Buchbesprechung: Verliere dich im Weltraum mit 'Adrift' von Rob Boffard

Das robotische X-37B-Raumflugzeug der US-Luftwaffe kehrte schließlich am Samstag (16. Juni) zur Erde zurück und schloss eine mysteriöse Mission ab, die mehr als ein Jahr im Orbit dauerte.

Das unbemannte Raumfahrzeug X-37B, das auch als Orbital Test Vehicle-2 (OTV-2) bekannt ist, glitt mit Autopilot zur Erde zurück und landete um 05:48 Uhr PDT (8:48 Uhr EDT, 1248 Uhr) auf der kalifornischen Luftwaffenbasis Vandenberg MITTLERE GREENWICH-ZEIT). Die Landung beendete den zweiten Raumflug des X-37B-Programms, eine Mission, die mehr als 15 Monate gedauert hatte und deren Ziele geheim bleiben.

Offizielle der Air Force kündigten die erfolgreiche Landung des Raumflugzeuges X-37B in einer kurzen Erklärung an, die auf der Vandenberg-Website veröffentlicht und den Reportern per E-Mail zugesandt wurde.

"Das Team Vandenberg hat über ein Jahr lang harte Arbeit geleistet, um sich auf diese Landung vorzubereiten, und heute konnten wir die Früchte unserer Arbeit sehen", sagte Oberst Nina Armagno, 30. Space Wing Commander in Vandenberg. "Ich bin so stolz auf unser Team, dass wir zusammenkommen, um diese Landung sicher und erfolgreich durchzuführen." [Fotos: 2. Geheime X-37B-Mission der Luftwaffe]

Die X-37B blieb dieses Mal 469 Tage im Orbit und mehr als verdoppelt die 225 Tage, die ihr Schwesterschiff OTV-1 letztes Jahr im Weltraum auf dem Jungfernflug des Programms verbrachte. Beamte von Vandenberg sagten, das Raumschiff habe während seiner Mission "Experimente im Orbit" durchgeführt. Das Landefenster für die X-37B wurde am 11. Juni geöffnet und sollte am Montag (18. Juni) geschlossen werden.

Eine ausgedehnte, mysteriöse Mission

OTV-2 startete am 5. März 2011 an Bord einer Atlas 5-Rakete von Floridas Cape Canaveral Air Force Station. Das Raumflugzeug wurde 270 Tage lang in der Luft gehalten, aber die Air Force ließ es weit über diesen Meilenstein hinaus fliegen kürzlich als "spektakulärer Erfolg" bezeichnet.

"Mit dem Rückzug der Space-Shuttle-Flotte bringt das X-37B OTV-Programm eine einzigartige Fähigkeit zur Weltraumtechnologie-Entwicklung mit", sagte der heutige Programmleiter von X-37B, Oberstleutnant Tom McIntyre. "Die Rückführungsfähigkeit ermöglicht es der Air Force, neue Technologien zu testen, ohne das gleiche Risiko eingehen zu müssen wie bei anderen Programmen. Wir sind stolz auf die erfolgreichen Bemühungen des gesamten Teams, diese Mission zu einem herausragenden Abschluss zu bringen."

Genau das, was die von Boeing gebaute Raumsonde so lange vorhält, ist ein Geheimnis. Die Details der Mission der X-37B, die vom Rapid Capabilities Office der Air Force überwacht wird, sind ebenso wie die Nutzlast klassifiziert.

Diese Geheimhaltung hat zu einigen Spekulationen geführt, vor allem online und im Ausland, dass die X-37B eine Weltraumwaffe irgendeiner Art sein könnte - vielleicht ein ausgeklügelter Satelliten-Killer. Einige Experten vermuten auch, dass das Fahrzeug eine orbitale Spionageplattform sein könnte.

Die Luftwaffe hat jedoch daran gearbeitet, solche Spekulationen zu unterdrücken, wobei sie wiederholt betont, dass die X-37B Hunderte von Kilometern über der Erdoberfläche nichts ruchloses Tun tut.

"Dies ist ein Testfahrzeug, um die Materialien und Fähigkeiten zu prüfen, Experimente ins All zu bringen und sie zurückzubringen und die Technologien zu überprüfen", sagte Richard McKinney, der stellvertretende Staatssekretär der Air Force für Raumfahrtprogramme, kurz nachdem OTV-1 im Dezember gelandet war 2010.

"Meine Worte an andere, die etwas anderes darin lesen könnten, sind:" Hör dir einfach an, was wir dir sagen ", fügte McKinney hinzu. "Dies ist ein reines und einfaches Testfahrzeug, mit dem wir Technologien und Fähigkeiten unter Beweis stellen können."

Die X-37B sieht ein wenig aus wie die kürzlich in den Ruhestand gegangene Raumfähre der NASA, aber sie ist viel kleiner. Die X-37B ist etwa 29 Fuß (8,8 Meter) lang und 15 Fuß (4,5 m) breit, mit einer Nutzlastbucht von der Größe einer Pickup-Ladefläche. Zwei X-37B-Fahrzeuge könnten in die Ladebucht eines Space Shuttles passen.

Die Orbital-Langlebigkeit des Raumfahrzeugs wird durch seine Solaranlage ermöglicht, die nach dem Ausfahren aus der Nutzlast-Bucht Energie erzeugt.

Cargo und Crew Träger?

Während die X-37B derzeit nur für das Verteidigungsministerium reine Luftschlachtmissionen fliegt, könnte ihre Raumflugfunktion in Zukunft erweitert werden.

In seinem jetzigen Zustand könnte das Fahrzeug Frachtmissionen zur Internationalen Raumstation fliegen und an den gemeinsamen Liegeplatz des umlaufenden Außenpostens ankoppeln, haben Boeing-Beamte gesagt.

Boeing versucht auch, eine größere Variante der Raumsonde X-37C zu bauen, die bis zu sechs Astronauten zur Raumstation befördern könnte. Die X-37C wäre 65 bis 80 Prozent größer als die X-37B.

Ursprünglich verwendete die NASA die X-37B als Testumgebung, bis das Projekt 2004 auslief. Das Fahrzeug wurde dann an die Defense Advanced Research Projects Agency übergeben und schließlich 2006 der Air Force übergeben.

Vandenberg-Beamte sagten, die nächste X-37B-Mission werde irgendwann später in diesem Jahr starten, am wahrscheinlichsten im Herbst. Diese Mission wird die erste X-37B benutzen, um OTV-1 zu fliegen und sie für einen zweiten Flug in die Umlaufbahn zu bringen.