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An diesem Montag (9. Mai) scheint sich Merkur vor der Scheibe der Sonne zu kreuzen und wird als ein kleiner schwarzer Punkt gegen die helle Lichtquelle sichtbar sein.

Das Ereignis, das Astronomen einen Merkurdurchgang nennen, wird im 21. Jahrhundert nur 14 Mal vorkommen. Von der Erde aus gesehen, sind nur Durchgänge von Merkur und Venus möglich, weil diese die einzigen Planeten sind, die zwischen der Erde und der Sonne liegen. Durchgänge der Venus treten in Paaren auf, die durch ungefähr acht Jahre getrennt sind, mit mehr als einem Jahrhundert, das jedes Paar trennt.

Merkur- und Venusdurchgänge haben einen interessanten Platz in der astronomischen Geschichte, vor allem wegen der leicht unterschiedlichen Zeiten, in denen die Ereignisse von verschiedenen Orten auf der Erdoberfläche aus gesehen auftreten. Astronomen stellten fest, dass zum Beispiel Merkur von einer geografischen Stelle zu einer anderen Zeit vom Rand der Sonnenscheibe wegbewegt wurde. Dieser Effekt wird als Parallaxe bezeichnet und kann in der Astronomie zum Messen von Entfernungen verwendet werden. [Der Mercury Transit von 2016: Wie man es sieht und was zu erwarten ist]

Mit Hilfe der Parallaxe während der Transite der Venus erhielten Astronomen die beste Möglichkeit, die Entfernung von der Erde zur Sonne zu messen - bekannt als eine astronomische Einheit. Keplers drittes Gesetz zeigte, dass es mit dieser einen Messung möglich war, die Entfernung zwischen der Sonne und anderen Planeten zu messen, je nachdem, wie lange jeder Planet brauchte, um die Sonne zu erkunden. Die Entfernung von der Erde zur Sonne war zu dieser Zeit wenig bekannt. Der Astronom Edmund Halley - der Komet-Ruhm - erkannte als erster, dass Transite zur Messung der astronomischen Einheit verwendet werden könnten.

Die Transittechnik beruht auf der genauen Messung des genauen Zeitpunkts, zu dem sich Merkur oder Venus auf der Sonnenscheibe bewegten oder von ihr wegbewegten; Vor zwei Jahrhunderten war es schwierig, diese Momente mit hoher Genauigkeit zu messen. Nichtsdestoweniger lieferten aufwendige Expeditionen zur Beobachtung der Transite der Venus in den Jahren 1761 und 1769 den Astronomen ihren ersten guten Wert für die astronomische Einheit. Seit den 1960er Jahren wurde diese Methode vollständig durch Radarmessungen der Entfernungen zu den anderen Planeten im Sonnensystem abgelöst.

Kepler hat es vorhergesagt, aber Gassendi hat es beobachtet

Es war Johannes Kepler (1571-1630), der die überraschende Entdeckung machte, dass sowohl Merkur als auch Venus 1631 in weniger als einem Monat die Sonne durchquerten. Merkur würde am 7. November die Sonne passieren, gefolgt von Venus am 6. Dezember. Der Anblick eines Planeten vor der Sonnenscheibe war noch nie zuvor gesehen worden, so Kepler und sein zukünftiger Schwiegersohn , Gab Jacob Bartsch allen Astronomen eine "Ermahnung", auf diese Ereignisse zu achten. Da Kepler selbst über die genauen Umstände unsicher war (da er sich um die Genauigkeit seiner eigenen Tische sorgte), drängte er zukünftige Beobachter, die Sonne einen Tag früher sorgfältig zu beobachten und, sollte nichts zu sehen sein, erst am nächsten Tag aufgeben.

Unglücklicherweise brachte der frühe November 1631 eine sehr stürmische und unbeständige Wetterperiode in einen großen Teil Europas. Bisher haben, wie die Historiker wissen, nur drei Personen den Transit von Merkur beobachtet, und nur einer, Pierre Gassendi (1592-1655), hat einen detaillierten Bericht hinterlassen. Laut Gassendis Schriften beobachtete er den Transit von Paris, indem er ein 20 Zentimeter breites Sonnenbild aus dem Okular seines Teleskops auf einen weißen Bildschirm projizierte. Gegen neun Uhr morgens Ortszeit am 7. November beobachtete Gassendi besorgt den schwarzen Punkt des Merkur, der viel kleiner war, als er erwartet hatte, während er sich langsam über die Sonne bewegte.

