Briny Ice sickert in den Eisvulkanen des Zwergenplaneten Ceres

Auf dem Zwergplaneten Ceres wüten Vulkane - aber statt heißer Lava wie auf der Erde, speien sie Sole und Eis.

Die neuen Beweise für den eisigen Vulkanismus des Zwergplaneten, den Kryovulkanismus, stammen von der NASA-Raumsonde Dawn, die Ceres umkreist und auch den nahe gelegenen Asteroiden Vesta untersucht.

Zuvor hatte Dawn einen seltsamen Berg und andere Merkmale identifiziert, die von einem Eisvulkan geschaffen zu sein schienen. [Ceres hat wahrscheinlich einen Eisvulkan (Video)]

Nun haben Wissenschaftler des Max-Planck-Instituts für Sonnensystemforschung (MPS) im Occator-Einschlagskrater Spuren einer solchen vulkanischen Aktivität gefunden, deren zentrale Grube von einem hellen, mineralischen Salz bedeckt ist, das eine erhobene Kuppel bildet.

Die Wissenschaftler fanden heraus, dass das salzige Material im Krater jünger ist als der Krater selbst: Es ist nur etwa 4 Millionen Jahre alt, im Gegensatz zum 30 Millionen Jahre alten Krater. Das bedeutet, dass die Mineralsalze von der Oberfläche aufsteigen, genau wie Magma auf der Erde. Ein solcher Kryovulkanismus wurde auch auf Pluto und dem Saturnmond Enceladus beobachtet. In einer Entfernung von 444 Millionen Kilometern von der Sonne ist Ceres das nächstgelegene Objekt, an dem Forscher diese Aktivität entdeckt haben.

Dawn folgt Ceres seit zwei Jahren. MPS-Wissenschaftler haben Hinweise auf komplizierte Aktivitäten auf der Oberfläche des Zwergplaneten gefunden: Frakturen, Lawinen und jüngere, kleinere Krater.

"In diesen Daten können der Ursprung und die Entwicklung des Kraters, wie er sich heute darstellt, deutlicher als jemals zuvor gelesen werden", sagte Andreas Nathues, Hauptautor der neuen Arbeit und der leitende Kameramann des MPS-Teams.

Occator Krater ist in der nördlichen Hemisphäre von Ceres und ist 57 Meilen (92 km) im Durchmesser. Der Krater beherbergt eine 7-Meile-weite Grube in der Mitte, und sein Rand steigt auf 2.460 Fuß (750 Meter) von der Oberfläche. Innerhalb der Grube befindet sich eine helle Kuppel von etwa 2,9 km Länge, die aus dem jüngeren, hellen Material besteht, das die MPS-Wissenschaftler gefunden haben. Daten von Infrarotkameras zeigen, dass es Salze enthält, die Carbonate genannt werden.

Eine Sache, die Forscher denken lässt, dass die Kuppel kryovulkanisch ist, und nicht nur etwas, das unter der Kraterstelle vergraben ist, ist, dass andere, spätere Einschläge kein ähnliches Material freilegten.

Um das Alter des Kraters und der Kuppel zu schätzen, zählte das Team Krater in der Gegend. Viel Krater bedeutet, dass ein bestimmter Oberflächenabschnitt älter ist und länger ausgesetzt wurde.

Es ist wahrscheinlich, dass der Einfluss, der Occator ermöglichte, es der Sole erlaubte, sich der Oberfläche zu nähern und schließlich ausbrach.

Die neue Arbeit wurde am 17. Februar im Astronomical Journal veröffentlicht.