Spacewalking-Astronauten bereiten Raumstation vor, um mit Handelsraumschiffen anzudocken

Es mag tatsächlich drei Sputnik-Momente gegeben haben.

Der Auftakt des ersten künstlichen Satelliten der Welt, Sputnik 1, durch die Sowjetunion am 4. Oktober 1957 sorgte sicherlich für Aufsehen. Es hat immerhin das Weltraumzeitalter ausgelöst.

Aber die Sorgen der Amerikaner über die technologischen Fähigkeiten ihrer eigenen Nation gegenüber denen der UdSSR blühten erst zwei Monate später, als die Sowjets einen Hund ins All brachten und der erste Versuch der USA, einen Satelliten zu schlagen, gescheitert war spektakulär, sagte der ehemalige NASA-Chef-Historiker Roger Launius. [Sputnik 1! 7 lustige Fakten über den ersten Satelliten der Menschheit

"Die Art, wie ich es ausdrücken möchte, ist, dass du drei Treffer bekommst, und du bist draußen", sagte Launius zu ProfoundSpace.org.

Keine Panik in den Straßen

Der Start des Strandball-Sputniks 1 war für amerikanische Sicherheitsbeamte, die erwartet hatten, dass etwas Großes in Arbeit war, kein Schock. Aber es hat die Öffentlichkeit überrascht, sagte Launius.

Dennoch sei die Nation weder von Panik noch von Sorgen besessen gewesen, betonte Launius, der bis vor kurzem als stellvertretender Direktor für Sammlungen und kuratorische Angelegenheiten des Smithsonian National Air and Space Museum tätig war. (Er ist jetzt im Ruhestand.)

"Es war nicht so, dass alle mit ihren Haaren herumlaufen", sagte Launius. "Sie haben keine Angst davor. Es ist irgendwie, ein neues Zeitalter ist angebrochen - das ist aufregend."

Er wies auf eine Standard-Pressekonferenz hin, die Präsident Dwight Eisenhower eine Woche nach dem Start abgehalten hatte.

"Die Medien haben ihm zu dieser Zeit ein paar Fragen zu Sputnik gestellt und dann sind sie zu anderen Dingen übergegangen", sagte Launius. "Die große Geschichte des Tages war die Little Rock-Krise - werden Sie Bundestruppen dazu bringen, das Little Rock [Arkansas] Schulsystem zu desegregieren?"

Zwei weitere Streiks

Aber die Stimmung änderte sich merklich am 3. November 1957, als die UdSSR Sputnik 2 erfolgreich in den Orbit brachte, sagte Launius.

Dieser Satellit war nicht nur viel größer als sein Vorgänger - Sputnik 2 wog 1.120 lbs. (508 Kilogramm), verglichen mit 184 lbs. (83 kg) für Sputnik 1 - es brachte auch das allererste lebende Wesen ins Weltall, einen Hund namens Laika. (Der arme Welpe starb einige Stunden nach dem Start in seiner Kapsel an Überhitzung.)

Und dann kam Schlag drei. Am 6. Dezember 1957 versuchten die Vereinigten Staaten, ihren ersten Satelliten, ein 3,5-lb. (1,6 kg) Fahrzeug namens Vanguard Test Vehicle 3. Die Satellitenrakete explodierte kurz nach dem Start in einem spektakulären Scheitern, das live im nationalen Fernsehen gezeigt wurde.

"Zu diesem Zeitpunkt sind die Menschen besorgt und zu Recht", sagte Launius. "Es sieht so aus, als könnten die Sowjets nichts falsch machen, und die Amerikaner könnten nichts richtig machen."

Diese Sorge war nicht nur eine Folge des verletzten Nationalstolzes.

"Die Öffentlichkeit befürchtete, dass die Fähigkeit der Sowjets, Satelliten zu starten, auch die Fähigkeit zur Einführung ballistischer Raketen mit sich bringt, die Atomwaffen von Europa in die USA tragen könnten", schrieben NASA-Historiker im Jahr 2007 anlässlich des 50. Jahrestages der Gründung von Sputnik 1. [Sputniks piepsendes Vermächtnis: Die Einfachheit des Satelliten hat es vor 60 Jahren ikonisch gemacht]

Springt zurück

Die Vereinigten Staaten schlossen sich bald als Raumfahrernation der Sowjetunion an und starteten am 31. Januar 1958 den Explorer 1-Satelliten.

"Es hat sicherlich die offene Wunde gerettet, daran besteht kein Zweifel", sagte Launius von Explorer 1, der bekanntlich die Van-Allen-Strahlungsgürtel um die Erde entdeckte.

Aber dieser Erfolg löschte nicht alle Erinnerungen an die Wunde. Mit der Zeit spornte der dreistufige Sputnik-Moment die US-Regierung an, die technologischen Fähigkeiten des Landes hochzufahren, sagte Launius.

Zum Beispiel wurde die Advanced Research Projects Agency (die später in Defense Advanced Research Projects Agency, oder DARPA umbenannt wurde) im Februar 1958 erstellt. Im September desselben Jahres erließ der Kongress das National Defense Education Act, das die Zahl erhöhen sollte und Qualität der amerikanischen Wissenschaftler und Ingenieure. Und NASA begann kurz darauf, am 1. Oktober 1958.

Trotz dieser Maßnahmen erreichte die Sowjetunion den nächsten großen Meilenstein in der Raumfahrt und leitete das Zeitalter der menschlichen Raumfahrt ein, indem sie Yuri Gagarin am 12. April 1961 in den Orbit schleuderte. Am Ende des Jahrzehnts hatten die USA jedoch vielleicht behauptet der größte Preis: Astronauten auf dem Mond landen und sie sicher zur Erde bringen.