Skywatchers Spot Secret US-Spionagesatellit im Orbit

Die heimliche Fracht, die am Donnerstag an Bord der ersten in Kalifornien gestarteten Delta-4-Heavy-Rakete transportiert wurde, war ein wichtiger Ersatzsatellit für das Überwachungs- und Sicherheitsnetz des Landes, sagen Amateur-Himmelsbeobachter.

Der hochentwickelte Bildgebungsvogel folgt einer langen Reihe von Raumsonden vom Typ "Schlüsselloch", die der US-Geheimdienstgemeinschaft ultrahochauflösende Bilder zur Verfügung stellen, laut Hobbyisten, die umlaufende Satelliten mit bemerkenswerter Präzision verfolgen.

Seit dem Abschuss der Delta-4-Heavy-Rakete vom Space Launch Complex 6 auf der Vandenberg Air Force Base haben die Amateurbeobachter nach dem neuen Satelliten gesucht, um seine Identität herauszufinden. Die herkömmliche Meinung vor dem Start sagte, dass die Nutzlast in die Schlüsselloch-Satellitenkonstellation fliegen würde, und die Beobachtungen der letzten Tage bestätigten, dass die Annahme richtig war.

Die Regierungsbehörde, die für den Betrieb der Spionagesatellitenflotte des Landes, das National Reconnaissance Office, zuständig ist, offenbart nicht öffentlich die Eigenschaften des startenden Raumfahrzeugs. Aber die Satelliten-Tracker, die sich rund um den Globus befinden, können die Nutzlast leicht anhand der Art der Umlaufbahn bestimmen, die jedes neue Schiff erreicht.

Die teleskopähnlichen Keyhole-Satelliten wurden von Lockheed Martin gebaut und sind elektro-optische Abbildungsflugzeuge, die den Planeten in elliptischen polaren Umlaufbahnen umkreisen und Bilder für die nationale Sicherheit in den USA sammeln. Seit 1976 gibt es 15 solche Starts, von denen alle bis auf eine erfolgreich in den Orbit gelangten, sagte Ted Molczan, ein angesehener Beobachter, der die orbitale Raumsonde beobachtet. [Galerie: Satelliten von der Erde entdecken]

Der neueste Satellit schließt sich den beiden primären Schlüssellöchern im Weltraum an, die er 2001 und 2005 von Vandenberg an Bord der Titan 4-Raketen gestartet hat, und eine ältere, die 1996 eingesetzt wurde und immer noch in einer Backup-Rolle läuft. Der Delta-4-Heavy-Flug zielte auf die Umlaufbahn des Satelliten 2001, offenbar um die Hauptbeobachtungspflichten des alternden Flugzeugs zu übernehmen, das jetzt den Rekord für die längste Prime-Missionsdauer erreicht, sagt Molczan.

"Dieses gealterte Raumfahrzeug nähert sich wahrscheinlich dem Ende seiner Nutzungsdauer, die typischerweise durch die Zufuhr von Treibstoff zur Aufrechterhaltung der Umlaufbahn bestimmt wird", sagte Molczan.

Die NRO am Donnerstag begrüßte den sogenannten NROL-49-Start als Erfolg, der die Mission des Delta 4-Heavy aus Kalifornien und die größte Rakete, die jemals von der Westküste geflogen wurde, markierte.

"Ich bin allen dankbar, die so hart für diese Mission gearbeitet haben, dem Startteam, dem Satellitenfahrzeug-Team und unseren Missionspartnern. Es ist immer ein gutes Gefühl, dass harte Arbeit zum Erfolg führt. Wenn der Satellit einsatzbereit ist, Es wird sicherstellen, dass die USA weiterhin von oben überwachter Wachsamkeit sind ", sagte Col. Alan Davis, Direktor des Space Launch, in der Presseerklärung der NRO nach dem Launch.

Als der Start 2005 begann, sollte es das finale Keyhole sein, bevor das NRO-Programm "Future Imagery Architecture" eine neue Generation von optischen und Radarspionagesatelliten auf den Markt brachte.

"Aufklärungssatelliten waren schon immer das A und O der Firmenfamilie Lockheed Martin, und sie hatten fest erwartet, dass sie diese neuen Verträge erhalten würden. Aber in einer großen Überraschung war Boeing offenbar der Niedrigbieter und erhielt Aufträge." 1999], um beide neuen Satellitenprogramme zu entwickeln - obwohl das Unternehmen niemals ein Aufklärungs-Raumfahrzeug entworfen oder gebaut hatte ", sagte der Weltraumjournalist Roger Guillemette, der seit den 1990er Jahren militärische und intelligence Raumfahrtprojekte behandelte.

