Wach auf, Pluto-Raumschiff! Im nächsten Monat ergeben sich aus Nap Nap neue Horizonte

Es ist nicht ganz der kryogene Schlaf, der in InterstellarTrotzdem hat die New Horizons-Sonde der NASA den größten Teil ihrer langen, langen Reise nach Pluto im Winterschlaf verbracht. Bisher hat es regelmäßig 1.873 Tage geschlafen – zwei Drittel seiner Weltraumreise seit 2006 -, um Energie, Geld und das Risiko eines Instrumentenausfalls zu sparen.

Es ist jedoch gerade an der Zeit, dass die Sonde aufwacht. Am 6. Dezember, sieben Monate bevor New Horizons auf Pluto trifft, wird das Raumschiff aus seinem letzten langen Nickerchen hervorgehen, um sich auf den ersten Flug der Menschheit am Zwergplaneten vorbei vorzubereiten.

"New Horizons ist gesund und fährt leise durch den Weltraum – fast drei Milliarden Meilen von zu Hause entfernt -, aber der Rest ist fast vorbei", erklärte Alice Bowman, Missionsbetriebsleiterin von New Horizons am Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (JHUAPL) in Maryland. "Es ist Zeit für New Horizons, aufzuwachen, sich an die Arbeit zu machen und Geschichte zu schreiben."

Die Ruhezeiten dauerten zwischen 36 und 202 Tagen. Controller wecken das Raumschiff normalerweise etwa zweimal im Jahr, um sicherzustellen, dass alles in Ordnung ist, und um ein wenig Wissenschaft zu betreiben (z. B. um entfernte Bilder von Pluto von seinen Monden zu machen). Dies bedeutet, dass das nächste Aufwachen eine neue Phase für die Mission sein wird – eine anhaltende Anstrengung anstelle eines Aktivitätsschubs.

Die Bestätigung des Aufwachens sollte sechs Stunden nach dem Aufwachen gegen 21:30 Uhr erfolgen. EST (14:30 Uhr UTC). Dies geschieht, nachdem das Lichtsignal unglaubliche 4,5 Stunden benötigt hat, um die Erde von New Horizons aus zu erreichen. Was als nächstes kommt, wird ein paar sehr arbeitsreiche Tage sein – das Auschecken der Navigation, das Herunterladen neuer wissenschaftlicher Daten und die Vorbereitung des Raumfahrzeugs für Plutos große Nahaufnahme im Juli 2015.

"Spitzenreiter auf der Wissenschaftsliste der Mission charakterisieren die globale Geologie und Topographie von Pluto und seinem großen Mond Charon, kartieren ihre Oberflächenzusammensetzungen und Temperaturen, untersuchen Plutos atmosphärische Zusammensetzung und Struktur, untersuchen Plutos kleinere Monde und suchen nach neuen Monden und Ringen", so JHUAPL angegeben.

Quelle: Johns Hopkins Applied Physics Laboratory

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