New Moon Map zeigt Uran in knapper Versorgung

Betrachten Sie es als einen Gewinn für die kleinen Kerle. Astronomen, die ein kleines bodengebundenes Teleskop benutzen, haben zwei ungewöhnliche außerirdische Planeten um extrem helle, ferne Sterne entdeckt.

Die beiden extrasolaren Planeten sind Gasriesenwelten, die mit dem Kilodegree Extremely Little Telescope (KELT) in Süd-Arizona entdeckt wurden, das eine Linse hat, die in etwa so leistungsstark ist wie eine High-End-Digitalkamera, so die Forscher.

"KELT ist etwas kleiner als Kepler, aber wir denken, es ist klein, aber wild", sagte Thomas Beatty, Doktorand an der Ohio State University in Columbus. Das Kepler-Weltraumteleskop der NASA ist ein orbitales Observatorium, das speziell für die Suche nach fernen Planeten gebaut wurde.

Beatty präsentierte die Ergebnisse am 13. Juni auf der 220. Tagung der American Astronomical Society in Anchorage, Alaska.

Hot Jupiters aufgedeckt

Einer der neu gefundenen Planeten, KELT-1b genannt, ist eine riesige Welt, die unglaublich heiß und dicht ist. Der außerirdische Planet, der hauptsächlich aus metallischem Wasserstoff besteht, ist etwas größer als Jupiter, enthält aber eine 27 mal so große Masse. [Galerie: Die seltsamsten außerirdischen Planeten]

Diese Arten von außerirdischen Welten werden als "heiße Jupiter" bezeichnet, da sie Gasriesen-Planeten sind, die extrem nahe an ihren Stammsternen kreisen.

KELT-1b ist so nah an seinem Stern, dass es in nur 29 Stunden einen Orbit absolviert. In der Nähe seines Sterns liegt die Oberflächentemperatur des Planeten bei über 2200 Grad Celsius und erhält dabei 6000 Mal so viel Strahlung, wie die Erde von der Sonne empfängt, erklärt Beatty.

"[Es] setzt die Bar für seltsam zurück", sagte er. "Es ist die Art von Objekt, von dem wir nicht erwartet hätten, dass es so nahe bei seinem Elternstern ist."

KELT-1b befindet sich etwa 825 Lichtjahre entfernt im Sternbild Andromeda. Der gewaltige Planet fiel den Astronomen nicht nur wegen seiner Nähe zum Mutterstern, sondern auch wegen seiner ungewöhnlichen Orbitaldynamik auf.

"Es ist massiv genug, dass KELT-1 die Gezeiten auf seinen Mutterstern angehoben hat und es tatsächlich hochgespielt hat", sagte Beatty. "KELT-1 hat den Stern, um den es herum ist, gepackt und ihn so gezogen, dass er sich mit der gleichen Geschwindigkeit dreht. Jetzt sind sich KELT-1 und sein Elternstern in den Augen eingeschlossen, während sie herumlaufen."

Aurigas fremde Welt

Der andere neu identifizierte Planet heißt KELT-2Ab und befindet sich etwa 360 Lichtjahre entfernt im Sternbild Auriga. Die fremde Welt ist 30 Prozent größer als Jupiter mit 50 Prozent mehr Masse.

Diese Entdeckung ähnelt anderen Exoplaneten, die bis heute gefunden wurden, außer dass KELT-2Abs Elternstern so hell ist, dass er von der Erde aus durch ein Fernglas gesehen werden kann. Tatsächlich ist der Stern so leuchtend, dass die Forscher direkte Beobachtungen der Atmosphäre des Planeten machen können, indem sie Licht untersuchen, das durch sie hindurch scheint, wenn der Stern im November das Sichtfeld von KELT North wieder passiert.

Follow-up-Beobachtungen werden auch mit anderen bodengestützten Instrumenten sowie mehreren Weltraumobservatorien geplant, darunter das Hubble-Weltraumteleskop und das Infrarot-Spitzer-Weltraumteleskop.

"Wir wollen sehen, was in seiner Atmosphäre und in seinem Inneren vor sich geht", sagte Beatty. "Der Grund, warum einzelne heiße Jupiter wie diese immer noch interessant sind, ist, weil wir im Grunde immer noch nicht verstehen, was in ihnen vorgeht."

KELT-2Ab umkreist einen Stern, der etwas größer als die Sonne ist, in einem Doppelsternsystem namens HD 42176. In diesem System ist ein Stern etwas größer als unsere Sonne und der andere Stern ist etwas kleiner. KELT-2Ab umkreist den größeren Stern, der hell genug ist, um von der Erde mit einem Fernglas gesehen zu werden.

Wie sie gefunden wurden

Astronomen verwenden KELT, um große Planeten zu finden, die sehr helle Sterne umkreisen, indem sie die so genannte Transit-Methode verwenden, bei der nach kleinen Einbrüchen im Licht des Sterns gesucht wird, die anzeigen könnten, dass ein Planet sich vor ihm kreuzt.

Anstatt auf eine kleine Gruppe von Sternen mit hoher Auflösung zu starren, beobachten die Zwillings-Teleskope KELT North und KELT South Millionen von sehr hellen Sternen mit niedriger Auflösung, so die Forscher. KELT North scannt den nördlichen Himmel von Arizona, während KELT South den südlichen Himmel von Kapstadt, Südafrika, abdeckt.

Während das erfolgreiche Kepler-Weltraumteleskop der NASA etwa 2.300 Alien-Planeten-Kandidaten identifiziert hat, bieten die kleinen bodengestützten KELT-Teleskope eine kostengünstige Alternative für Exoplanetenjäger, indem sie hauptsächlich Standardtechnologie verwenden. Die Hardware für ein KELT-Teleskop kostet weniger als 75.000 Dollar, so die Forscher.