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Ein seltsamer grüner Komet, der Anfang dieses Jahres an der Erde vorbeigezoomt ist, ist laut einer neuen NASA-Studie anders als alle anderen bisher beobachteten Kometen.

Der Komet, offiziell bekannt als 45P / Honda-Mrkos-Pajdusakova, gehört zur Jupiter-Familie der Kometen, die alle fünf bis sieben Jahre ins innere Sonnensystem reisen. Während seines letzten Vorbeiflugs im Februar passierte der Kometen 45P nur 7,4 Millionen Meilen von der Erde.

Mithilfe der Infrarotteleskopanlage (IRTF) der NASA in Hawai'I untersuchten die Forscher den eisigen Körper aus der Nähe. Die Beobachtung enthüllte wichtige Details über die heimischen Eisarten in Kometen der Jupiter-Familie, die relativ nah an der Sonne liegen, aber weniger gut verstanden sind als die langen Kometen, die aus der entfernten Oort-Wolke am Rande des Sonnensystems stammen zu einer Aussage von der NASA.

"Diese Forschung ist bahnbrechend", sagte Faith Vilas, Direktorin für Solar- und Planetenforschung bei der National Science Foundation, die zur Unterstützung der Studie beitrug. "Dies erweitert unser Wissen über die Mischung von molekularen Spezies, die in den Kernen der Kometen der Jovian-Familie koexistieren, und die Unterschiede, die nach vielen Reisen um die Sonne existieren."

Als die Kometen 45P vorbeiflogen, maßen die Forscher die Werte von neun Gasen, einschließlich Wasser, Kohlenmonoxid und Methan, die aus dem Eiskern in die dünne Kometenschicht freigesetzt wurden, das sogenannte Koma, so die Aussage.

"Einige dieser Gase liefern Bausteine ​​für Aminosäuren, Zucker und andere biologisch relevante Moleküle", heißt es in der Stellungnahme der NASA. "Von besonderem Interesse waren Kohlenmonoxid und Methan, die in Kometen der Jupiter-Familie so schwer zu entdecken sind, dass sie nur wenige Male zuvor untersucht wurden."

Die vom Kometen freigesetzten Gase stammen von Eis, Gestein und Staub. Das Verständnis der Zusammensetzung dieser Materialien hilft den Forschern, mehr über die Entstehung und Entwicklung des Kometen zu erfahren.

"Kometen behalten eine Aufzeichnung der Bedingungen aus dem frühen Sonnensystem, aber Astronomen glauben, dass einige Kometen diese Geschichte vollständiger bewahren könnten als andere", sagt Michael DiSanti, Astronom am Goddard Space Flight Center der NASA in Greenbelt, Maryland und Hauptautor der Studie sagte in der Erklärung.

Kometen sind Trümmer, die übrig geblieben sind, nachdem sich das Sonnensystem vor 4,6 Milliarden Jahren gebildet hatte. Mal sehen, was Sie über diese uralten und schwer fassbaren Himmelswanderer wissen.

Die IRTF ist in der Lage, die chemischen Fingerabdrücke von nativem Eis im Koma mit ihrem iSHELL-Hochauflösungs-Spektrographen zu unterscheiden, mit dem Forscher auch viele Kometen beobachten können, die sonst zu schwach sind, so die Forscher.

Die IRTF-Beobachtungen wurden Anfang Januar 2017 gesammelt, kurz nachdem 45P der Sonne am nächsten kam. Die Forscher verglichen die Spiegel des nativen Eises auf der sonnenbeschienenen Seite des Kometen mit der schattierten Seite und zeigten geringe Mengen gefrorenes Kohlenmonoxid, aber eine ungewöhnliche Menge Methan.

"Für sich genommen wäre das nicht allzu überraschend, denn Kohlenmonoxid gelangt leicht in den Weltraum, wenn die Sonne einen Kometen erwärmt", heißt es in der Erklärung. "Aber Methan ist fast so wahrscheinlich zu entkommen, so ein Objekt ohne Kohlenmonoxid sollte wenig Methan haben. 45P ist jedoch reich an Methan und ist einer der seltenen Kometen, die mehr Methan als Kohlenmonoxid Eis enthält."

Eine mögliche Erklärung könnte sein, dass das Methan in anderem Eis eingeschlossen ist und infolgedessen nicht leicht aus dem Kometen freigesetzt wird. Die Forscher fanden jedoch auch "überdurchschnittliche" Mengen an gefrorenem Methanol, was darauf hindeutet, dass das Kohlenmonoxid zu irgendeinem Zeitpunkt in der Vergangenheit des Kometen mit Wasserstoff reagiert haben könnte, um Methanol zu bilden.

"Kometenforscher sind wie Archäologen, die alte Proben studieren, um die Vergangenheit zu verstehen", sagte Studienkoautor Boncho Bonev, ein Astronom an der amerikanischen Universität. "Wir wollen Kometen so unterscheiden, wie sie aus der Verarbeitung entstanden sind, die sie erfahren haben, wie historische Relikte von späterer Kontamination zu trennen."

Ihre Ergebnisse wurden am 21. November im Astronomical Journal veröffentlicht.