Das größte Infrarot-Weltraumteleskop der Welt stoppt für immer

Vertreter der NASA und des Weißen Hauses kündigen heute (8. Januar) Pläne an, um die Internationale Raumstation mindestens bis 2024 am Laufen zu halten - eine vierjährige Verlängerung des Lebens des größten je gebauten Raumschiffs.

Die Entscheidung der NASA wird es Wissenschaftlern erlauben, die Internationale Raumstation für mindestens die nächsten 10 Jahre zu nutzen, um die wissenschaftliche Rendite des 100 Milliarden Dollar teuren Labors zu maximieren, sagte Bill Gerstenmaier, Leiter der NASA-Abteilung für Exploration und bemannte Raumfahrt in einer Telefonkonferenz. Frühere Projektionen für die Raumstation sahen vor, dass sie im Jahr 2020 stillgelegt werden sollte.

"Es gibt einige ganz wesentliche Vorteile, die uns ankündigen, über 2020 hinauszugehen", sagte Gerstenmaier und fügte hinzu, dass die Agentur ihr jährliches Budget von 3 Milliarden US-Dollar durch die Erweiterung erhalten werde. Es wird erwartet, dass der NASA-Chef Charles Bolden und der Wissenschaftsberater des Weißen Hauses, John Holdren, heute eine Erklärung zur Erweiterung veröffentlichen werden. [Aufbau der Internationalen Raumstation (Fotos)]

Gerstenmaier sagte, dass die Entscheidung nach einer detaillierten Überprüfung der Systeme der Raumstation und ihres Potenzials getroffen wurde, das 2020-Lebensziel zu übertreffen. In der Vergangenheit hatten die NASA und ihre Partner die Idee, die Raumstation bis 2028 zu fliegen, eine Option, die später noch einmal überarbeitet werden könnte, sagten Beamte der Behörde.

Die Internationale Raumstation ist das Produkt von 15 verschiedenen Ländern und Raumfahrtagenturen, die die Vereinigten Staaten, Russland, Europa, Kanada und Japan repräsentieren. Der Bau begann im Jahr 1998.

Nach 15 Jahren Raumfahrt habe die Raumstation als nationales Labor für ein breites Spektrum der Weltraumforschung und -forschung Schritt gehalten, sagte Gerstenmaier. Da es Jahre dauert, bis Wissenschaftler die Station planen und dann starten, bietet die Erweiterung bis 2024 mehr Möglichkeiten für innovative Experimente, fügte er hinzu.

Die Entscheidung könnte sich auch auf die Entwicklung privater bemannter Raumfahrzeuge durch US-Firmen auswirken, die um NASA-Verträge konkurrieren, um amerikanische Astronauten von und zur Raumstation zu befördern. Derzeit kauft die NASA Sitze auf russischen Raumsonden Sojus, um Amerikaner im Weltraum zu fliegen, aber die Agentur hofft, bis 2017 Flüge von US-Raumfahrtgesellschaften zu kaufen. Mehrere Unternehmen, wie SpaceX, Boeing, Sierra Nevada und Blue Origin, entwickeln Fahrzeuge zu konkurrieren für NASA Space-Taxi-Verträge.

"Jetzt können sie einen Markt sehen, der sich mindestens bis 2024 erstreckt", sagte Gerstenmaier. "Das ändert wirklich ihre Perspektive in der Zukunft."

Der aktuelle Vertrag der NASA für Sitze auf russischer Sojus-Raumsonde läuft durch 2016, so dass die Weltraumbehörde auch schauen muss, möglicherweise mehr Sitze auf Sojus-Kapseln zu kaufen, fügte er hinzu.

Die NASA wird während der Verlängerung auch mehr Frachtflüge zur Raumstation benötigen. Die Weltraumagentur hat Milliarden-Dollar-Verträge mit SpaceX und der Orbital Sciences Corp., um bis 2016 insgesamt 20 Missionen zu fliegen. SpaceX hat zwei seiner zwölf geplanten Flüge gestartet, während Orbital Sciences diesen Monat seine erste Frachtmission starten will. Eine massive Sonneneruption am Dienstag (7. Januar) zwang Orbital, den geplanten Start seiner ersten Frachtmission für die NASA heute zu verschieben.

Russland, Japan und die Europäische Weltraumorganisation bieten auch Roboternachschub-Missionen an.