Komet Swift-Tuttle: Das eisige Elternteil der Perseiden Meteorschauer

Der spektakuläre Perseiden-Meteorschauer, der Donnerstagnacht (11.-12. August) seinen Höhepunkt erreicht, erleuchtet jeden Sommer den Himmel der Erde, während die Erde den Pfad des Komet Swift-Tuttle durchquert, ein kilometerweites Ungeheuer, das alle 133 Jahre auf der Erde schwingt.

Swift-Tuttle, dessen Kern 26 Meilen (26 Meilen) breit ist, ist das größte Objekt des Sonnensystems, das wiederholt nahe an der Erde vorbeizieht, sagte die NASA und Forscher glaubten einst, dass es wahrscheinlich 2126 die Erde treffen würde - aber das letzte Mal Vorbei an der Erde, im Jahr 1992, nahmen Astronomen genauere Messungen vor und berechneten, dass der nächste Durchgang nicht so gefährlich sein würde.

"Seine Umlaufbahn passiert sehr nahe an der Erdumlaufbahn, so dass es im Laufe der Jahre als gefährliches Objekt angesehen wurde", sagte Paul Chodas, Direktor der NASA für das Zentrum von erdnahen Objektstudien, gegenüber ProfoundSpace.org. "Jetzt wissen wir seine Umlaufbahn sehr gut, gut genug, um zu sagen, dass wir viele tausend Jahre vor einem Einschlag geschützt sind." [Perseid Meteorschauer 2016: Wann und wie man es sieht]

Der Astronom Jim Scotti vom Lunar and Planetary Laboratory der University of Arizona erinnert sich an die Beobachtung des Kometen Swift-Tuttle im Jahr 1992 (zwischen Ende November und Anfang Dezember) durch das 36-Zoll-Spacewatch-Teleskop auf dem Kitt Peak.

"Das war ein lustiger Komet zu beobachten", sagte Scotti zu ProfoundSpace.org. "Es ist schwer zu glauben, dass es so lange her ist."

Scotti verfolgte den Kometen im Laufe von fast einer Woche mit dem Teleskop. "Es war relativ hell, also war es ziemlich einfach zu beobachten."

Wie alle Kometen, manchmal auch "schmutzige Schneebälle" genannt, ist Swift-Tuttle eine Kugel aus Staub, Eis, Gestein und dunklem organischen Material. Es wurde im Juli 1862 unabhängig von Lewis Swift und Horace Parnell Tuttle entdeckt.

Der Komet umkreist die Sonne, folgt aber im Vergleich zu den Planeten des Sonnensystems einer sehr steilen Neigung - taucht in das Sonnensystem ein, um um die Sonne zu peitschen und wieder herauszukommen. Also, wenn der Komet die Erde passiert, reist er mit großer Geschwindigkeit, sagte Chodas.

Und sein Staub und seine Trümmer, die den Perseiden-Meteorschauer erzeugen, wenn sie in der Erdatmosphäre verbrennen, reisen ebenfalls schnell - mit einer Geschwindigkeit von etwa 37 Meilen pro Sekunde. Und obwohl der Komet alle 133 Jahre nur auf der Erde vorbeifliegt, kommt der Meteorschauer jedes Jahr vor, wenn sich die Erde durch die Bahn ihrer Umlaufbahn bewegt.

"Die Trümmer kommen schneller herein als viele andere Kometen, weil es eine sehr lang gezogene Umlaufbahn ist ... das macht die Show wegen der Geschwindigkeit ein wenig spektakulärer", sagte Chodas.

Für Zuschauer in der nördlichen Hemisphäre sind die Perseiden eine der besten Meteorschauern des Jahres - und die NASA hat sie wegen ihrer rekordverdächtigen Anzahl an extra hellen Meteoren, den sogenannten Feuerbällen, als "Feuerball-Champion" der jährlichen Meteorschauern bezeichnet. Diese Feuerbälle sind sogar in lichtverschmutzten Gebieten wie Städten sichtbar (immer noch gibt es viel mehr schwache Meteore, die nur sichtbar sind, wenn du in eine dunklere Gegend gehst).

In diesem Jahr wird der Gipfel spektakulärer als sonst sein und 200 Meteore pro Stunde erreichen, weil Jupiters Gravitation auf dem Trümmerweg wirkt. Dieser Meteoranstieg, der Ausbruch genannt wird, ist irregulär - Forscher konnten ihren Zeitablauf erst seit den späten 1990er Jahren vorhersagen, erklärte der Meteorologe der NASA, Bill Cooke, ProfoundSpace.org.

Trotz seiner Brillanz sind die diesjährigen Bedingungen nicht ideal, denn am Himmel der Dusche steht ein heller, wachsender Mond. Also, wenn Sie planen, Donnerstag Nacht zu schauen, warten Sie, bis das Sternbild Perseus aufgegangen ist und der Mond sich eingestellt hat (um 12-1 Uhr an den meisten Orten).

"Geh zu einem Himmel, der so dunkel wie möglich ist, und mach dich dann wohl und düster - passe deine Augen an und sei geduldig - die durchschnittliche Rate ist ungefähr eine Minute, aber einige von ihnen sind schwach", sagte Chodas. "Da sie aus dem Sternbild Perseus zu strahlen scheinen, das erst spät aufgeht, ist dieser Meteorschauer besser in den frühen Morgenstunden zu sehen, wenn diese Konstellation höher am Himmel ist."

Und wenn Sie den Höhepunkt der Meteoritenschauer verpassen oder ein paar Tage früher suchen, keine Sorge - Sie können immer noch Meteore vor und nach dem Gipfel sehen.

"Der Meteorschauer dauert mehrere Tage, weil es eine große Trümmerwolke ist, die die Erde durchquert", sagte Chodas.