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Saturns glitschiger Mond Titan hat Hunderte von mal mehr Erdgas und andere flüssige Kohlenwasserstoffe als alle bekannten Öl- und Erdgasreserven auf der Erde, so Wissenschaftler heute.

Die Kohlenwasserstoffe regnen auf dem miserablen Mond vom Himmel und sammeln sich in großen Ablagerungen, die Seen und Dünen bilden. So viel war bekannt. Aber jetzt wurde das Zeug mithilfe von Beobachtungen der Cassini-Raumsonde der NASA quantifiziert.

"Titan ist nur mit kohlenstoffhaltigem Material bedeckt - es ist eine riesige Fabrik für organische Chemikalien", sagte Ralph Lorenz, ein Cassini-Radarteam-Mitglied vom Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory. "Dieses riesige Kohlenstoffinventar ist ein wichtiges Fenster in die Geologie und die Klimageschichte von Titan."

Beim? minus 179 Grad Celsius (minus 290 Grad Fahrenheit) wäre Titan ein schrecklicher Ort zum Leben. Anstelle von Wasser sind flüssige Kohlenwasserstoffe in Form von Methan und Ethan auf der Mondoberfläche vorhanden, und Tholine bilden wahrscheinlich seine Dünen. Der Begriff "Tholine" wurde 1979 von Carl Sagan geprägt, um die komplexen organischen Moleküle im Herzen der präbiotischen Chemie zu beschreiben.

Titan wurde lange Zeit als ein Ort angesehen, der kurz vor Beginn der Biologie der Erde ähnlich sein könnte.

Cassini hat etwa 20 Prozent der Titanoberfläche mit Radar kartiert. Mehrere hundert Seen und Meere wurden beobachtet, wobei jedes von mehreren Dutzend, laut Schätzungen der NASA, mehr Kohlenwasserstoff enthält als die Öl- und Gasreserven der Erde. Die dunklen Dünen, die entlang des Äquators verlaufen, enthalten ein Volumen von organischen Stoffen, die mehrere hundert Mal größer sind als die Kohlereserven der Erde.

Nachgewiesene Erdgasreserven auf der Erde belaufen sich auf insgesamt 130 Milliarden Tonnen. Dies entspricht der 300-fachen Menge an Energie, die die gesamte USA jährlich für Heizung, Kühlung und Beleuchtung in Wohnungen verbraucht, heißt es in der Pressemitteilung. Dutzende von Titanenseen haben mindestens die gleiche Energie in Form von Methan und Ethan.

"Diese globale Schätzung basiert hauptsächlich auf Ansichten der Seen in den nördlichen Polargebieten", sagte Lorenz. "Wir haben angenommen, dass der Süden ähnlich sein könnte, aber wir wissen wirklich noch nicht, wie viel Flüssigkeit dort ist."

Cassinis Radar hat die Südpolregion nur einmal beobachtet, und nur zwei kleine Seen waren sichtbar.

Die Ergebnisse sind in der Ausgabe der Zeitschrift Geophysical Research Letters vom 29. Januar beschrieben.

Die Wissenschaftler schätzten die Tiefe des Sees durch einige allgemeine Annahmen, die auf Seen auf der Erde basieren. Sie nahmen die durchschnittliche Fläche und Tiefe von Seen auf der Erde, unter Berücksichtigung der nahen Umgebung, wie Berge. Auf der Erde ist die Seetiefe oft 10 mal geringer als die Höhe des nahen Geländes.

"Wir wissen auch, dass manche Seen mehr als 10 Meter tief sind, weil sie für das Radar buchstäblich pechschwarz erscheinen. Wenn sie flach wären, würden wir den Grund sehen, und wir nicht", sagte Lorenz.

Die Frage, wie viel Flüssigkeit an der Oberfläche ist, ist eine wichtige Frage, denn Methan ist ein starkes Treibhausgas sowohl auf Titan als auch auf der Erde, aber es gibt viel mehr davon auf Titan. Wenn die gesamte beobachtete Flüssigkeit auf Titan Methan ist, würde es nur ein paar Millionen Jahre dauern, denn wenn Methan in die Titan-Atmosphäre entweicht, bricht es zusammen und entkommt in den Weltraum.

Wenn das Methan ausgehen würde, könnte Titan viel kälter werden. Wissenschaftler glauben, dass Methan in die Atmosphäre geliefert werden könnte, indem es in kryovulkanischen Eruptionen aus dem Inneren entlüftet. Wenn dies der Fall ist, könnte die Menge an Methan und die Temperatur auf Titan in der Vergangenheit von Titan dramatisch schwanken.

"Wir sind ein kohlenstoffbasiertes Leben, und es ist wichtig zu verstehen, wie weit die Komplexität der Chemie in einem Umfeld wie Titan reicht, um die Ursprünge des Lebens im Universum zu verstehen", sagte Lorenz.

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