Die 10 größten Raumfahrtgeschichten von 2016

2016 war ein sehr arbeitsreiches Jahr im Weltraum.

Eine Reihe von hochkarätigen Missionen hob ab, andere erreichten ihr Ziel nach langen Reisen durch den Weltraum, und einige stürzten und brannten unglücklicherweise.

Hier ist ProfoundSpace.org's Blick auf die wichtigsten Raumfahrtgeschichten des Jahres. [Die 100 besten Weltraumfotos von 2016]

1. Rocket Landungen in Hülle und Fülle

Einige der aufregendsten Raumflugaktionen des Jahres 2016 waren Raketen, die eher herunterfielen als steigen. Die in Kalifornien ansässige Firma SpaceX konnte in diesem Jahr die erste Stufe von fünf verschiedenen Falcon 9-Raketen während der operativen Orbitalstarts landen; Einer der Booster landete auf der Startrampe, während die anderen vier auf "Drohnenschiffen" im Atlantik landeten.

Und die in Washington ansässige Firma Blue Origin startete und landete die gleiche suborbitale New Shepard-Rakete dieses Jahr vier Mal und schob den Booster schließlich nach einem erfolgreichen Testflug im Oktober in den Ruhestand. (Seit 2015 gibt es bei SpaceX insgesamt sechs erfolgreiche Raketenanlandungen und bei Blue Origin fünf.)

Sowohl SpaceX als auch Blue Origin, die von den Milliardärs Elon Musk und Jeff Bezos geleitet werden, zielen darauf ab, vollständig wiederverwendbare Raketen zu entwickeln, um die Kosten von Weltraumflügen zu senken und den Himmel für Erkundungen zu öffnen. Wie die obigen Erfolge zeigen, kamen dieses Jahr beide Unternehmen diesem ehrgeizigen Ziel näher. [Wiederverwendbare Raketenstart-Systeme: Wie sie funktionieren (Infografik)]

2. Juno kommt bei Jupiter an

Die 1,2-Milliarden-Juno-Sonde der NASA startete im August 2011 mit der Mission, die Atmosphäre, die Zusammensetzung und die Gravitations- und Magnetfelder des Jupiter zu untersuchen. Das Raumschiff erreichte dieses Jahr endlich den riesigen Planeten und glitt in die Jupiter-Umlaufbahn, nachdem es in der Nacht zum 4. Juli einen 35-minütigen Motorbrand erlitten hatte.

Die Straße war für Juno seither etwas holprig. Ein offensichtliches Ventilproblem verhinderte, dass das Raumfahrzeug im Oktober einen geplanten Motorbrand durchführte. Juno bleibt also in einer langen Umlaufbahn von 53 Tagen und nicht in seiner geplanten 14-tägigen Wissenschaftsumlaufbahn. Darüber hinaus führte ein Störimpuls dazu, dass die Sonde kurz vor ihrem 19. Oktober in einen sicheren Schutzmodus überging. Infolgedessen sammelte Juno während des Vorbeiflugs keine Daten.

Aber die Mitglieder des Missionsteams arbeiten an diesen Problemen. Junos jüngster naher Jupiter-Vorbeiflug, am 11. Dezember, lief gut und das Raumschiff ist insgesamt gesund, sagte Juno-Hauptforscher Scott Bolton vom Southwest Research Institute in San Antonio in diesem Monat.

3. NASA-Asteroiden-Sampling-Mission hebt ab

Kurz nachdem Juno ihr Ziel erreicht hatte, begann eine weitere NASA-Raumsonde eine lange Weltraumreise. Am 8. September hob die 800 Millionen US-Dollar umfassende Sonde, Spektralinterpretation, Ressourcenidentifizierung, Sicherheit, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) Sonde von der Cape Canaveral Air Force Station in Florida ab.

Wenn alles nach Plan verläuft, wird OSIRIS-REx im August 2018 mit dem knapp 500 Meter entfernten erdnahen Asteroiden Bennu zusammentreffen. Die Sonde wird den Weltraumfelsen zwei Jahre lang aus der Umlaufbahn untersuchen und dann mindestens zwei Jahre lang auf der Erde bleiben Unzen (60 Gramm) Asteroidenmaterial im Juli 2020. Im September 2023 wird diese Probe zurück zur Erde kommen, wo Wissenschaftler das Material untersuchen werden, auf der Suche nach den Kohlenstoff-basierten Bausteinen des Lebens und anderen interessanten Molekülen. [Blastoff! OSIRIS-REx startet mit Asteroid Bennu (Video)

4. Die europäische Marsmission erreicht den Roten Planeten

Die erste Phase der europäischen ExoMars-Mission startete im März und schickte einen Lander und einen Orbiter auf den Roten Planeten. Das Duo kam im Oktober an, aber nur einer von ihnen lebte, um das Märchen zu erzählen.

