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Merkur hat viel mehr Eis über seinen Nordpol verstreut als bisher angenommen, neue Forschungsergebnisse deuten darauf hin - sowohl innerhalb von Kratern als auch in schattigem Gelände zwischen ihnen. Die kleinen Ablagerungen tragen zu einer erheblichen Menge an bisher nicht erkanntem Wassereis bei, so die Forscher in einer Stellungnahme.

Merkur mag wie ein überraschender Ort erscheinen, um Eis zu finden: Obwohl Nächte bis minus 275 Grad Fahrenheit (minus 170 Grad Celsius) kalt werden können, können Temperaturen bis zu 450 Grad Celsius während des Tages steigen. Dies ist mehr als heiß genug, um Wasser auf der Oberfläche abzukochen.

Aber die Achse des Merkur ist sehr wenig geneigt, so dass seine Polarregionen nicht viel direktes Sonnenlicht empfangen. Dies hält den Boden einiger seiner polaren Krater im ewigen Schatten, Forscher sagten in der Aussage. Quecksilber hat auch fast keine Atmosphäre in der Umgebungshitze, so dass die Temperaturen in diesen Kratern niedrig genug bleiben, damit Wasser gefroren bleibt. [Wassereis auf Merkur: Wie es gefroren bleibt (Infografik)]

Die Idee, dass Quecksilber Wassereis haben könnte, entstand in den 1990er Jahren, als erdgebundene Teleskope zuerst hochreflektierende Regionen an den Polen des Planeten aufdeckten, sagten Forscher in der Erklärung. Die Hypothese wurde Ende 2012 durch die Sonde MESSENGER der NASA verifiziert, die 2011 in die Umlaufbahn von Merkur eingetreten war. Nach einer erfolgreichen Mission gelang es der Raumsonde im April 2015, in die Oberfläche des Planeten einzubrechen. Aber die Fülle an Informationen, die es liefert, treibt die Forschung bis heute an.

In der neuen Studie durchforsteten Forscher der Brown University alte Daten der MESSENGER-Raumsonde. Sie nutzten die Messwerte des Laserhöhenmessers des Orbiters, der im Allgemeinen zur Bestimmung der Kartenhöhe verwendet wird, aber auch zur Messung der Oberflächenreflexion, sagten die Forscher in der Erklärung.

Sie fanden Eisspuren in drei großen Kratern, die in einem schrägen Winkel gemessen worden waren, statt gerade nach unten. Ariel Deutsch, der Hauptautor der Studie und ein planetarischer Wissenschaftler an der Brown University, schätzt, dass diese Lagerstätten zusätzliche 1.313 Quadratmeilen (3.400 Quadratkilometer) Eis ausmachen könnten. Das ist ein Viertel größer als der Bundesstaat Rhode Island.

Der der Sonne am nächsten liegende Planet ist auch eine schwer fassbare Welt, die sich nur flüchtig in unserem Nachthimmel offenbart. Aber das entschuldigt Sie nicht, einige grundlegende Fakten zu kennen. Glauben Sie nicht, dass das so einfach sein wird.

Die kleinräumigen Ablagerungen, die zwischen den Kratern verstreut sind, könnten sogar noch mehr hinzufügen, sagten die Forscher. Wissenschaftler glauben, dass der Mond ähnliche Eislagerstätten in der Nähe seiner Pole beherbergt, und Forschungsmodelle deuten darauf hin, dass diese Lagerstätten die Menge der Mondoberfläche, die Eis beherbergen könnte, grob verdoppeln könnten.

"Die Annahme ist, dass Oberflächeneis auf Merkur hauptsächlich in großen Kratern existiert, aber wir zeigen auch Beweise für diese kleineren Ablagerungen", sagte Deutsch in der Erklärung. "Das Hinzufügen dieser kleinräumigen Lagerstätten zu den großen Lagerstätten innerhalb von Kratern trägt wesentlich zum Oberflächeneisbestand auf Merkur bei."

Wissenschaftler sind immer noch unsicher, wie Wasser auf Merkur gelangte. Der Aussage zufolge ist ihre beste Hypothese momentan, dass sie von wasserreichen Kometen- und Asteroideneinschlägen geliefert wurde. Eine andere Idee ist, dass Wasserstoff, der durch den Sonnenwind geliefert wird, mit Sauerstoff auf der Oberfläche des Planeten kombiniert wird, um Wasser zu bilden. Dies sind einige der Themen, die die Forscher weiter untersuchen möchten.