Erste "Alien Earth" wird im Jahr 2013 gefunden werden, sagen Experten

Der erste wirklich erdähnliche außerirdische Planet wird wahrscheinlich nächstes Jahr entdeckt werden, eine epische Entdeckung, die die Menschheit dazu bringen würde, ihren Platz im Universum neu zu bestimmen.

Während Astronomen in den letzten Jahren eine Anzahl von Exoplaneten gefunden haben, die ein oder zwei Schlüsselmerkmale mit unserer eigenen Welt teilen - wie Größe oder abgeleitete Oberflächentemperatur -, haben sie noch keine echte "fremde Erde" zu finden. Aber das sollte sich 2013 ändern, sagen Wissenschaftler.

"Ich bin sehr zuversichtlich, dass der erste Erdenzwilling nächstes Jahr entdeckt wird", sagte Abel Mendez, der das Planetary Habitability Laboratory an der Universität von Puerto Rico in Arecibo leitet.

Planeten häufen sich

Astronomen entdeckten 1995 den ersten Exoplaneten, der einen sonnenähnlichen Stern umkreist. Seitdem haben sie mehr als 800 Welten jenseits unseres eigenen Sonnensystems entdeckt, und viele weitere Kandidaten erwarten Bestätigung durch Nachbeobachtungen. [Die seltsamsten außerirdischen Planeten (Galerie)]

So hat das leistungsstarke Kepler-Weltraumteleskop der NASA seit seiner Markteinführung im März 2009 mehr als 2.300 potenzielle Planeten markiert. Bis heute sind nur etwa 100 bestätigt worden, aber Missionswissenschaftler schätzen, dass mindestens 80 Prozent am Ende der Wahrheit entsprechen werden.

Die ersten Exoplanetenfunde waren glühend heiße Jupiter-ähnliche Welten, die nahe bei ihren Muttersternen umkreisten, weil sie am einfachsten zu entdecken waren. Aber mit der Zeit kamen neue Instrumente auf den Markt und Planetenjäger schärften ihre Techniken und ermöglichten die Entdeckung kleinerer und entfernter umkreisender Planeten - Orte, die eher der Erde ähneln.

Im vergangenen Dezember fand Kepler zum Beispiel einen Planeten, der 2,4 mal größer ist als die Erde, die in der bewohnbaren Zone des Sterns umkreist - jener genau richtige Entfernung, in der flüssiges Wasser und vielleicht das Leben, wie wir es kennen, existieren kann.

Das Kepler-Team und andere Forschungsgruppen haben mehrere andere Welten wie diese entdeckt (die als Kepler-22b bekannt sind), die die aktuelle Anzahl potentiell bewohnbarer Exoplaneten durch Mendez 'Berechnung auf neun erhöhen.

Auf den Zwilling der Erde einschwenken

Keine der Welten in Mendez 'Habitable Exoplanets Catalogue ist klein genug, um echte Erdzwillinge zu sein. Die Handvoll der erdigen Planeten, die bisher entdeckt wurden, befinden sich alle zu nahe an ihren Sternen, um lebensfähig zu sein. [Galerie: 9 potentiell bewohnbare Exoplaneten]

Aber es ist nur eine Frage der Zeit, bis ein kleiner, felsiger Planet in der bewohnbaren Zone gesichtet wird - und Mendez ist nicht der einzige Forscher, der denkt, dass die Zeit bald kommen wird.

"Der erste Planet mit einer gemessenen Größe, einer Umlaufbahn und einem stellaren Sternfluss, der für das Leben geeignet ist, wird wahrscheinlich im Jahr 2013 angekündigt", sagte Geoff Marcy, ein Veteran der Planetenjäger an der Universität von Kalifornien, Berkeley, und ein Mitglied der Kepler Mannschaft.

Mendez und Marcy denken beide, dass Kepler diesen Wasserscheide-Fund machen wird, der Planeten entdeckt, indem er die verräterischen Helligkeitseinbrüche markiert, die verursacht werden, wenn sie aus der Perspektive des Instruments vor ihre Elternsterne gehen.