Der Trace Gas Orbiter (TGO), der die Marsatmosphäre auf Methan, ein mögliches Zeichen des Roten Planeten, schnüffeln wird, rutschte am 19. Oktober erfolgreich in die Umlaufbahn. Aber früher landete der als Schiaparelli bekannte Lander auf dem Mars. Schiaparellis Computer hatte offenbar den Eindruck, dass der Lander viel näher an der Oberfläche des Planeten war, als er tatsächlich war, und deshalb hat das Fahrzeug seine sinkenden Triebwerke nicht lange genug abgefeuert, sagten Beamte der Europäischen Weltraumorganisation (ESA).

Schiaparellis Hauptaufgabe bestand darin, Landungstechnologien zu testen, die den lebensgefährlichen ExoMars-Rover 2021 auf den Roten Planeten bringen werden. Und die Daten, die Schiaparelli in den letzten Minuten seines Lebens gesammelt hat, sollten tatsächlich zu diesem Ziel beitragen.

5. Chinesische Astronauten docken an ein anderes Weltraumlabor an

China beabsichtigt, bis Anfang der 2020er Jahre eine eigene Raumstation in der Erdumlaufbahn in Betrieb zu nehmen, und die Nation hat in diesem Jahr große Fortschritte in Richtung dieses Ziels gemacht.

China startete am 15. September sein zweites Weltraumlabor, das als Tiangong-2 bekannt ist, um die Docking- und Rendezvous-Technologien von Raumfahrzeugen zu testen. Dann, am 18. Oktober, koppelten zwei Astronauten an Bord der Raumsonde Shenzhou-11 mit den 9,5 Tonnen (8,6 Tonnen) Tiangong-2 und blieben für einen Monat an Bord des Labors. Der Stint des Paares hat den bisherigen chinesischen Rekord für die längste bemannte Weltraummission mehr als verdoppelt.

Tiangong-2 tritt in die Fußstapfen von Tiangong-1, der im September 2011 startete und drei Andock-Missionen (von denen zwei mit Crew besetzt waren) beherbergte, bevor er Ende März sein operatives Leben beendete.

6. Rosetta-Kometen-Sonde taucht in den Tod

Europas epische Rosetta-Kometenmission endete am 30. September, als die Sonde in die Oberfläche des Kometen 67P Churyumov-Gerasimenko eintauchte. Dies war ein geplanter Selbstmord: Der Kometen streifte weit von der Sonne entfernt, und die mit Solarenergie betriebene Rosetta hätte lange nicht mehr einsatzfähig sein können, teilten ESA-Beamte mit. [Galerie: Rosettas letzte Kometenfotos während des Absturzes]

Rosetta startete im März 2004 und erreichte im August 2014 67P. Dabei wurde es das erste Raumfahrzeug, das jemals einen Kometen umkreiste.Die Mission erreichte eine weitere Premiere im November, als das Rosetta-Mutterschiff einen Lander namens Philae auf die Oberfläche des Kometen 67P warf. Dieser Touchdown lief nicht ganz wie geplant; Die Ankerharpunen von Philae scheiterten, und der Lander donnerte zweimal, bevor er schließlich an einem Ort zum Stehen kam, der fast zwei Jahre lang mysteriös blieb. (Das Rosetta-Team fand Philae erst Anfang September, nur wenige Wochen vor Rosettas Todessprung.)

Die 1,3 Milliarden Euro (1,36 Milliarden US-Dollar zu aktuellen Wechselkursen) Rosetta-Mission erzielte die besten Einblicke in einen Kometen, und die Daten der Mission sollten Wissenschaftlern dabei helfen, diese eisigen Wanderer und die frühen Tage des Sonnensystems besser zu verstehen .

7. SpaceShipTwo zurück in Aktion

Am 31. Oktober 2014 brach das erste SpaceShipTwo-Fahrzeug von Virgin Galactic, bekannt als VSS Enterprise, während eines raketengetriebenen Testflugs auseinander, wobei Co-Pilot Michael Alsbury getötet und Pilot Peter Siebold verletzt wurde. Die Tragödie hat das Unternehmen gegründet - bis zu diesem Jahr.

