen (5 Meilen) unter der Marsoberfläche reichen kann.

"Niemand hat jemals zuvor auf diese Weise auf den Mars geschaut", sagte Squyres über den MARSIS-Plan. "Jedes Mal, wenn wir den Mars mit einer neuen Technik betrachten, taucht etwas Interessantes auf, also bin ich sehr gespannt, was es zeigen wird."

Sicherung des Mars

Eine der Gefahren, vor denen jede Mission steht, die darauf abzielt, Anzeichen für vergangenes oder gegenwärtiges Leben auf dem Mars zu finden, ist die Möglichkeit, die Umwelt des Roten Planeten zu kontaminieren, einfach indem man dort ist.

"Wenn Sie in eine andere Welt auf der Suche nach Leben gehen wollen, wollen Sie nichts mitnehmen", sagte John Rummel, NASAs Planetarschutzbeauftragter.

Anfang dieses Jahres diskutierte Rummel während einer Wissenschaftskonferenz über die Herausforderungen, vor denen die Wissenschaftsgemeinschaft steht, wenn sie der Öffentlichkeit die Entdeckung außerirdischen Lebens mitteilen, sollten Forscher jemals solch einen historischen Fund machen.

Mars Eis
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"Wir neigen dazu, sehr vorsichtig und konservativ zu sein", sagte Rummel. "Weil du sicher sein musst, was du weißt, was du nicht weißt und was du nur erraten kannst."

Im Jahr 1996 veröffentlichten NASA und Stanford University Forscher Ergebnisse in der Zeitschrift Wissenschaft dass ein Meteorit vom Mars - der in der Antarktis gefunden wurde - mögliche Beweise für vergangenes Leben auf dem Mars enthielt. Die Raumfahrtbehörde war sehr vorsichtig, einen Wissenschaftler bei der Pressekonferenz zu beteiligen, der sich Sorgen darüber machte, wie die Meteoritendaten interpretiert wurden, erinnert sich Rummel.

"Es ist eine Kunst, die Unsicherheit zu managen", sagte Rummel und fügte hinzu, dass solche Prozesse die NASA ehrlich und korrekt halten sollen. "Die Öffentlichkeit verdient eine ehrliche Agentur."