Reichliche 'Mini-Neptunes' bilden eine neue Klasse von Alien Planets

Die erste kommerzielle Raumstation wird wenige Jahre nach Erreichen des Orbits ein Fertigungszentrum, wenn alles nach Plan läuft.

Das in Houston ansässige Unternehmen Axiom Space sieht seinen Außenposten - die ersten sollen im Jahr 2020 starten - zunächst als Zügel der Internationalen Raumstation (ISS), als Forschungsbasis und als Ziel für nationale Astronauten und tief eingewachsene Touristen.

Während diese Aufgaben in die Zukunft gehen werden, liegt das größte Geld in einem anderen Bereich, sagten Vertreter von Axiom Space. [6 Private Deep-Space-Lebensräume ebnen den Weg zum Mars]

"Wir erwarten, dass die Fertigung bis zum Jahr 2027 alle anderen Einnahmen zusammen überholen wird", sagte Amir Blachman, Vice President Strategic Development bei Axiom Space, gegenüber ProfoundSpace.org.

Eine kommerzielle Raumstation

Axiom Space existiert formal seit nur 16 Monaten, aber seine Führer sind bei weitem nicht Neulinge in diesem Bereich. Axioms Präsident und CEO ist Michael Suffredi, der das ISS-Programm der NASA seit einem Jahrzehnt leitete, und sein Vorsitzender ist Kam Ghaffarian, Präsident und CEO von SGT Inc., einem NASA-Auftragnehmer, der die ISS betreibt und amerikanische Astronauten ausbildet.

Der Plan von Axiom sieht vor, die ISS auf verschiedene Arten zu nutzen und dann ihren Nachfolger zu betreiben. Zum Beispiel plant das Unternehmen, Weltraumtouristen bei 10-tägigen Missionen zur ISS 2019 zu starten. Die Ausbildung für solche Reisen sollte in diesem Jahr beginnen, sagte Blachman. (Solche Touristenflüge kosten mehrere zehn Millionen Dollar pro Sitzplatz, fügte er hinzu.)

Axioms Station wird 2020 Gestalt annehmen, wenn das Unternehmen eigene Module zur Anbindung an die ISS auf den Markt bringt. Wenn die ersten beiden Stücke in der Luft sind und befestigt werden, wird der Axiom-Außenposten betriebsbereit sein und sieben Besatzungsmitglieder aufnehmen können, sagte Blachman.

Das Unternehmen plant, bis zum Jahr 2024 ein halbes Dutzend weiterer Teile - beispielsweise Antriebs- und Antriebsmodule - auf den Markt zu bringen. Die Gesamtkosten für Bau, Start und Montage werden laut Blachman zwischen 1,5 Milliarden und 1,8 Milliarden Dollar liegen.

Während dieser Zeit wird Axiom weiterhin die Besucher unterstützen. Einige werden auf 60-tägigen Missionen nationale (auch als souveräne Astronauten bekannte) Astronauten sein, während andere auf ihren kürzeren Touren Touristen sein werden. Das Unternehmen erwartet auch, Geld durch Werbung und Sponsoring zu verdienen, sagte Blachman.

"Wir würden gerne sehen, dass Astronautenuniformen wie NASCAR-Uniformen aussehen oder Module, auf denen Firmennamen stehen", sagte er. Laborgeräte in der Station könnten von Unternehmen aus dem biomedizinischen Bereich gesponsert werden, fügte er hinzu.

Wenn die ISS das Ende ihres Lebens erreicht, wird sich die Axiom-Station trennen und frei in der niedrigen Erdumlaufbahn fliegen. Dieser Meilenstein wird derzeit im Jahr 2024 erwartet, obwohl die NASA und ihre Partner die Möglichkeit diskutieren, die $ 100 Milliarden ISS bis 2028 zu verlängern.

Außerirdische Herstellung

Axiom wird wahrscheinlich schon früh mit der Produktion beginnen, auch dank der schnell voranschreitenden 3D-Drucktechnologie, so Blachman. Das Unternehmen hofft, schnell aufzusteigen, indem es als Produktionsbasis für eine Vielzahl von großen und lukrativen Jobs in einem Jahrzehnt oder so dient, fügte er hinzu.

"Wir können uns vorstellen, Hunderte von Strahlturbinen und hochspezialisierten Legierungen zu drucken und sie in Mengen zu reduzieren", sagte Blachman. "Wir reden 2026, 2027, 2028." [3D-Druck: 10 Möglichkeiten, die Weltraumfahrt zu transformieren]

Nicht alles von diesem Space-Made-Equipment wird zurück zur Erde kommen. Die Kunden werden auch die Station nutzen, um kleine Satelliten zu einem Bruchteil der derzeitigen Kosten herzustellen und einzusetzen, die erforderlich sind, um ein voll ausgebildetes Raumfahrzeug von der Erde aus zu starten, sagte Blachman.

Axiom diskutiert bereits seine Pläne mit Made In Space, dem kalifornischen Unternehmen, das beide 3D-Drucker an Bord der ISS baute. (Einer dieser Drucker gehört jetzt der NASA, aber Made In Space besitzt und betreibt den anderen, eine kommerzielle Maschine, die als Additive Manufacturing Facility (AMF) bekannt ist.)

"Die Dinge, die Axiom macht, und die Dinge, die wir tun, sind sehr, sehr synergistisch", sagte CEO Andrew Rush von Made In Space gegenüber ProfoundSpace.org. "Wir haben uns darauf geeinigt, die Dienste des jeweils anderen möglichst zu nutzen."

Zum Beispiel plant Made In Space, die AMF Astronauten über Axiom zur Verfügung zu stellen, sagte Rush. Und die kalifornische Firma "wird sehr genau auf den Axiom-Außenposten schauen" als Standort für die Produktion von hochwertigen optischen Fasern und anderen Materialien, die Made In Space von der Erde aus produzieren will, fügte Rush hinzu.

Darüber hinaus könnte die Archinaut-Technologie von Made In Space - ein moderner 3D-Drucker mit integrierten Roboterarmen - die Station von Axiom erweitern oder verbessern, indem externe Plattformen oder andere Strukturen gebaut werden, fügte Rush hinzu.

"Made In Space" hat auch mit Bigelow Aerospace, einem in Las Vegas ansässigen Unternehmen, das eigene private Weltraum-Außenposten - einige in der Erdumlaufbahn und einige auf und um den Mond - ins Leben gerufen.

Die ausbaufähigen Habitate von Bigelow, von denen eine derzeit als Technologiedemonstrator an der ISS befestigt ist, bestehen aus weichem, aber robustem Gewebe. Axiom hingegen wird starre Metallmodule verwenden, die von der französischen Firma Thales Alenia Space gebaut wurden.

"Es ist unser Ziel und unser Plan, mit jedem zusammenzuarbeiten und das zu nutzen, was für unsere Zwecke am besten geeignet ist, wenn die Systeme online gehen", sagte Rush.