"Nach massiven Kostenüberschreitungen, verpassten Zeitplan-Meilensteinen und ungelösten technischen Problemen wurde die ursprüngliche Version der FIA 2005 schließlich getötet, nachdem mehr als 15 Milliarden Dollar für ein Programm ausgegeben wurden, das nie ein einziges Stück Flughardware gebaut hat."

Um die Lücke aus dem annullierten FIA-Programm zu füllen, befahl die NRO den Bau von Schlüsselloch-Satelliten, die neu gestartet werden sollten, um zwei weitere Satelliten zu bauen, die die Überwachungsfähigkeiten des Landes schützen sollten.

Der Mission Patch für den Start des NROL-49 am Donnerstag enthielt tatsächlich die lateinische Inschrift: "melior diabolus quem scies". Locker übersetzt: "Der Teufel, den du kennst." Besser der Teufel, den du kennst (Keyhole) als der Teufel, den du nicht kennst (FIA).

"NROL-49 ist vermutlich einer von zwei Ersatz-KH-11, die von Lockheed Martin als Zwischenstopp bestellt wurden, bis ein Nachfolger der FIA verfügbar wird. Der zweite soll die Raumsonde 2005 ersetzen, wahrscheinlich um 2013", sagte Molczan.

Der nächste Start von Delta 4-Heavy von Vandenberg ist für Ende 2013 geplant.

Das FIA-Programm hatte kleinere Satelliten versprochen, die in Mittelklassenraketen passen würden, und der Schwertransporter Titan 4 flog 2005 mit dem zuletzt geplanten Schlüsselloch in den Ruhestand.

"Die Logik war, dass Konstellationen von kleineren, billigeren Raumschiffen in größeren Mengen gestartet werden könnten, was zu häufigeren Overhead-Pässen führen würde. Diese Erhöhung der Imaging-Möglichkeiten würde bedeuten, dass die feindlichen Truppen sich nicht länger vor Satellitenpässen verstecken könnten , sagte Guillemette.

"Im Rahmen des Future Imagery Architecture-Programms werden zwei neue Raumfahrzeugkonstruktionen - elektro-optische und Radar-Imaging - entwickelt.

Ein Hauptziel war die Reduzierung der Größe und des Gewichts des Raumfahrzeugs. Leichtere Raumfahrzeuge würden kleinere und billigere Trägerraketen benötigen als die alternden KH-11 (optisch) und LACROSSE (Radar) Satelliten, die so viel wiegen wie ein Bus und nur mit sehr teuren Titan 4 Raketen oder dem Space Shuttle gestartet werden könnten. "

Aber die schweren technischen und haushaltspolitischen Probleme töteten den ursprünglichen FIA-Plan und zwangen die Regierung, mehr von den altbewährten großen Schlüssellochvögeln zu kaufen, die eine starke Weltraumfahrt benötigen.

"Lockheed Martin wurde beauftragt, aktualisierte Versionen seines altbekannten elektro-optischen Aufklärungssatelliten KH-11 zu entwickeln, der nach wie vor die Schwerlast-Startkapazität des Delta 4-Heavy erfordert", sagte Guillemette.

Die Rückkehr zu den gewaltigen Satelliten, die die mächtigen Titan-Booster brauchten, um die Umlaufbahn zu erreichen, bedeutete, dass die Air Force die neue Generation Delta 4-Heavy für diese beiden Missionen von zusätzlichen Schlüssellöchern nach Vandenberg bringen musste. Das Pad im Space Launch Complex 6 wurde in den letzten drei Jahren umfangreich modernisiert, um die riesige Rakete aufnehmen zu können.

Vandenberg ist der Startplatz der Nation für das Versenden von Überwachungsfahrzeugen für nachrichtendienstliche Zwecke in polare Umlaufbahnen, um nahezu die gesamte Oberfläche des Planeten abzubilden.

Das dreiläufige Delta 4-Heavy stieg um 1:10 Uhr dramatisch in den klaren Himmel mit Feuer und Rauch auf. PST fuhr dann südwärts über den offenen Pazifik für einen Aufstieg, von dem Molczan sagte, er sei perfekt auf die beabsichtigte Keyhole-Umlaufbahn abgestimmt.

Und die langfristige Zukunft der optischen Aufklärung scheint wieder in der Entwicklung zu sein, sagt Molczan, die in einigen Jahren eine neue Art von Satelliten auf den Markt bringen würde, wahrscheinlich als Ersatz für den am Donnerstag gestarteten Vogel.

"Lockheed Martin gab am 27. Juli bekannt, dass das Unternehmen den Nachfolger des optischen Satelliten KH-11 und des abgebrochenen optischen Satelliten FIA entwickelt, für den es 2012 einen Auftrag in Höhe von mehreren Milliarden Dollar erhalten wird Der erste Start ist wahrscheinlich für 2017 geplant, bis zu dem Zeitpunkt, an dem sich NROL-49 dem Ruhestand nähert. "