Zwergplanet ├╝berwiegt Pluto

Der Zwergplanet, der Astronomen praktisch dazu zwang, Pluto von seinem Planetoium zu befreien, ist nicht nur größer als der frühere neunte Planet, sondern auch viel massiger, findet eine neue Studie.

Michael Brown, ein planetarischer Wissenschaftler am Caltech, und seine Doktorandin Emily Schaller haben herausgefunden, dass Eris, die 2005 von Brown und seinem Team entdeckt wurde, etwa 27 Prozent massiver ist als Pluto.

Das Ergebnis, detailliert in der Ausgabe vom 15. Juni der Zeitschrift Wissenschaft, bestätigt auch Eris und Pluto haben ähnliche Zusammensetzungen.

Der Mond hält den Schlüssel

Eris umkreist die Sonne aus etwa 9 Milliarden Meilen Entfernung - etwa doppelt so weit wie Pluto am weitesten Punkt seiner Umlaufbahn. Seine Entdeckung war einer von mehreren Faktoren, die einige Astronomen dazu veranlassten, auf dem Treffen der Internationalen Astronomischen Union (IAU) in Prag 2006 eine neue Definition für das Planetoiden zu erstellen. Die Entscheidung reduzierte die Planetenzahl in unserem Sonnensystem auf acht und ließ Pluto in einen "Zwergplaneten" umbenennen.

Um die Masse von Eris zu bestimmen, verwendeten die Forscher das Hubble-Weltraumteleskop und das Keck-Observatorium, um die Umlaufgeschwindigkeit ihres Mondes Dysnomia zu berechnen. Gemäß der Newtonschen Physik ist der Satellit umso schneller, je massiger ein Himmelskörper ist.

"Wenn wir also die Zeit betrachten, die der Mond braucht, um Eris zu erkunden, können wir die Masse berechnen", sagte Schaller.

Da Eris und Dysomnia mehr als 90 Mal weiter von der Sonne entfernt sind als die Erde - im Bereich des Kuipergürtels des Sonnensystems, erscheinen sie bei Teleskopbeobachtungen als wenig mehr als Lichtstöße. "Eris ist etwas größer als eine Punktquelle, aber nur knapp", sagte Schaller.

Es wird angenommen, dass Dysnomia weniger als 100 Meilen (ca. 150 km) breit ist und etwa 16 Erdtage benötigt, um eine Reise durch Eris zu unternehmen.

Es wird angenommen, dass Eris selbst einen Durchmesser von 1.490 bis 1.860 Meilen (2.400 bis 3.000 km) hat. "Um das in die richtige Perspektive zu rücken: Wenn man alle Asteroiden im Asteroidengürtel (zwischen Mars und Jupiter) nehmen und mit vier multiplizieren würde, würden sie leicht alle in Eris passen", sagte Schaller.

Pluto hat einen Durchmesser von etwa 1.430 Meilen (2.300 km).

Die Forscher wussten, dass Eris 'Masse und Größe auch die Dichte von Eris vergleichbar mit der von Pluto bestätigten und dass sie daher hauptsächlich aus Fels und Wassereis besteht.

In Kontroversen geboren

Früher als 2003 UB313 bekannt, wurde der Zwergplaneten letztes Jahr von den Astronomen in Eris (ausgesprochen ee-ris) umbenannt. Der Name ist passend: Eris ist die griechische Göttin der Zwietracht und des Streites, die unter den Göttinnen, die zum Trojanischen Krieg führten, Eifersucht und Neid hervorrief. Als Eris der Zwergplanet entdeckt wurde, sorgte er unter den Astronomen für Furore, was im letzten Jahr zu der umstrittenen Entscheidung führte, Pluto zu degradieren.

Während einige Planetenwissenschaftler die Entscheidung immer noch ablehnen, weil die neue Definition des Planeten nicht spezifisch genug ist, glaubt Schaller, dass die IAU die richtige Wahl getroffen hat. "Ich denke, dass sich wirklich nur die großen acht Planeten von den anderen unterscheiden", sagte Schaller.

Schaller verweist auf das Beispiel von Ceres, einem ehemaligen Asteroiden, dessen Namensgeschichte der von Pluto ähnelt. Als Ceres 1801 erstmals entdeckt wurde, wurde es aufgrund seiner Größe (es ist 530 Meilen breit) als Planet klassifiziert. Aber "als sie anfingen mehr und mehr Asteroiden zu entdecken, wurde es etwas lächerlich", sagte Schaller.

Wie bei Pluto wurde Ceres auf den Status eines Asteroiden herabgestuft, als die Wissenschaftler feststellten, dass Ceres nur das Erste einer Klasse von Gesteinskörpern war, die sich hauptsächlich zwischen den Bahnen von Mars und Jupiter befanden. Letztes Jahr hat die IAU beschlossen, Ceres in einen Zwergplaneten umzubenennen und ihn auf die gleichen Plätze wie Pluto und Eris zu heben.

In der aktuellen Debatte um Pluto sieht Schaller eine Wiederholung der Geschichte. "Pluto wurde entdeckt und lange Zeit wurde nichts mehr entdeckt", sagte sie. "Aber wenn es auf die gleiche Weise zum Asteroidengürtel gekommen wäre, wo im folgenden Jahr viele weitere Objekte entdeckt wurden, dann denke ich, dass wir diese Diskussion jetzt nicht führen würden."

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