John Glenns historische Raumfahrt war keine sichere Sache

Als John Glenn heute (20. Februar) vor 50 Jahren in die erste orbitale Weltraumfahrt der Vereinigten Staaten eintrat, waren sich die NASA-Wissenschaftler nicht sicher, wo er hinkommen würde - oder ob er die Reise überhaupt überleben würde.

Bevor Glenn am 20. Februar 1962 drei Runden der Erde absolvierte, hatte kein Amerikaner mehr als 15 Minuten im Weltraum verbracht. So hatten NASA-Oberkommandos und medizinisches Personal eine Liste von Sorgen, auf denen Glenns Raumschiff auftauchen würde, ob die Augen des Astronauten in der Mikrogravitation richtig funktionieren würden.

"Es gab viele Unbekannte in den frühen Tagen der Raumfahrt", sagte der ehemalige Astronaut Scott Carpenter, der im Mai 1962 eine eigene Orbitalmission absolvierte, am Freitag (17. Februar) bei einer NASA-Veranstaltung zum Gedenken an Glenn's Flug. "Wir wurden für schuldig befunden, nicht in der Lage zu sein, im Weltraum zu fliegen, und mussten unsere Unschuld beweisen, was dem amerikanischen Brauch widerspricht."

Medizinische Bedenken

Zur Zeit von Glenns Flug hatte Space-Race Rivalen der Sowjetunion bereits zwei bemannte Orbitalmissionen gestartet. Kosmonaut Yuri Gagarin umkreiste die Erde einmal im April 1961, und sein Landsmann Gherman Titov umkreiste unseren Planeten 17 Mal im August desselben Jahres und blieb mehr als 24 Stunden in der Luft.

Sowohl Gagarin als auch Titov kehrten nach ihren Flügen sicher zur Erde zurück. Aber die NASA hatte keine Erfahrung mit der menschlichen Raumfahrt, die über die 15-minütigen suborbitalen Spritztouren von Alan Shepard und Gus Grissom im Jahr 1961 hinausging, so dass sich die Mitarbeiter der Agentur Sorgen machten, wie Glenn's Körper während fast fünf Stunden im Weltraum standhalten würde.

Die Ärzte waren besonders besorgt darüber, wie sich eine verlängerte Exposition gegenüber Mikrogravitation auf Glenns Sehvermögen auswirken würde. [Fotos: John Glenn's Space Legacy]

"Einige der Ophthamologen waren damals buchstäblich besorgt, dass sich Ihre Augen verändern könnten und Ihre Sicht sich so verändern könnte, dass Sie nicht einmal das Armaturenbrett sehen könnten, um notfalls wieder hineinzufahren", sagte Glenn während des Freitags Feierlichkeiten.

"Sie waren genug besorgt darüber, wir haben tatsächlich eine kleine miniaturisierte Sehtafel oben auf der Instrumententafel angebracht", fügte er hinzu. "Und das ist immer noch in Freundschaft 7, im Smithsonian [National Air and Space Museum]."

Die NASA befürchtete auch, dass der Weltraumflug dazu führen könnte, dass sich Flüssigkeit in Glenns Innenohr zufällig bewegt, was möglicherweise zu Übelkeit und Schwindel führt. Und die Ärzte waren sich nicht einmal sicher, ob der Astronaut in der Schwerelosigkeit richtig schlucken könnte, sagte Glenn.

Sorge und Neugier auf die Verdauungsfunktionen hielten drei Monate später auf Carpenters Flug an. Die Ärzte waren nicht überzeugt, dass Astronauten in der Lage sein würden, Nahrung im Orbit zu verstoffwechseln, also ließen sie Carpenter ein kleines Experiment durchführen. [Größte Enthüllungen des Weltraumzeitalters]

"Ich bekam radioaktives Essen - Brei - in einer Zahnpastatube", sagte Carpenter. "Und mir wurde gesagt, dass ich das auf der ersten Umlaufbahn essen soll."

Die Geschichte hat natürlich gezeigt, dass der menschliche Körper grundlegende Funktionen im Weltraum ausüben kann. Astronauten leben routinemäßig für sechs Monate auf der Internationalen Raumstation ISS, obwohl sie fleißig trainieren müssen, um die Auswirkungen der Schwerelosigkeit zu minimieren, die Muskelschwund und verminderte Knochendichte beinhalten.

Ein brisanter Wiedereintritt

Glenns Flugplan verlangte, dass Friendship 7 mehrere hundert Kilometer südöstlich von Florida in den Atlantischen Ozean spritzte. Aber die NASA war sich nicht ganz sicher, ob das funktionieren würde, also bereitete sich Glenn auf die Möglichkeit vor, unter "primitiven" Ureinwohnern im australischen Hinterland, in Papua-Neuguinea oder im südlichen Afrika zu landen.

»Du landest, und die Seite bläst ab, und du trittst dieses Ding in einen silbernen Anzug. Du wirst entweder wie der Gottkönig sein oder ziemlich schnell tot sein«, sagte Glenn. "Also wollte ich eine Botschaft für diese Leute."

So übersetzten die Linguisten der Library of Congress eine grundlegende Botschaft des Friedens und der Freundschaft für Glenn und rüsteten ihn mit ein paar Phrasen in verschiedenen Sprachen der Ureinwohner aus, wenn es nötig sein sollte.

Friendship 7 ist schließlich wieder in die Region zurückgekehrt, in die es eigentlich sollte, und fällt nur 65 Kilometer vor der geplanten Landezone in den Atlantik. Aber die Rückkehr der Kapsel zur Erde war ein holpriger und etwas erschütternder.

Als Glenn sich darauf vorbereitete, wieder in die Atmosphäre zu kommen, sagten ihm die Missionsleiter, dass sich der schützende Hitzeschild von Friendship 7 möglicherweise gelöst hat. Das waren schlechte Nachrichten; Wenn der Hitzeschild sich löste, würde die Kapsel mit ziemlicher Sicherheit verbrennen.

An der Außenseite von Friendship 7 war ein Paket kleiner Retro-Raketen befestigt, die den Wiedereintritt der Kapsel verlangsamen sollten. Glenn wurde gesagt, er solle die Raketen nicht abwerfen, nachdem er sie abgefeuert hatte, in der Hoffnung, dass die Gurte den Hitzeschild halten würden.

Beim Wiedereintritt "flammten brennende Brocken des Retro-Packs auf und kamen am Fenster zurück", sagte Glenn. "Ich wusste nicht genau, ob es das Retro-Pack oder der Hitzeschild war, aber ich konnte nichts dagegen tun, außer einfach weiter zu arbeiten und das Raumfahrzeug auf seiner besten Einstellung zu halten zurück in."

Obwohl am Ende alles funktionierte, war Glenns Erfolg keineswegs gesichert oder vorherbestimmt. In der Tat war es ein Spiel des russischen Roulettes, ihn in den Orbit zu starten, sagen Experten. Die Erfolgsaussichten waren ohnehin vergleichbar.

"Seine Chancen, das nicht zu überleben, waren ungefähr eins zu sechs", sagte der ehemalige Astronaut Steve Lindsey, der 1998 mit Glenn auf der STS-95-Mission der Raumfähre Discovery flog, in einem NASA-Video. "Es war also eine äußerst riskante, unbekannte Anstrengung, die sie unternommen haben, noch nie zuvor."