Mars Express bestätigt Methanentdeckung

Bildnachweis: ESA
Bei jüngsten Beobachtungen des Raumfahrzeugs ESA Mars Express im Orbit um den Mars wurde Methan in seiner Atmosphäre nachgewiesen.

Obwohl es noch zu früh ist, um Rückschlüsse auf seine Entstehung zu ziehen, denken Wissenschaftler über die nächsten Schritte nach, um mehr zu verstehen.

Seit seiner Ankunft auf dem Mars erzielte das Mars Express-Raumschiff beeindruckende Ergebnisse. Eines der Ziele der Mission ist die detaillierte Analyse der chemischen Zusammensetzung der Marsatmosphäre, die bekanntermaßen zu 95% aus Kohlendioxid plus zu 5% aus Nebenbestandteilen besteht. Aus diesen Nebenbestandteilen, von denen Wissenschaftler erwarten, dass sie Sauerstoff, Wasser, Kohlenmonoxid, Formaldehyd und Methan sind, können wir wichtige Informationen über die Entwicklung des Planeten und mögliche Auswirkungen auf die Gegenwart des vergangenen oder gegenwärtigen Lebens erhalten.

Das Vorhandensein von Methan wurde dank der Beobachtungen des Planetary Fourier Spectrometer (PFS) an Bord von Mars Express in den letzten Wochen bestätigt. Dieses Instrument ist in der Lage, das Vorhandensein bestimmter Moleküle durch Analyse ihrer "spektralen Fingerabdrücke" zu erfassen. – die spezifische Art und Weise, wie jedes Molekül das empfangene Sonnenlicht absorbiert.

Die Messungen bestätigen bisher, dass die Methanmenge sehr gering ist? etwa 10 Teile in tausend Millionen, so dass sein Produktionsprozess wahrscheinlich klein ist. Die spannende Frage: Woher kommt dieses Methan? Überreste.

Methan überlebt, sofern es nicht kontinuierlich von einer Quelle produziert wird, nur einige hundert Jahre in der Marsatmosphäre, da es schnell zu Wasser und Kohlendioxid oxidiert, die beide in der Marsatmosphäre vorhanden sind. Es muss also einen Mechanismus geben, der die Atmosphäre mit Methan auffüllt.

"Das erste, was zu verstehen ist, ist, wie genau das Methan in der Marsatmosphäre verteilt ist." sagt Vittorio Formisano, Principal Investigator für das PFS-Instrument. Da die Methanpräsenz so gering ist, müssen wir mehr Messungen durchführen. Nur dann haben wir genügend Daten, um eine statistische Analyse durchzuführen und zu verstehen, ob es Regionen in der Atmosphäre gibt, in denen Methan stärker konzentriert ist.

Sobald dies geschehen ist, werden die Wissenschaftler versuchen, einen Zusammenhang zwischen der weltweiten Verteilung von Methan und möglichen atmosphärischen oder Oberflächenprozessen herzustellen, die es erzeugen könnten. Basierend auf unseren Erfahrungen auf der Erde könnte die Methanproduktion mit vulkanischer oder hydrothermischer Aktivität auf dem Mars verbunden sein. Die hochauflösende Stereokamera (HRSC) auf Mars Express könnte uns helfen, sichtbare Aktivitäten auf der Oberfläche des Planeten zu identifizieren, falls vorhanden, fährt Formisano fort. Wenn dies der Fall wäre, würde dies eindeutig eine sehr wichtige Konsequenz bedeuten, da die derzeitige vulkanische Aktivität auf dem Mars bisher noch nie festgestellt worden war.

Andere Hypothesen könnten ebenfalls berücksichtigt werden. Auf der Erde ist Methan ein Nebenprodukt biologischer Aktivität wie Fermentation. "Wenn wir die vulkanische Hypothese ausschließen müssen, könnten wir immer noch die Möglichkeit des Lebens in Betracht ziehen." schließt Formisano.

"In den nächsten Wochen werden das PFS und andere Instrumente an Bord von Mars Express weiterhin Daten über die Marsatmosphäre sammeln, und bis dahin können wir ein genaueres Bild zeichnen." sagt Agustin Chicarro, ESA Mars Express Projektwissenschaftler.

Dank des PFS-Instruments sammeln Wissenschaftler auch wertvolle Daten über Isotope in atmosphärischen Molekülen wie Wasser und Kohlendioxid – sehr wichtig, um die Entstehung des Planeten zu verstehen und Hinweise auf die atmosphärische Flucht zu geben. Das PFS gibt auch wichtige Hinweise zur Bildung von Wasserwolken auf Vulkanen und zeigt das Vorhandensein aktiver photochemischer Prozesse in der Atmosphäre.

Originalquelle: ESA-Pressemitteilung

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