Entdeckung von 7 Exoplaneten der Erdgröße - ein 'Riesensprung' in der Alien-Lebensjagd

Die Entdeckung von sieben erdgroßen Welten, die einen nahen Stern umkreisen, könnte ein Wendepunkt in der Suche der Menschheit nach außerirdischem Leben sein, sagen Wissenschaftler.

Am Mittwoch (22. Februar) kündigte ein internationales Team von Astronomen an, dass sieben Planeten von der Größe unserer eigenen Umlaufbahn TRAPPIST-1, ein winziger, kühler Stern, nur 39 Lichtjahre von der Erde entfernt sind. Drei dieser Planeten kreisen in der "bewohnbaren Zone" des Sterns, wo Seen, Flüsse und Ozeane auf der Erdoberfläche existieren könnten, aber alle sieben könnten Oberflächenwasser beherbergen, wenn die richtigen atmosphärischen Bedingungen herrschen, sagten die Mitglieder des Entdeckungsteams.

"Mit dieser Entdeckung haben wir einen riesigen, beschleunigten Sprung nach vorne gemacht bei der Suche nach bewohnbaren Welten und dem Leben auf anderen Welten, möglicherweise", sagte Sara Seager, eine planetarische Wissenschaftlerin am Massachusetts Institute of Technology, während einer Pressekonferenz Mittwoch. [Bilder: Die 7 Erdwelten von TRAPPIST-1]

Der Fund ist aus mehreren Gründen aufregend, so Seager, der nicht zum Discovery-Team gehört. Zunächst einmal ist das TRAPPIST-1-System mit mehreren potentiell wasserführenden Welten ein vielversprechender Kandidat für die Aufnahme von Leben - auch wenn die Forscher ihre bewohnbare Zone (auch bekannt als "Goldlöckchen-Zone") nicht vollständig verstehen.

"Man könnte sagen, umgangssprachlich, es ist wie in diesem Planetensystem, hat Goldilocks viele Schwestern", sagte Seager.

Darüber hinaus sind etwa 15 Prozent der Sterne in der Sonnenumgebung ultrakalte Zwerge wie TRAPPIST-1, die nur geringfügig größer als Jupiter ist. Viele dieser nahegelegenen Zwerge können felsige, potentiell bewohnbare Planeten beherbergen, wenn TRAPPIST-1 irgendeine Richtlinie ist.

"Mit diesem erstaunlichen System wissen wir, dass es viel mehr potentiell lebensfähige Welten da draußen geben muss, die nur darauf warten, gefunden zu werden", sagte Seager.

Solche Welten zu finden ist nur der Anfang. TRAPPIST-1 ist nahe genug an der Erde, dass Astronomen bald in der Lage sein werden, die Atmosphären der sieben Planeten im Detail zu charakterisieren - ein Schlüsselschritt bei der Einschätzung der Bewohnbarkeit der Welt - und sie auf Sauerstoff, Ozon, Methan und andere mögliche Lebenszeichen untersuchen. Tatsächlich wird das NASA-Weltraumteleskop James Webb mit einem Volumen von 8,8 Milliarden US-Dollar wahrscheinlich kurz nach seiner Einführung Ende 2018 damit beginnen.

"Wir konnten Ergebnisse in den frühen 2020er Jahren sehen", sagte Nikole Lewis, Astronom am Space Telescope Science Institute in Baltimore. Lewis ist auch nicht Teil des TRAPPIST-1-Entdeckungsteams, obwohl sie Co-Leiterin einer Gruppe war, die das Hubble-Weltraumteleskop der NASA benutzte, um mit der Untersuchung der Atmosphären von zwei Planeten im System zu beginnen. (Die Forscher kündigten zum ersten Mal 2016 die Entdeckung von drei Planeten um TRAPPIST-1 an; die neue Entdeckung bestätigte zwei dieser zuvor gesichteten Welten und steigerte die Gesamtzahl der Planeten auf sieben.)

Drei riesige bodengebundene Observatorien, die Anfang bis Mitte 2020 in Betrieb gehen sollen - das European Extremely Large Telescope, das Giant Magellan Telescope (beide in Chile) und das Thirty Meter Telescope (in Hawaii) - sollten ebenfalls in der Lage sein Atmosphären von nahen Planeten wie die TRAPPIST-1-Welten, haben die Erbauer der Teleskope gesagt.

Es sollte viele Planeten geben, die sie untersuchen können. Zum Beispiel wird das Team hinter der neuen TRAPPIST-1-Entdeckung in einem Projekt mit dem Namen SPECULOOS (Suche nach bewohnbaren Planeten, die ultrakühle Sterne verdecken) bald nach Planeten suchen, die 1.000 nahe gelegene ultrakalte Zwerge umkreisen. Und 2018 plant die NASA die TESS-Mission (Transiting Exoplanet Survey Satellite), die nach Angaben der Behörden tausende von Welten umkreisen wird, die Sterne am Waldrand der Sonne umkreisen.

"TRAPPIST-1 ist der bisher aufregendste, aber wir hoffen, noch viel mehr davon zu haben und viele Chancen, in Zukunft Zeichen des Lebens zu finden", sagte Seager.