Erste wahre 'Alien Earth' kann 2012 gefunden werden

Diese Geschichte wurde um 14:30 Uhr aktualisiert. EUROPÄISCHE SOMMERZEIT.

Während 2011 ein riesiges Jahr für Alien-Planet Entdeckungen war, könnte 2012 etwas noch Aufregenderes bringen: die erste wahre "Alien Earth".

In diesem Jahr gab es die Liste bestätigter Exoplaneten unter den Top 700, wobei das Kepler-Weltraumteleskop der NASA Tausende zusätzlicher Kandidaten markiert, die noch verifiziert werden müssen. Und gerade diesen Monat kündigten Keplers Wissenschaftler zwei bahnbrechende Funde an - die ersten zwei erdähnlichen außerirdischen Planeten sowie eine größere Welt in der bewohnbaren Zone des Sterns, genau die richtige Entfernung, in der flüssiges Wasser (und möglicherweise Leben, wie wir wissen) es könnte existieren.

Diese und andere neuere Entdeckungen deuten darauf hin, dass der wertvolle Steinbruch vieler Exoplanetenjäger - eine "fremde Erde" - kurz hinter dem Horizont liegen könnte. In der Tat könnte ein solcher Planet in der nächsten Runde der Kepler-Kandidaten auftauchen, die im nächsten Jahr veröffentlicht werden sollten, so die Forscher.

"Ich schätze, dass dieser nächste Planetenkatalog endlich einige Punkte von wirklich wahrhaft irdischer Größe und in der bewohnbaren Zone sehen wird", sagte Natalie Batalha, stellvertretende Leiterin des Kepler-Wissenschaftsteams am NASA-Ames Forschungszentrum in Moffett Field, Kalifornien. "Darauf freue ich mich wirklich, diese Kandidaten zu bekommen." [Jetzt abstimmen! Die meisten faszinierenden Alien Planets von 2011]

Alien Planeten häufen sich

Im Laufe des Jahres ist die Zahl der bekannten Exoplaneten stark angestiegen. Anfang 2011 bestätigten Astronomen 528 fremde Welten, so die Extrasolar Planets Encyclopedia, eine Datenbank, die vom Astrobiologen Jean Schneider vom Pariser Meudon Observatorium zusammengestellt wurde.

Weniger als ein Jahr später - und nur 16 Jahre, nachdem der erste außerirdische Planet einen sonnenähnlichen Stern umkreist hat - steht der Graf jetzt bei 713. Und Tausende mehr warten in den Flügeln.

Am 5. Dezember kündigten die Kepler-Wissenschaftler die Entdeckung von 1.094 neuen Exoplaneten-Kandidaten an, womit sich die Gesamtzahl der Missionen in den ersten 16 Monaten ihrer Tätigkeit auf 2.326 belief. Bis jetzt wurden nur 33 dieser potenziellen Planeten durch Nachbeobachtungen bestätigt, aber Forscher haben geschätzt, dass mindestens 80 Prozent von ihnen sich als das wirkliche Geschäft herausstellen werden.

Diese riesigen Zahlen sind für sich allein aufregend, aber die Suche nach außerirdischen Planeten geht nicht wirklich darum, die Zahl zu erhöhen. Es ist vielmehr eine Aufgabe, die Natur und die Vielfalt von fremden Welten besser zu verstehen, sagen Forscher.

"Sie können die Vielfalt der Systeme nur dann verstehen, wenn Sie genug Zahlen haben, die zu den Statistiken sprechen", sagte Batalha gegenüber ProfoundSpace.org. "Sie wollen wirklich eine große Auswahl, und Kepler wird hier einen großen Beitrag leisten."

Die Vielfalt der fremden Welten und Systeme scheint hoch zu sein. Astronomen haben einen Planeten so leicht und luftig wie Styropor gefunden, und einen anderen so dicht wie Eisen. Und im September verkündete das Kepler-Team die Entdeckung eines fremden Planeten, der zwei Sonnen umkreist, wie Luke Skywalkers Heimatplaneten Tatooine in den "Star Wars" -Filmen.

Forscher haben auch mehrere Planeten in den bewohnbaren Zonen ihrer Sterne bestätigt. Keine von ihnen kann als wahre Alien-Erde betrachtet werden, da sie wesentlich größer ist als unser Heimatplanet. Aber die Suche nach dem Zwilling der Erde könnte bereits im nächsten Jahr Früchte tragen, sagen Forscher.

Jagd nach fremden Erden

Das Kepler-Weltraumteleskop, das im März 2009 startete, jagt mit Hilfe einer als Transitmethode bekannten Methode nach außerirdischen Planeten. Es sucht nach den winzigen, verräterischen Eintrübungen in der Helligkeit eines Sterns, die verursacht werden, wenn ein Planet den Stern aus Keplers Perspektive überquert oder vor ihm kreuzt und einen Bruchteil des Lichts des Sterns blockiert.

Kepler muss drei solcher Transite beobachten, um einen potenziellen Planeten zu markieren, also ist es nicht überraschend, dass das Teleskop noch keinen echten Erdzwilling gefunden hat, haben Forscher gesagt. Wenn eine fremde Version von Kepler auf unser Sonnensystem gerichtet wäre, würde es drei Jahre dauern, bis das Instrument unseren Heimatplaneten entdeckt.

Je länger Kepler operiert, desto besser sind seine Chancen, eine wahrhaft erdähnliche Welt zu entdecken. Und jetzt, da das Instrument fast drei Jahre auf dem Buckel hat, werden die Funde besonders faszinierend.

"Wir fangen wirklich an, auf kleinere Planeten mit längeren Umlaufzeiten zu kommen", sagte Batalha.

Bis jetzt war keiner dieser Planeten sowohl in der Größe der Erde als auch in der bewohnbaren Zone ihrer Sterne. Aber das könnte sich mit der nächsten Ankündigung von Kepler-Kandidaten ändern, von denen Batalha sagte, sie könnte im Juni oder Juli kommen.

"Du musst geduldig sein, musst es noch ein halbes Jahr abwarten; hoffentlich werden wir sehen, wie diese eindringen", sagte Batalha. "Das wird ein spannender Frühling."

Batalha und der Rest des Kepler-Teams geben natürlich keine Garantie. Und jeder von Kepler entdeckte Alien-Earth-Kandidat müsste noch bestätigt werden, ein Prozess, der normalerweise Monate in Anspruch nimmt, so dass es schwierig ist, die Zeitvorgaben offizieller Ankündigungen vorherzusagen.

Aber das schnelle Tempo der Entdeckungen der Exoplaneten legt nahe, dass der erste Erdzwilling relativ bald gefunden wird, sagten Forscher.

"Was ich meinen Erstsemestern in diesem Jahr sagen werde, ist, dass diese Entdeckungen sich vielleicht entwickeln, während sie hier am College sind. Und so, ob sie in sechs Monaten geschehen oder ob sie sich in vier Jahren ereignen, du Ich kann nicht sagen ", sagte das Mitglied des Kepler-Wissenschaftsteams, Dave Charbonneau von der Harvard University, heute den Reportern (20. Dezember). "Aber es ist eine wirklich bemerkenswerte Zeit."