Kepler muss drei dieser "Transite" beobachten, um einen Planeten zu entdecken, also waren seine frühen Entdeckungen zu eng umrunden Welten geneigt (die häufiger passieren). Aber im Laufe der Zeit hat das Teleskop immer mehr entfernte Planeten orbited - einschließlich einiger in der bewohnbaren Zone.

Ein Instrument namens HARPS (Abkürzung für High Accuracy Radial velocity Planet Searcher) ist ebenfalls ein Top-Anwärter, da es bereits eine Reihe potentiell bewohnbarer Welten entdeckt hat. HARPS, das auf dem 3,6-Meter-Teleskop der Europäischen Südsternwarte in Chile sitzt, ermöglicht es Forschern, die winzigen Gravitationswackeln zu erkennen, die von Planeten auf der Umlaufbahn in ihren Stammstars induziert werden.

"HARPS sollte in der Lage sein, die interessantesten und engsten Zwillinge der Erde zu finden", sagte Mendez gegenüber ProfoundSpace.org per E-Mail und stellte fest, dass viele Kepler-Planeten zu weit entfernt sind, um detailliert zu charakterisieren. "Eine Kombination aus Sensibilität und Langzeitbeobachtungen zahlt sich jetzt aus."

Und es gibt wahrscheinlich viele außerirdische Erden in unserer Milchstraße, sagen Forscher.

"Vorsichtig geschätzt, gibt es 200 Milliarden Sterne, die mindestens 50 Milliarden Planeten beherbergen, wenn nicht sogar mehr", sagte Mikko Tuomi von der Universität von Hertfordshire in England gegenüber ProfoundSpace.org per E-Mail.

"Angenommen, 1: 10.000 wären ähnlich wie die Erde, würden uns 5.000.000 solcher Planeten geben", fügte Tuomi hinzu, die Teams in diesem Jahr über die Entdeckung mehrerer potentiell bewohnbarer Planetenkandidaten berichtete, darunter einen Exoplaneten um den Stern Tau Ceti mit nur 11.9 Lichtjahren von der Erde. "Also würde ich sagen, wir sprechen von mindestens Tausenden solcher Planeten."

Was es bedeuten würde

Wann immer der erste Zwilling der Erde bestätigt wird, wird die Entdeckung wahrscheinlich tiefgreifende Auswirkungen auf die Menschheit haben.

"Wir Menschen werden in den Nachthimmel schauen, so wie wir über einen großen Ozean blicken", sagte Marcy gegenüber ProfoundSpace.org per E-Mail. "Wir werden wissen, dass der kosmische Ozean Inseln und Kontinente in Milliardenhöhe enthält, die sowohl primitives Leben als auch ganze Zivilisationen unterstützen können."

Marcy hofft, dass ein solcher Fund unsere Spezies dazu bringen wird, ihre ersten wirklichen Schritte über ihr heimisches Sonnensystem hinaus zu unternehmen.

"Die Menschheit wird ihre kollektiven Augen schließen und in Richtung Alpha Centauri segeln", sagte Marcy und bezog sich dabei auf das nächstgelegene Sternensystem zu unserem eigenen, wo Anfang dieses Jahres ein erdgroßer Planet entdeckt wurde.

"Die kleinen Schritte für die Menschheit werden für unsere Spezies ein riesiger Sprung sein. Robotische Sonden zu den nächsten Sternen zu schicken, wird das größte Abenteuer darstellen, das wir Homo sapiens jemals versucht haben", fügte Marcy hinzu. "Dieses gewaltige Unterfangen wird die Zusammenarbeit und den Beitrag aller großen Nationen auf der ganzen Welt erfordern. Damit werden wir unsere ersten zaghaften Schritte in den kosmischen Ozean unternehmen und unser gemeinsames Ziel an diesem irdischen Ufer verstärken."

Astronomen haben mehr als 800 Planeten außerhalb unseres eigenen Sonnensystems bestätigt, und die Entdeckungen halten weiter an. Wie viel wissen Sie über diese exotischen Welten?