Keine Notwendigkeit für Planet Nine? Die Schwerkraft kleiner Objekte könnte seltsame Umlaufbahnen erklären

Ein Cygnus-Frachtschiff wird sich am Sonntagmorgen (15. Juli) von der Internationalen Raumstation (ISS) trennen, und Sie können seine Abfahrt live online verfolgen.

Das Cygnus OA-9-Raumfahrzeug, auch bekannt als "S. S. J.R. Thompson", erreichte am 24. Mai mit 7.385 Pfund die ISS. (3.350 Kilogramm) von Lieferungen und wissenschaftlichen Experimenten. Es wird am Sonntag um 8:35 Uhr EDT (1235 GMT) das umkreisende Labor verlassen und eine zweiwöchige Reise beginnen, die in einem feurigen Sprung durch die Erdatmosphäre enden wird. NASA TV wird die Live-Berichterstattung von der ISS ab 8:15 Uhr EDT (1215 GMT) live übertragen und Sie können es live auf ProfoundSpace.org sehen.

Um das Schiff auf den Weg zu bringen, werden der Astronaut der Europäischen Weltraumorganisation Alexander Gerst und die NASA-Astronautin Serena Auñón-Chancellor den Roboterarm Canadarm2 benutzen, um ihn aus dem Unity-Modul der Raumstation zu schleppen. Mit einem seiner Greifhände hält sich der 18 Meter lange Roboter an der Cygnus fest und manövriert das Raumfahrzeug in sicherer Entfernung von der ISS und versetzt es in eine niedrige Erdumlaufbahn. [Fotos starten: Orbital ATKs Antares Rocket & Cygnus OA-9 fliegen zur ISS!]

Anstatt direkt zur Erde zu fliegen, wird der Cygnus zwei Wochen lang alleine im All fliegen, "damit das Cygnus-Flugkontrollteam technische Tests durchführen kann", sagten die NASA-Vertreter in einer Erklärung. Es wird auch mehrere kleine Satelliten namens CubeSats in die Umlaufbahn mit einem externen Deployer von der Houston-Firma NanoRacks eingesetzt bereitstellen. Aber der größte Teil der Fracht, die Cygnus von der ISS mitnimmt, ist Müll - "Tausende von Pfund" davon, sagten NASA-Beamte.

Am 30. Juli wird der S. S. J. R. Thompson seine Mission beenden und rückgängig machen, auf die Erde fallen und in der Atmosphäre auf dem Weg verbrennen. Sie müssen sich jedoch keine Gedanken über herabfallende Trümmer machen. Wenn irgendwelche Teile des Raumfahrzeugs den Wiedereintritt überleben, werden sie sicher in den Pazifischen Ozean fallen, sagten NASA-Beamte.

Cygnus-Frachtschiffe und die Antares-Raketen, die sie ins Weltall befördern, werden von Northrop Grumman Innovation Systems (ehemals Orbital ATK) gebaut, einem privaten Unternehmen, das die NASA nach dem Ende des Space-Shuttle-Programms 2011 mit der NASA beauftragt hat SpaceX macht dasselbe mit seiner Dragon-Raumsonde und der Falcon 9-Rakete.

Während sowohl die Cygnus als auch Dragon den gleichen Zweck erfüllen, Fracht an die ISS zu liefern, haben die Cygnus kürzlich eine neue Fähigkeit erlangt, die der Drache nicht hat: Sie kann jetzt ihre Schubdüsen verwenden, um der ISS einen Schub zu geben und ihre Umlaufbahn anzuheben. Flight Controller getestet diese neue Fähigkeit zum ersten Mal am Dienstag (11. Juli), sagte Frank DeMauro, Vice President von Northrop Grumman Advanced Programs Division, ProfoundSpace.org. (Die Abteilung für fortgeschrittene Programme überwacht alle Nachschubmissionen von Cygnus.)

Da die ISS in der oberen Erdatmosphäre nur einen winzigen Teil des aerodynamischen Widerstandes erfährt, verlangsamt sie sich mit der Zeit und verursacht einen Zerfall der Umlaufbahn, sagte DeMauro. Die ISS hat bereits die Fähigkeit, sich selbst zu verstärken, aber Cygnus-Fahrzeuge können jetzt als Backup für die eigenen eingebauten Bugstrahlruder der Station dienen. Im Durchschnitt umkreist die ISS die Erde in einer Höhe von 248 Meilen (400 km), und der Cygnus-Test erhöhte sie um 86 Meter (282 Fuß). "Die Verbrennung ging sehr gut", sagte DeMauro. "Das Raumfahrzeug verhielt sich genau so, wie wir es erwartet hatten."

DeMauro sagte, dass Cygnus-Fahrzeuge in Zukunft verwendet werden könnten, um die Umlaufbahn der Raumstation zu senken - oder sogar die ISS vollständig zu drosseln und sie in die Atmosphäre zu treiben, wo sie verbrennen würde, ähnlich wie die S. S. J. R. Thompson am 30. Juli.