Die NASA erweitert die Planet-Hunting Kepler Mission bis 2016

Das Weltraumteleskop der NASA, das bereits Tausende von fremden Planeten entdeckt hat, wird noch mindestens vier weitere Jahre auf seltsame neue Welten jagen, teilte die Raumfahrtbehörde am Mittwoch (4. April) mit.

Die Finanzierung der Kepler-Mission, die bisher mehr als 2.300 potentielle außerirdische Planeten entdeckt hat, sollte diesen November auslaufen. Aber ein NASA-Review-Komitee hat empfohlen, dass die Planetenjagd-Bemühungen des Teleskops bis mindestens zum Geschäftsjahr 2016 verlängert werden.

"Kepler-Mission verlängert bis FY16!" Kepler Wissenschaftler haben heute in einem Twitter-Beitrag geschrieben. "Wir sind dankbar und ekstatisch!"

Auf der Suche nach fremden Welten

Das 600-Millionen-Kepler-Observatorium startete im März 2009 mit dem Ziel, erdähnliche Planeten in den so genannten bewohnbaren Zonen ihrer Stammsterne zu finden - ein genau richtiger Abstand, der flüssiges Wasser und, wie wir wissen, Leben unterstützen könnte es. [Galerie: Eine Welt der Kepler-Planeten]

Das Teleskop findet außerirdische Planeten mit dem, was Wissenschaftler die Transitmethode nennen: Es erkennt die verräterischen Helligkeitsunterschiede, die entstehen, wenn eine fremde Welt ihren Stern aus Keplers Perspektive überquert oder durchquert. Die Kepler-Sonde muss typischerweise drei dieser Transite beobachten, um einen Planetenkandidaten eindeutig zu identifizieren.

Das Instrument war äußerst produktiv und hat bisher 61 bestätigte außerirdische Planeten gefunden, zusammen mit etwa 2300 "Kandidaten" -Welten, die noch durch Nachbeobachtungen überprüft werden müssen. Kepler-Teammitglieder haben geschätzt, dass die überwiegende Mehrheit dieser Kandidaten - 80 Prozent oder mehr - wahrscheinlich der wahre Deal sein wird.

Mehr Zeit zum schauen

Alle zwei Jahre führt die NASA eine peer-reviewed Bewertung der Missionen in ihrer Astrophysik-Abteilung durch, eine Aktivität, die "Senior Review" genannt wird. Der diesjährige Ausschuss gab Kepler gute Noten für Leistung und Potenzial.

"Die Kepler-Mission ist ein herausragender Erfolg", schrieben die Ausschussmitglieder in ihrem Bericht. "Kepler ist nicht nur eine einzigartige Quelle für Exoplanetenentdeckungen, sondern auch ein Organisations- und Sammelpunkt für die Exoplanetenforschung."

Die Ausweitung von Keplers Mission könnte aus mehreren Gründen zu großen Dividenden führen, haben Forscher gesagt. Wegen der Drei-Transit-Anforderung sind die meisten der Welten, die Kepler bisher gefunden hat, relativ schnell um ihre Sterne herum, in engen Umlaufbahnen.

Wenn man Kepler mindestens vier weitere Jahre gewährt, kann man nach Planeten in weiter entfernten Umlaufbahnen suchen, so dass das Teleskop die bewohnbaren Zonen wärmerer Sterne überblicken kann. (Es könnte eine hypothetische Alien-Version von Kepler bis zu drei Jahren dauern, bis die Erde dreimal die Sonne passiert.)

Mehr Transite zu sehen erhöht auch das Signal-Rausch-Verhältnis für näher beieinander liegende Planeten, so dass mehr von ihnen entdeckt werden kann, haben Forscher gesagt.

Der Bericht des Überprüfungskomitees legte keine explizite Finanzierung für Keplers erweiterte Operationen fest, aber Kepler-Teammitglieder sagten, dass es etwa 20 Millionen Dollar pro Jahr kostet, um die Mission auf ihrem derzeitigen Niveau zu betreiben.

Der Bericht sah alle neun von ihm untersuchten Astrophysik-Missionen positiv aus - zu denen auch die Weltraumteleskope Hubble, Chandra, Fermi und Spitzer gehören - und sagte, alle hätten sich gut entwickelt und dürften bis mindestens zum Geschäftsjahr 2014 operieren.