Superflare Blasts Proxima b, der nÀchste Exoplanet, Dimming Hoffnungen des Lebens

Der felsige Planet, der den nächsten Stern mit der Sonne umkreist, wurde letztes Jahr von einer Supermacht erschüttert, berichtet eine neue Studie.

Das ist eine schlechte Nachricht für alle, die hoffen, dass die außerirdische Welt, bekannt als Proxima b, das Leben beherbergt.

"Es ist wahrscheinlich, dass Proxima b während dieses Aufflammens von energiereicher Strahlung getroffen wurde", sagte Studienautorin Meredith MacGregor von der Carnegie Institution for Science in Washington, D.C., in einer Erklärung. [Proxima b: Nächste erdähnliche Planetentdeckung in Bildern]

"In den Milliarden von Jahren, seit Proxima gebildet wurde, könnten Fackeln wie dieses jede Atmosphäre oder jeden Ozean verdampfen und die Oberfläche sterilisieren, was darauf hindeutet, dass Bewohnbarkeit mehr als nur die richtige Entfernung vom Wirtsstern sein kann, um flüssiges Wasser zu haben", sagte sie hinzugefügt.

Proxima b hat unter Astronomen und Astrobiologen seit seiner Entdeckung im August 2016 viel Aufregung ausgelöst. Der Planet ist nur geringfügig massiver als die Erde, was darauf hindeutet, dass es sich um eine felsige Welt handelt. Und Proxima b scheint sich in der habitablen Zone seines Wirtssterns zu bewegen - der Reichweite von Flüssigkeit-Wasser-Stützdistanzen, auf die MacGregor Bezug nimmt.

Dieser Stern ist Proxima Centauri, ein roter Zwerg, der nur 4,2 Lichtjahre von der Sonne entfernt ist. Rote Zwerge sind kleiner und dunkler als die Sonne, daher liegen ihre bewohnbaren Zonen viel näher beieinander als die von sonnenähnlichen Sternen. Zum Beispiel umkreist Proxima b nur 4,6 Millionen Meilen (7,5 Millionen Kilometer) von Proxima Centauri und absolviert alle 11.2 Erdtage eine Runde. (Die Erde liegt dagegen etwa 93 Millionen Meilen oder 150 Millionen Kilometer von der Sonne entfernt.)

Eine solche Nähe wirft Fragen über die mögliche Bewohnbarkeit von Proxima b und ähnlichen Welten auf. Rote Zwergplaneten, die nahe genug sind, um in der bewohnbaren Zone zu sein, sind wahrscheinlich verriegelt, was bedeutet, dass sie ihren Astronauten immer das gleiche Gesicht zeigen, sagen Astronomen. So kann eine Seite von Proxima b heiss sein, während die andere kalt und dunkel ist.

Es ist möglich, dass dicke Atmosphären Wärme um die festgezurrten Planeten verteilen und einige Teile dieser Welten bewohnbar machen, haben einige Astronomen gesagt. Aber Proxima b und seine Verwandten stehen vor einer anderen Herausforderung für die Bewohnbarkeit - Sterneruptionen.

Rote Zwerge sind sehr aktive Stars, die viele mächtige Fackeln abfeuern, besonders wenn sie jung sind. Astronomen wussten also bereits, dass Proxima viele Ängste in den Äonen absorbiert hatte - aber die neue Studie legt nahe, dass der Schaden größer sein könnte, als die Wissenschaftler angenommen hatten.

MacGregor und ihre Kollegen analysierten erneut Beobachtungen von Proxima Centauri, die Anfang letzten Jahres vom Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array (ALMA), einem Netzwerk von Radioteleskopen in Chile, erstellt wurden. Die Forscher entdeckten, dass ALMA am 24. März ein intensives Leuchtfeuer entdeckte, ein Monster, das zehn Mal heller war als alles, was die Sonne ausstrahlte.

Das Leuchtfeuer erhöhte die Helligkeit von Proxima Centauri um einen Faktor von 1.000 über einen Zeitraum von 10 Sekunden, so die Forscher.

"Der 24. März 2017 war kein gewöhnlicher Tag für Proxima Cen", sagte MacGregor.

Die Analyse des Teams wirft auch kaltes Wasser auf die Hypothese, dass das Proxima-Centauri-System Ringe aus Staub und Gestein beherbergt, ähnlich den Asteroiden- und Kuipergürteln in unserem eigenen Sonnensystem.

Diese Interpretation - eine faszinierende, die auf die mögliche Anwesenheit unentdeckter Planeten in der Nähe von Proxima b verweist - basierte größtenteils auf denselben ALMA-Beobachtungen. Diese Befunde scheinen darauf hinzudeuten, dass etwas im System das Sternenlicht bei langen Wellenlängen wieder abstrahlt.

Aber diese ursprüngliche Analyse berücksichtigte die Superflare nicht, sagten die Mitglieder des Studienteams. Der Ausbruch vom 24. März war wahrscheinlich für den Helligkeitsüberschuß verantwortlich, der in Proxima Centauri beobachtet wurde, wodurch die Notwendigkeit beseitigt wurde, Staubgürtel anzulegen, sagten die Forscher.

"Es gibt jetzt keinen Grund zu der Annahme, dass es in der Umgebung von Proxima Cen viel Staub gibt", sagte Co-Autorin Alycia Weinberger, ebenfalls von der Carnegie Institution, in derselben Erklärung. "Noch gibt es noch keine Informationen, die darauf hinweisen, dass der Stern ein reiches Planetensystem wie unseres hat."