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CAPE CANAVERAL, Florida - Nervenkitzel an der Weltraumküste Floridas: Das Handelsunternehmen SpaceX bereitet seine Dragon-Kapsel auf dem allerersten Flug eines Privatfahrzeugs zur Internationalen Raumstation vor.

Die Meilenstein-Mission wird nicht nur als Test für Dragon, sondern auch für die private Raumfahrt gesehen. Es wird der erste kommerzielle Raumschiff-Testflug für den neuen NASA-Plan sein, den Frachttransport - und schließlich die Besatzung - an die Raumstation an den privaten Sektor auszulagern, nachdem die Space-Shuttle-Flotte der Agentur im Ruhestand ist.

SpaceX 'Dragon Space Kapsel wird von der Cape Canaveral Air Force Station hier um 4:55 Uhr EDT (0855 GMT) auf der SpaceX Falcon 9 Rakete starten. Die ersten 75 Stunden des Fluges sind entscheidend, um das Fahrzeug in die richtige Umlaufbahn zu bringen, um am Montag die Raumstation zu erreichen und am Dienstag anzudocken.

"Ich denke, wir werden uns zwischen jetzt und Stunde 75 die Finger abbeißen", sagte SpaceX-Präsidentin Gwynne Shotwell heute (18. Mai) während einer Pressekonferenz zu ProfoundSpace.org. "Ich glaube nicht, dass es in den nächsten 70 oder 75 Stunden für die Leute bei SpaceX viel Schlaf geben wird."

Wettervorhersagen sagen eine 70-prozentige Chance auf gute Bedingungen für den Start am Samstag voraus, mit nur einem kleinen Risiko, dass Wolken einen Start verhindern. Der Booster wird voraussichtlich um 1:05 Uhr EDT (0505 GMT) anlaufen. [Fotos: SpaceX bereit für historische Einführung]

Drachenfeuer in den Weltraum

Der gummibauchförmige Drache ist erst einmal geflogen, ein erfolgreicher Testflug im Dezember 2010, der ihn in den Orbit und zurück schickte. Dieser Flug hob jedoch ab, nachdem ein erster Versuch wegen eines kleinen technischen Fehlers abgesagt worden war.

Shotwell selbst gab zu, dass die Rakete bei einem Start-Countdown beim ersten Versuch nie erfolgreich zu T-Zero (Startzeit) gelangt ist.

"Wir haben noch keinen T-Zero getroffen", sagte sie. "Unser Team lernt jedoch jeden Tag mehr über dieses Fahrzeug. Ich werde mir morgen einen besseren Schuss als 50-50 geben, und wenn wir abheben, glaube ich, dass wir den Orbit schaffen werden."

Die Raumfluggesellschaft SpaceX ist eine von mehreren Firmen, die private Raumtaxis und Frachtschiffe bauen, um Astronauten und Zubehör ins All zu bringen. Aber SpaceX hat mehr zu bieten, als auf den ersten Blick ersichtlich ist. Testen Sie Ihr SpaceX-Know-how hier.

Sowohl SpaceX als auch die NASA waren sehr vorausschauend, dass das Scheitern eine Option für diesen Flug ist. SpaceX erlebte während der ersten Starts seiner kleineren Falcon-1-Rakete mehrere Fehler, und sogar die NASA stolperte in den frühen Tagen des Space Race durch Raketenausfälle. Die Falcon 9-Raketen von SpaceX sind jedoch auf zwei Flügen gestartet, von denen jeder die Umlaufbahn erreicht hat.

"Dies ist ein Testflug", sagte Phil McAlister, NASA-Direktor der Commercial Spaceflight Development. "Die NASA betrachtet Testflüge hauptsächlich als Lerngelegenheiten. Sie passen nicht sehr gut in die Charakterisierungen von Erfolg oder Misserfolg."

Wenn SpaceX die Dragon-Kapsel am Samstag nicht starten kann, muss das Unternehmen bis Dienstag, den 22. Mai warten, um es erneut zu versuchen. Das ist der Moment, in dem das nächste Fenster zum Start der Falcon 9 Rocekt zur Raumstation öffnet, haben SpaceX-Offizielle gesagt.

Space Taxi Business Boom

Die NASA hat SpaceX einen Auftrag über 1,6 Milliarden US-Dollar für die Entwicklung von Dragon und zwölf Frachtliefermissionen für die Raumstation erteilt. Wenn der Flug von morgen reibungslos abläuft, sollte der erste von ihnen im Frühherbst starten.

Insgesamt plant die NASA im Jahr 2013 acht Flüge mit Falcon 9, darunter zwei Versorgungsflüge zur Raumstation und sechs Missionen für kommerzielle und staatliche Partner, wie die Einführung von Kommunikationssatelliten.

SpaceX ist einer von zwei privaten Raumfahrtunternehmen, die die NASA beauftragt hat, Fracht an die Station zu befördern - der andere ist Orbital Sciences Corp. von Dulles, Virginia. Dieser Outsourcing-Plan soll der NASA ermöglichen, sich auf Reisen jenseits der erdnahen Umlaufbahn zu konzentrieren bemannte Missionen zu Asteroiden, Mond und Mars.

"Der bevorstehende SpaceX-Start ist ein durch und durch spannender Moment in der Geschichte der Raumfahrt, aber er ist nur der Beginn einer neuen Art der Geschäftstätigkeit für die NASA", sagte John Holdren, Wissenschafts- und Technologieberater des Weißen Hauses. "Diese neue Art der Zusammenarbeit mit der US-Industrie ist ein Eckpfeiler von Präsident Obamas Plan für die Erforschung des Weltraums, und seine angemessene Unterstützung ist wesentlich, um Amerikas Führung im Weltraum aufrechtzuerhalten."