'Star Wars: Episode VIII' Titel aufgedeckt

PASADENA, Calif. - Und einfach so, es war weg.

Die NASA erhielt ihre letzte Datenübertragung von der Raumsonde Cassini um 4:55:46 Uhr PDT (7:55:46 Uhr EDT, 1146 GMT) heute (15. September), bevor sie den Kontakt mit der Sonde verlor, als sie in die Saturnatmosphäre eindrang. Es war ein feuriges Finale für die Sonde, die 13 Jahre lang den beringten Planeten umkreiste. NASA-Beamte erwarten, dass Cassini sich etwa 45 Sekunden nach der letzten Übertragung aufgrund der starken Reibung und Hitze, die durch den Sturz entstanden ist, auseinandergerissen hat.

"Ich hoffe, Sie sind alle ... zutiefst stolz auf diese erstaunliche Leistung", sagte Earl Maize, der Cassini-Programmmanager, zu dem Einsatzteam, nachdem das Signal des Raumfahrzeuges verloren gegangen war. "Herzlichen Glückwunsch an euch alle. Das war eine unglaubliche Mission, ein unglaubliches Raumschiff und ihr seid alle ein unglaubliches Team. Ich nenne das das Ende der Mission." [In Fotos: Cassinis letzte Ansichten von Saturn am Missionsende]

Der letzte Datenstrom von Cassini wurde vom Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA in Südkalifornien empfangen. Das Raumfahrzeug kommunizierte mit der Erde über das Deep Space Network, eine Reihe von Teleskopen auf der ganzen Welt, die Kontakt mit Raumfahrzeugen halten, die über den Mond fliegen. Das Deep Space Network wird von JPL verwaltet.

Während Cassinis letzten Augenblicken beobachteten Missionswissenschaftler und Teammitglieder besorgt, wie Daten von der Raumsonde, die durch die Saturn-Atmosphäre sauste, weiter hereinkamen. Das Signal ging verloren, als Cassini seine Antenne aufgrund der starken Reibung, die durch den Fall der Atmosphäre entstand, nicht mehr auf die Erde richten konnte. Mais sagte, er erwarte, dass die Sonde etwa 45 Sekunden später vollständig auseinanderbrechen würde. Die Teammitglieder standen und applaudierten düster, als Maize das Ende der Mission ankündigte.

"Dies ist ein historischer Moment, und ich denke, die Stimmung spiegelt das wider", sagte Morgan Cable, ein Forschungswissenschaftler bei JPL, über das Ereignis. "Dies ist eine Feier einer erstaunlichen Mission und eines unglaublichen Vermächtnisses."

In Cassinis letzten Monaten und Tagen haben Wissenschaftler und die Öffentlichkeit ihre Zuneigung für die Raumsonde und die unglaublichen Entdeckungen, die sie hervorgebracht hat, zum Ausdruck gebracht.

"Ich fühle die Liebe, wenn ich so kitschig bin", sagte Mais, als er nach der öffentlichen Ergüsse gefragt wurde. "Es ist einfach sehr ermutigend. Weil es Teil von dem ist, was wir versuchen zu tun - um jeden zum Saturn auszustrecken. Es ist nicht (nur für) Wissenschaftler im Elfenbeinturm; es ist für die Menschheit. Und damit jeder auf die Fahrt geht ... es ist einfach phänomenal. " [Cassinis größte Entdeckungen am Saturn]

Cassinis Abstieg in Saturn war absichtlich. Nach knapp 20 Jahren Weltraumaufenthalt ging dem Raumschiff schnell der Treibstoff aus und NASA-Wissenschaftler entschieden sich, die unvermeidliche Schlussfolgerung der Mission zu nutzen. Durch den Absturz in Saturn hatte Cassini die Möglichkeit zu sehen, woraus die obere Atmosphäre des Planeten besteht, und das sind die Daten, die die Sonde in ihren letzten Augenblicken des Lebens zur Erde zurücksendet. Die Sonde hat gestern (14.9.) Ihre letzten Bilder vom Saturn-System gemacht und diese Bilder noch am selben Tag zur Erde zurückgesandt, bevor sie einbrechen konnten.

Während seiner 13-jährigen Amtszeit bei Saturn nahm Cassini atemberaubende Bilder des beringten Planeten auf und enthüllt wirbelnde Stürme und einen sechseckigen Jet-Stream, der um den Saturn-Nordpol wirbelte. Die Sonde sah merkwürdige Merkmale im Ringsystem des Planeten, fand Hinweise auf Meteore, die in der Vergangenheit durch die Ringe stürzten, und beobachtete, wie die vielen Monde des Planeten die Ringe veränderten und sich entwickelten.

Das Raumschiff entdeckte neue Monde um Saturn herum; der Planet hat 53 benannte Monde und noch neun unbenannte Monde, und es gibt viele weitere kleine Objekte, die eines Tages als Monde bestätigt werden könnten. Cassini fand Geysire aus der Oberfläche des großen, eisigen Mondes Enceladus. Eine weitere Untersuchung der Geysire hat inzwischen gezeigt, dass Enceladus 'Unterwasserwasser-Ozean lebensfähige Bedingungen haben könnte. Cassini enthüllte neue Details über die seltsame Oberfläche des Mondes Titan, der mit flüssigen Methanseen, Flüssen und Ozeanen übersät ist.

"Wir haben die Welt informiert, fragen uns aber immer noch", sagte Maize während einer Pressekonferenz am Mittwoch (13. September). "Ich könnte nicht mehr verlangen."

Die Cassini-Huygens-Mission im Wert von 3,26 Milliarden US-Dollar - eine gemeinsame Aktion der NASA, der Europäischen Weltraumorganisation und der italienischen Raumfahrtbehörde - startete 1997 und erreichte 2004 das Saturn-System. 2005 landete der Huygens-Lander auf der Oberfläche des größten Saturnmondes , Titan, enthüllt die verborgene Welt unter seiner opaken, orangefarbenen Atmosphäre. Die erste Mission des Cassini-Orbiters sollte bis 2008 dauern, wurde aber zweimal verlängert und dehnte das Leben des Raumschiffs bis 2017 aus. [Wie die Cassini-Mission zu Saturn funktionierte (Infografik)]

"Eines der größten Vermächtnisse der Mission sind nicht nur die wissenschaftlichen Entdeckungen, die es macht, und das, was Sie darüber lernen, sondern die Tatsache, dass Sie Entdeckungen machen, die so zwingend sind, dass Sie zurückgehen müssen", sagte Mike Watkins, Direktor von JPL . "Wir werden zurückgehen und durch die Geysire von Enceladus fliegen, wir werden zurückgehen und Titan anschauen, weil die Cassini-Ergebnisse nur bahnbrechend sind."