Sterbender Stern hinterlässt einen Ring

Ein neues Bild vom Spitzer-Weltraumteleskop der NASA zeigt die schimmernde Glut eines sterbenden Sterns und in ihrer Mitte einen mysteriösen ringförmigen Ring.

"Spitzers Infrarotblick hat gezeigt, was vorher nicht zu sehen war – ein massiver Materialring, der aus dem sterbenden Stern ausgestoßen wurde", sagte Dr. Joseph Hora, ein Spitzer-Wissenschaftler am Harvard-Smithsonian-Zentrum für Astrophysik, Cambridge, Massachusetts. Die Zusammensetzung des Rings und seine Entstehung sind Rätsel, die wir hoffentlich mit weiteren Spitzer-Studien lösen können. “

Das neue Bild ist online unter http://photojournal.jpl.nasa.gov/catalog/PIA06755 verfügbar.

Der sterbende Stern ist Teil eines „planetarischen Nebels“ namens NGC 246. Wenn einem Stern wie unserer eigenen Sonne der Treibstoff ausgeht, schrumpft und erwärmt sich sein Kern und kocht die äußeren Schichten des Sterns ab. Übrig gebliebenes Material schießt nach außen und dehnt sich in Schalen um den Stern aus. Dieses ausgestoßene Material wird dann mit ultraviolettem Licht von der feurigen Oberfläche des Zentralsterns bombardiert und erzeugt riesige, leuchtende Wolken – planetare Nebel -, die wie riesige Quallen im Weltraum aussehen.

Diese kosmischen Schönheiten dauern eine relativ kurze Zeit, ungefähr einige tausend Jahre, in der ungefähr 10 Milliarden Jahre alten Lebensdauer eines Sterns. Der Name "planetarischer Nebel" stammt von frühen Astronomen, die dachten, die abgerundeten Wolken sehen aus wie Planeten.

NGC 246 befindet sich 1.800 Lichtjahre entfernt im Cetus-Sternbild unserer Galaxie. Frühere Beobachtungen dieses Objekts mit Teleskopen mit sichtbarem Licht zeigten eine glitzernde Kugel aus Gas und Staub, die einen zentralen, kompakten Stern umgab.

Durch das Durchschneiden der Staubhülle mit den Infrarotaugen bietet Spitzer eine transparentere Sicht durch und hinter den Nebel. "Was wir mit Spitzer gesehen haben, ist völlig unerwartet", sagte Hora. "Obwohl frühere Beobachtungen zeigten, dass der Nebel ein fleckiges Aussehen hatte, hat Spitzer eine Ringkomponente dieses sterbenden Sterns entdeckt, die möglicherweise aus Wasserstoffmolekülen besteht."

In dem neuen Falschfarbenbild erscheint der Ring klumpig und rot und außermittig vom Zentralstern entfernt, während fluoreszierende oder ionisierte Gase grün sind. Der Zentralstern ist der linke weiße Fleck in der Mitte der Wolke.

Letztendlich werden diese Daten den Astronomen helfen, besser zu verstehen, wie planetare Nebel Gestalt annehmen und wie sie neue Generationen von Sternen ernähren. Ein wissenschaftliches Papier über diesen und andere von Spitzer beobachtete planetare Nebel wird am 1. September im Astrophysical Journal Supplement veröffentlicht, zusammen mit 75 anderen Papieren, die über die frühen Missionsergebnisse von Spitzer berichten.

Das am 25. August 2003 gestartete Spitzer-Weltraumteleskop ist das vierte der Great Observatories der NASA, zu dem auch das Hubble-Weltraumteleskop, das Chandra-Röntgenobservatorium und das Compton-Gammastrahlenobservatorium gehören. Spitzer ist auch Teil des Origins-Programms der NASA, das die Fragen beantworten soll: Woher kommen wir? Sind wir alleine?

Das Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Kalifornien, verwaltet die Spitzer-Weltraumteleskop-Mission für das Science Mission Directorate der NASA in Washington, DC. Die wissenschaftlichen Operationen werden im Spitzer Science Center des California Institute of Technology in Pasadena durchgeführt. JPL ist ein Geschäftsbereich von Caltech. Spitzers Infrarot-Array-Kamera, die das neue Bild von NGC 246 aufgenommen hat, wurde vom Goddard Space Flight Center der NASA, Greenbelt, Md., Gebaut. Die Entwicklung der Kamera wurde von Dr. Giovanni Fazio vom Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics geleitet.

Weitere Informationen zum Spitzer-Weltraumteleskop finden Sie unter http://www.spitzer.caltech.edu.

Originalquelle: NASA / JPL-Pressemitteilung

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