Genesis-Wissenschaftler haben endlich etwas Glück: Hinweise auf den Sauerstoffgehalt des Sonnenwinds

Da der Fallschirm beim Wiedereintritt versagte, hatte ein Mann, der mit einem großen Haken aus einem Hubschrauber hing, keine Chance, das fallende Objekt zu ergreifen. Stattdessen trat es in die Atmosphäre ein und schlug in die knusprige Sandschicht in der Wüste von Utah ein. Dies sind keine Monty Python Skizze, es war der Untergang der Genesis-Probenrückführsonde, als der Abstiegsmechanismus seine Fallschirme am 8. September 2004 nicht freigab. Die Hoffnung, eine der unberührten Proben der Sonnenatmosphäre zu analysieren, löste sich schnell auf, als Wissenschaftler erkannten, dass die kostbare Fracht wahrscheinlich zerstört wurde und kontaminiert. Aber jetzt haben Missionswissenschaftler mit etwas Glück und viel Geduld einige Proben aus den Trümmern geborgen und hoffen, dass die meisten Ziele der Genesis-Mission unabhängig davon erreicht werden…

Das am 8. August 2001 von der Erde aus gestartete Raumschiff Genesis wurde auf den Weg zum ersten Lagrange der Erde-Sonne (L.1) zeigen, Sonnenwindpartikel zu sammeln, um unsere Entwicklung der Sonne und des Sonnensystems zu verstehen. Bei dieser NASA-Mission der Discovery-Klasse (bestehend aus einem Raumschiff und einer Huckepack-Sonde für die Probenrückführung) verlief alles reibungslos. Die Sonde sammelte von Dezember 2001 bis April 2004 Sonnenwindpartikel, indem sie eine Reihe von Probensammlern freilegte.

Die Aufgabe wurde erfüllt, das Raumschiff kehrte zur Erde zurück und die Probenrückgabesonde wurde vom Genesis- „Bus“ getrennt. Die Sonde fiel durch die Atmosphäre, um mit dem Fallschirmeinsatz zu beginnen. Es hätte den Fallschirm einsetzen sollen, als Sensoren eine plötzliche Verzögerung feststellten, als sich die Erdatmosphäre verdickte. Aufgrund eines technischen Fehlers ist dies jedoch nicht geschehen. Der Fallschirm sollte es der Sonde ermöglicht haben, langsam durch die Atmosphäre zu gleiten und eine einzigartige zu verwenden Hubschraubererfassungstechnik (Mann mit einem Haken, der aus einem Hubschrauber hängt, der herabstürzt, um die Sonde während des Gleitens einzusammeln), würde die Sonde nur einen sehr geringen Einfluss haben. Je geringer die Aufprallkraft ist, desto besser ist die Chance, die sehr empfindlichen Sonnenwindpartikel wiederzugewinnen.

Zu ihrem Entsetzen konnten Genesis-Wissenschaftler jedoch nur zusehen, wie die 600-Pfund-Probenrückführsonde mit 193 Meilen pro Stunde in die Wüste von Utah schlug.

Überraschenderweise wurde die Sonde nicht vollständig zerstört und ein Großteil des Inhalts wurde beim Aufprall geschützt, da der weiche Schlamm und Sand der Wüste den Schlag verringerte. Die Kollektoranordnungen ermöglichten es auch, Sonnenwindpartikel tief in das Material einzubetten und sie von jeglichem terrestrischen Material fernzuhalten, das die Proben beim Absturz der Sonde kontaminiert haben könnte. Trotzdem sahen die Aussichten für eine Analyse der Proben, die die 264-Millionen-Dollar-Mission in einem Stück zurückbringen wollte, düster aus.

Glücklicherweise hatte die Genesis-Mission Glück – es gibt genügend Proben, die nicht durch terrestrische Trümmer kontaminiert sind, und diese winzigen Sonnenpartikel helfen Wissenschaftlern, die Partikel zu verstehen, die im ultimativen Reinraum vorhanden sind: dem interplanetaren Raum. Nicht nur das, diese Teilchen sind der Schlüssel zur Entwicklung unseres Sonnensystems (daher der Missionsname „Genesis“) und liefern Hinweise auf die Entwicklung von Sternen, Nebeln und Planeten in anderen Systemen.

Normalerweise würde man die Genesis-Mission nicht als glücklich bezeichnen, aber in diesem Fall waren wir es. ” – Kevin McKeegan, UCLA

Von besonderem Interesse wird die Messung der ursprünglichen Form von Sauerstoff sein, wie er von der Sonne im Sonnenwind emittiert wird. Wenn wir die Mengen an Sauerstoffisotopen im Sonnenwind messen können, haben wir einen Ausgangspunkt, von dem aus andere Sauerstoffisotope gebildet werden. Die Erde, der Mond und die Meteoriten haben sehr unterschiedliche Mengen an Sauerstoff-16, Sauerstoff-17 und Sauerstoff-18. Warum dies der Fall ist, ist Wissenschaftlern ein Rätsel. Die Verwendung der Genesis-Daten als Grundlage für diese Arbeit hilft uns zu verstehen, wie sich die Sauerstoffisotope in verschiedenen Teilen des Sonnensystems so unterschiedlich entwickelt haben.

Quelle: BBC

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