Moonlet könnte die Quelle des Saturn-G-Rings sein

Der Saturn-G-Ring war bisher der Ring ohne Mond. 2007 identifizierten Wissenschaftler eine mögliche Quelle des G-Rings als relativ große, eisige Partikel, die sich in einem hellen Bogen am inneren Rand des Rings befanden. Die Forscher waren jedoch der Meinung, dass es mehr als nur diese Partikel geben musste, die den Ring „hüten“, und kamen zu dem Schluss, dass sich größere, aber unsichtbare Körper im Bogen verstecken mussten. Ihre Beharrlichkeit hat sich jetzt ausgezahlt, da im Ring ein kleines Moonlet gefunden wurde. "Vor Cassini war der G-Ring der einzige staubige Ring, der nicht eindeutig mit einem bekannten Mond in Verbindung gebracht wurde, was ihn merkwürdig machte", sagte Matthew Hedman, Mitarbeiter des Cassini-Imaging-Teams an der Cornell University in Ithaca, NY. "Die Entdeckung dieses Moonlets sollte uns zusammen mit anderen Cassini-Daten helfen, diesen zuvor mysteriösen Ring zu verstehen. “ Die Sequenz von drei Bildern oben, die vom Cassini-Raumschiff der NASA innerhalb von etwa 10 Minuten aufgenommen wurde, zeigt den Weg des Moonlets in einem hellen Bogen des schwachen G-Rings des Saturn.

Wissenschaftler der Cassini-Bildgebung, die alle Bilder analysierten, die im Verlauf von etwa 600 Tagen aufgenommen wurden, fanden das winzige Mondchen mit einem Durchmesser von etwa einem halben Kilometer, eingebettet in einen Teilring oder Ringbogen, den Cassini zuvor in gefunden hatte Saturns zarter G-Ring.

Wissenschaftler stellten das Moonlet am 15. August 2008 vor und bestätigten seine Anwesenheit, indem sie es in zwei früheren Bildern fanden. Seitdem haben sie das Moonlet mehrfach gesehen, zuletzt am 20. Februar 2009. Das Moonlet ist zu klein, um von Cassinis Kameras aufgelöst zu werden, sodass seine Größe nicht direkt gemessen werden kann. Die Wissenschaftler von Cassini schätzten jedoch die Größe des Moonlets, indem sie seine Helligkeit mit einem anderen kleinen Saturnmond, Pallene, verglichen.

Hedman und seine Mitarbeiter haben auch festgestellt, dass die Umlaufbahn des Moonlets durch den größeren Mond Mimas in der Nähe gestört wird, der dafür verantwortlich ist, den Ringbogen zusammenzuhalten.

Dies erhöht die Anzahl der von Cassini gefundenen Saturnringbögen mit eingebetteten Moonlets auf drei. Das neue Moonlet ist möglicherweise nicht allein im G-Ring-Bogen. Frühere Messungen mit anderen Cassini-Instrumenten deuteten auf die Existenz einer Partikelpopulation hin, deren Größe möglicherweise zwischen 1 und 100 Metern (etwa drei bis mehrere hundert Fuß) liegt. "Meteoriteneinschläge und Kollisionen zwischen diesen Körpern und dem Moonlet könnten Staub freisetzen, um den Lichtbogen zu bilden", sagte Hedman.

Saturnringe wurden in der Reihenfolge benannt, in der sie entdeckt wurden. Nach außen hin sind dies: D, C, B, A, F, G und E. Der G-Ring ist einer der äußeren diffusen Ringe. Innerhalb des schwachen G-Rings befindet sich ein relativ heller und schmaler, 250 Kilometer breiter Bogen aus Ringmaterial, der sich über 150.000 Kilometer (90.000 Meilen) oder ein Sechstel des Weges um den Ringumfang erstreckt. Das Moonlet bewegt sich innerhalb dieses Ringbogens. Frühere Plasma- und Staubmessungen von Cassini zeigten, dass dieser Teilring aus relativ großen, im Lichtbogen eingebetteten Eispartikeln wie diesem Moonlet hergestellt werden kann.

Carl Murray, Mitglied des Cassini-Imaging-Teams und Professor an der Queen Mary der University of London, sagte: „Die Entdeckung des Mondes und die Störung seiner Flugbahn durch den benachbarten Mond Mimas unterstreichen die enge Verbindung zwischen Monden und Ringen, die wir im gesamten Saturn-System sehen . Hoffentlich werden wir in Zukunft mehr darüber erfahren, wie sich solche Bögen bilden und mit ihren Elternkörpern interagieren. “

Anfang nächsten Jahres wird Cassinis Kamera den Bogen und das Mondstück genauer betrachten. Die Cassini Equinox-Mission, eine Verlängerung der ursprünglichen vierjährigen Mission, wird voraussichtlich bis Herbst 2010 fortgesetzt.

Quelle: JPL

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