Im Februar stellte das Unternehmen sein neues SpaceShipTwo vor, das VSS Unity heißt. Die suborbitale Raumflotte hob im September erstmals mit einem Mutterschiff in einem "captive carry" -Test ab, machte dann am 3. Dezember ihren ersten Freiflug-Test und glitt in einer Solo-Landebahn-Landung zurück zur Erde. Unity wird eine Reihe solcher "Gleitflüge" durchführen, bevor die raketengetriebene Phase der Testkampagne beginnt.

SpaceShipTwo wurde entwickelt, um sechs Passagiere in eine Höhe von etwa 100 km zu befördern und dann wieder auf die Erde zu bringen. Tickets für das suborbitale Raumflugzeug werden derzeit für 250.000 Dollar verkauft.

8. Raumfahrt ist schwer: 2016 Ausgabe

Wie die Geschichte von SpaceShipTwo zeigt, ist die Raumfahrt eine schwierige Aufgabe, und die Welt hat in diesem Jahr zwei weitere Erinnerungen an diese Tatsache.

Am 1. September explodierte eine SpaceX Falcon 9-Rakete während eines routinemäßigen Pre-Launch-Tests auf dem Pad und zerstörte den Booster und den $ 200 Millionen großen AMOS-6-Kommunikationssatelliten. SpaceX Ingenieure verfolgten die Anomalie auf die Wechselwirkung zwischen Sauerstoff und einem Kohlenstoff-Composite-Helium-Container in der oberen Stufe des Falcon 9. Falcon 9s wurden seit dem Vorfall festgenommen, aber einer von ihnen sollte nächsten Monat wieder fliegen, haben SpaceX-Vertreter gesagt.

Dann, am 1. Dezember, scheiterte das unbemannte Progress-Raumschiff von Russland bei einem Frachtstart zur Internationalen Raumstation (ISS). Ein Problem mit der dritten Stufe der Progress 'Sojus-Rakete scheiterte offenbar am Frachter, der über Südrussland brannte.

Solche Frachtschiff-Zwischenfälle sind nicht ungewöhnlich. Ein weiterer Fortschritt fiel im Mai 2015 auf die Erde zurück, ohne die Station zu erreichen. Orbital ATK und SpaceX, die beide ISS-Nachlieferverträge mit der NASA unterzeichneten, erlitten im Oktober 2014 bzw. Juni 2015 ihre eigenen Fehlschläge. (Beide Unternehmen haben seit diesen Vorfällen erfolgreiche Frachtmissionen durchgeführt.)

9. Elon Musk enthüllt Mars-Kolonisierungspläne und ein anderes Team schießt auf die Sterne

Elon Musk hat lange davon geträumt, den Mars zu besiedeln. Jetzt wissen wir, wie er es plant.

Auf einer Konferenz in Mexiko im September enthüllte der SpaceX-Chef Baupläne für das geplante interplanetare Transportsystem (ITS) - ein wiederverwendbares Raketen- und Raumschiff-Duo, das Musk zufolge Mitte der 2020er Jahre Kolonisten auf den Roten Planeten befördern könnte geht nach Plan. ITS könnte möglicherweise auch Astronauten zu weiter entfernten Destinationen fliegen, wie Jupiters Ozean-harrender Mond Europa, sagte Musk. [Bilder: SpaceXs interplanetares Transportsystem]

Moschus war nicht die einzige Person, die in diesem Jahr eine kühne Weltraummission zeigte. Im April kündigten der berühmte Kosmologe Stephen Hawking, mehrere andere Wissenschaftler und der Milliardär Yuri Milner das 100-Millionen-Dollar-Projekt Breakthrough Starshot an, das ein Laser-Segel-Raumfluchtsystem entwickeln soll, das winzige Sonden auf 20 Prozent Lichtgeschwindigkeit beschleunigt. Das langfristige Ziel ist, Flottillen solcher Raumschiffe zu schicken, um Proxima Centauri und andere nahegelegene Sternsysteme aus nächster Nähe zu studieren, teilten die Teammitglieder mit.

10. Die einjährige ISS-Mission endet

Die längste ISS-Mission der Welt endete dieses Jahr mit dem Aufmarsch des NASA-Astronauten Scott Kelly und des russischen Kosmonauten Mikhail Kornienko im März.

Kelly und Kornienko verbrachten 11 Monate an Bord der ISS, damit Ärzte und Wissenschaftler eine Fülle von Daten über die Auswirkungen der Langzeit-Raumfahrt auf die menschliche Physiologie und das menschliche Verhalten sammeln konnten. Diese Daten werden die Vorbereitungen für die Entsendung von Astronauten zum Mars beeinflussen, haben NASA-Beamte gesagt. (Es dauert sechs bis neun Monate, um mit der derzeit verfügbaren Antriebstechnologie zum Mars zu gelangen.)