Leider hat Kepler dieses Ereignis nicht erlebt; er starb am 15. November 1630, fast ein Jahr vor dem Mercury Transit. Trotz seiner Befürchtungen, dass seine Berechnungen um ein oder zwei Tage ausfallen würden, sagte Kepler den Transit innerhalb von 5 Stunden voraus - eine erstaunliche Leistung für diese Zeit.

Was zu erwarten ist und wie man es beobachtet

Das können Beobachter in den Vereinigten Staaten für den Merkur-Transit 2016 am 9. Mai erwarten. Wenn Sie eine Linie von etwa Bottineau, North Dakota, nach New Orleans, Louisiana, irgendwo links (westlich) dieser Linie ziehen, werden Beobachter dies tun Sehen Sie den schwarzen Punkt von Merkur auf der aufgehenden Sonne. Auf der rechten Seite (östlich) dieser Linie können die Beobachter die gesamten 7,5 Stunden des Durchgangs von Anfang bis Ende sehen. Merkur bewegt sich um 7:12 Uhr EDT (1112 GMT) auf die linke Seite der Sonnenscheibe und bewegt sich nach rechts. Der Transitmittelpunkt liegt um 10:58 Uhr EDT (1458 GMT), und Merkur wird um 14:42 Uhr von der rechten Seite der Sonne ausgehen. EDT (1842 GMT). [Mercury Transit von 2016: Sichtbarkeitskarten und Bilder]

Stargazer, die die richtige Ausrüstung zur Beobachtung von Sonnenflecken haben, werden auch in der Lage sein, den Transit von Merkur zu beobachten. [HINWEIS: Schauen Sie nie ohne Schutz direkt in die Sonne. Dies kann zu ernsthaften Augenschäden oder Erblindung führen. Hier erfahren Sie, wie Sie die Sonne sicher beobachten können.]

Der sicherste Weg, das Transit-Ereignis zu beobachten, ist, das Bild der Sonne durch ein Fernglas oder ein kleines Teleskop auf eine weiße Karte oder ein weißes Papier zu projizieren. Diese Anordnung erlaubt es mehreren Personen, gleichzeitig ein vergrößertes Sonnenbild zu betrachten. Basierend auf Beobachtungen, die während früherer Merkur-Transite gemacht wurden, kann der Planet mit einer siebenfachen Vergrößerung als winziger, schwarzer Fleck oder Punkt auf der Sonne wahrgenommen werden. Ein 2,4-Zoll- oder 3-Zoll-Refraktorteleskop mit einem 100-fach-Okular ist mehr als geeignet, während bei 150x Mercury als runder, schwarzer Punkt erscheint. Reflektierende Teleskope können in ähnlicher Weise verwendet werden, aber bei Instrumenten mit einer größeren Öffnung als 6 Zoll ist es am besten, eine Maske zu verwenden, um die Apertur auf 3 Zoll oder weniger zu reduzieren.Wenn Sie ein großes Spiegelteleskop längere Zeit auf der Sonne trainieren, kann sich auf dem Spiegel oder im Inneren des Rohrs Wärme aufbauen, die das Instrument beschädigen kann. Merkur sollte leicht als ein winziger, scharfkantiger Punkt erkennbar sein, der nur etwa 1/160 des Sonnendurchmessers hat. Durch den Transit kriecht dieser Punkt allmählich über das Gesicht der Sonne.

Wenn Sonnenflecken auf der Sonnenscheibe sind, werden sie nicht so dunkel vor der Sonne erscheinen wie die pechschwarze Silhouette des Merkur.

Kommende Attraktionen

Nach dem 9. Mai wird der nächste Transit von Merkur am 11. November 2019 stattfinden. Wiederum wird Nordamerika in einer günstigen Position sein, um es zu sehen. Und wieder einmal werden Beobachter im Osten in der Lage sein, den gesamten Transit zu beobachten, während für diejenigen im Westen der Transit bereits in Gang sein wird, wenn die Sonne aufgeht. Der Transit von 2019 wird auch ein paar Stunden kürzer sein als dieses Jahr und dauert ungefähr 5,5 Stunden.

Merkur wird 2032 und dann 2039 beide Male im November die Sonne durchqueren. Die westliche Hemisphäre wird jedoch von der Sonne und der Dunkelheit abgewendet, wenn sie auftreten, und wird für Himmelsbeobachter in Amerika unsichtbar gemacht. Erst am 7. Mai 2049 wird ein weiterer Mercury Transit von diesem Teil der Welt aus sichtbar sein.

Behalte das im Hinterkopf: In den nächsten 33 Jahren werden die Amerikaner nur zwei Chancen haben, Merkur über die Sonnenscheibe laufen zu sehen. Die erste dieser Möglichkeiten kommt diesen Montag, also verpassen Sie es nicht!

Hier ist viel Glück und klarer Himmel.