Galileo stürzt in Jupiter

Bildnachweis: NASA / JPL

Das Galileo-Raumschiff der NASA stürzte am Sonntag absichtlich gegen Jupiter und beendete 14 Jahre Dienst für Wissenschaft und Erforschung. Am Ende seiner Mission fehlte Galileo der Treibstoff, um dem Jupiter-System zu entkommen, und so beschlossen die Wissenschaftler, ihn gegen Jupiter zu stoßen, um ein potenzielles Leben auf Europa zu vermeiden, von dem angenommen wird, dass es unter einer dicken Eisdecke flüssige Wassermeere gibt.

Die 14-jährige Odyssee des Galileo-Raumschiffs endete am Sonntag, dem 21. September, als das Raumschiff in Jupiters Schatten überging und sich dann um 11:57 Uhr pazifischer Sommerzeit in der dichten Atmosphäre des Planeten auflöste. Die Deep Space Network Tracking Station in Goldstone, Kalifornien, erhielt das letzte Signal um 12:43:14 PDT. Die Verzögerung ist auf die Zeit zurückzuführen, die das Signal benötigt, um zur Erde zu gelangen.

Hunderte ehemalige Galileo-Projektmitglieder und ihre Familien waren im Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, anwesend, um das Raumschiff zu verabschieden.

„Wir haben umwerfende Dinge gelernt. Diese Mission war Gold wert “, sagte Dr. Claudia Alexander, Galileo-Projektmanagerin.

Nachdem das robuste Raumschiff ungefähr 4,6 Milliarden Kilometer (ungefähr 2,8 Milliarden Meilen) zurückgelegt hatte, hielt es mehr als das Vierfache der kumulierten Dosis schädlicher jovianischer Strahlung aus, der es standhalten sollte. Während eines früheren Vorbeiflugs des Mondes Amalthea im November 2002 wurden vom Sternenscanner Lichtblitze gesehen, die auf felsige Trümmer hinwiesen, die Jupiter in der Nähe des kleinen Mondes umkreisten. Eine weitere Messung dieses Gebiets wurde heute während des letzten Durchgangs von Galileo durchgeführt. Weitere Analysen können helfen, die Existenz eines Rings in der Umlaufbahn von Amalthea zu bestätigen oder einzuschränken.

"Wir haben kein Raumschiff verloren, wir haben einen Sprungbrett in die Zukunft der Weltraumforschung gefunden", sagte Dr. Torrance Johnson, Projektwissenschaftler bei Galileo.

Das Raumschiff wurde absichtlich auf einen Kollisionskurs mit Jupiter gebracht, da das Treibmittel an Bord fast aufgebraucht war und um die Möglichkeit eines unerwünschten Aufpralls zwischen dem Raumschiff und Jupiters Mond Europa auszuschließen, von dem Galileo entdeckte, dass er wahrscheinlich einen unterirdischen Ozean hat. Ohne Treibmittel wäre das Raumschiff nicht in der Lage, seine Antenne auf die Erde zu richten oder seine Flugbahn anzupassen, so dass eine Steuerung des Raumfahrzeugs nicht mehr möglich wäre. Die Möglichkeit, auf Europa zu leben, ist so überzeugend und hat so viele unbeantwortete Fragen aufgeworfen, dass Pläne für zukünftige Raumschiffe entstehen, zum eisigen Mond zurückzukehren.

Galileo wurde 1989 vom Frachtraum des Space Shuttles Atlantis aus gestartet. Die aufregende Liste der Entdeckungen begann, noch bevor Galileo einen Blick auf Jupiter erhaschte. Als Galileo im Oktober 1991 den Asteroidengürtel überquerte, machte er Aufnahmen von Gaspra und gab das erste Nahaufnahmebild eines Asteroiden zurück. Weniger als ein Jahr später näherte sich das Raumschiff einem weiteren Asteroiden, Ida, und enthüllte, dass es seinen eigenen kleinen „Mond“ hatte, Dactyl, den ersten bekannten Mond eines Asteroiden. 1994 machte das Raumschiff die einzige direkte Beobachtung eines Kometen, der einen Planeten traf – die Kollision des Kometen Shoemaker-Levy 9 mit Jupiter.

Die Abstiegssonde führte die ersten direkten Untersuchungen der Wolken und Winde des Planeten durch und förderte das Verständnis der Wissenschaftler für die Entwicklung des Jupiter. Die Sonde führte auch Zusammensetzungsmessungen durch, um den Evolutionsgrad des Jupiter im Vergleich zur Sonne zu bestimmen.

Galileo machte die erste Beobachtung von Ammoniakwolken in der Atmosphäre eines anderen Planeten. Es wurden auch zahlreiche große Gewitter auf dem Jupiter beobachtet, die um ein Vielfaches größer waren als die auf der Erde, wobei Blitzeinschläge bis zu 1000-mal stärker waren als auf der Erde. Es war das erste Raumschiff, das lange genug in der Magnetosphäre eines riesigen Planeten lebte, um seine globale Struktur zu identifizieren und die Dynamik des Jupiter-Magnetfelds zu untersuchen. Galileo stellte fest, dass Jupiters Ringsystem aus Staub besteht, der aufgewirbelt wird, wenn interplanetare Meteoroiden in die vier kleinen inneren Monde des Planeten einschlagen. Galileo-Daten zeigten, dass Jupiters äußerster Ring tatsächlich zwei Ringe sind, die ineinander eingebettet sind.

Galileo untersuchte ausführlich die geologische Vielfalt der vier größten Jupitermonde: Ganymed, Callisto, Io und Europa. Galileo fand heraus, dass Ios ausgedehnte vulkanische Aktivität 100-mal größer ist als die auf der Erde. Galileo enthüllte, dass der Mond Europa einen salzigen Ozean bis zu 100 Kilometer tief unter seiner gefrorenen Oberfläche verstecken könnte, der etwa doppelt so viel Wasser enthält wie alle Ozeane der Erde. Die Daten zeigten auch, dass Ganymed und Callisto möglicherweise eine flüssige Salzwasserschicht aufweisen. Die größte Entdeckung rund um Ganymed war das Vorhandensein eines Magnetfeldes. Kein anderer Mond eines Planeten hat einen.

Die Hauptmission endete vor sechs Jahren, nachdem Jupiter zwei Jahre lang umkreist worden war. Die NASA verlängerte die Mission dreimal, um weiterhin die einzigartigen Fähigkeiten von Galileo zu nutzen, um wertvolle Wissenschaft zu leisten. Die Mission war möglich, weil sie ihre Energie aus zwei langlebigen thermoelektrischen Radioisotopgeneratoren des Energieministeriums bezog.

„Die Mission war ein Zeugnis für die Beharrlichkeit der NASA trotz enormer Herausforderungen. Es war eine phänomenale Mission “, sagte Sean O’Keefe, NASA-Administrator.

Originalquelle: NASA / JPL-Pressemitteilung

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