Neue Klasse von Planeten gefunden

Astronomen kündigten heute die erste Entdeckung einer neuen Klasse von Planeten jenseits unseres Sonnensystems an, die etwa 10- bis 20-mal so groß wie die Erde ist – weitaus kleiner als alle zuvor entdeckten. Die Planeten bilden eine neue Klasse von extrasolaren Planeten in Neptungröße.

Darüber hinaus bildet einer der neuen Planeten zusammen mit drei anderen um den nahe gelegenen Stern 55 Cancri das erste bekannte Vier-Planeten-System.

Die Entdeckungen bestehen aus zwei neuen Planeten. Sie wurden vom weltberühmten Planetenjagdteam von Dr. Paul Butler und Geoffrey Marcy vom Carnegie Institute of Washington bzw. der University of California, Berkeley; und Barbara McArthur von der University of Texas, Austin. Beide Ergebnisse wurden von Experten begutachtet und für die zukünftige Veröffentlichung im Astrophysical Journal akzeptiert. Die NASA und die National Science Foundation finanzierten die Forschung.

"Die NASA ist zusammen mit unserem Partner NSF äußerst stolz auf diese bedeutende Entdeckung des Planeten", sagte Al Diaz, Associate Administrator der NASA-Direktion für Wissenschaftsmission. "Das Ergebnis der enormen Arbeit der Projektwissenschaftler ist ein leuchtendes Beispiel für den Wert der Weltraumforschung."

"Diese Planeten in Neptungröße beweisen, dass Gasriesen in Jupitergröße nicht die einzigen Planeten da draußen sind", sagte Marcy. Butler fügte hinzu: „Wir sehen immer kleinere Planeten. Erdähnliche Planeten sind das nächste Ziel. “

Zukünftige NASA-Missionen zur Planetenjagd, darunter Kepler, die Space Interferometry Mission und der Terrestrial Planet Finder, werden nach solchen erdähnlichen Planeten suchen. Fast 140 extrasolare Planeten wurden entdeckt.

Beide neuen Planeten halten sich sehr nahe an ihre Elternsterne und peitschen innerhalb weniger Tage um sie herum. Der erste Planet, der von Marcy und Butler entdeckt wurde, umkreist etwa alle zweieinhalb Tage einen kleinen Stern namens Gliese 436 auf nur einem kleinen Bruchteil der Entfernung zwischen Erde und Sonne oder 4,1 Millionen Kilometer (2,6 Millionen Meilen). . Dieser Planet ist nur der zweite, von dem bekannt ist, dass er einen M-Zwerg umkreist, eine Art massearmer Stern, der vier Zehntel der Größe unserer eigenen Sonne hat. Gliese 436 befindet sich in unserem galaktischen Hinterhof, 30 Lichtjahre entfernt im Sternbild Löwe.

Der zweite von McArthur gefundene Planet beschleunigt in knapp drei Tagen um 55 Cancri, ebenfalls in einem Bruchteil der Entfernung zwischen Erde und Sonne, auf ungefähr 5,6 Millionen Kilometer. Drei größere Planeten drehen sich ebenfalls alle 15, 44 bzw. 4.520 Tage um den Stern. Marcy und Butler entdeckten das äußerste davon im Jahr 2002. Es ist immer noch der einzige bekannte Jupiter-ähnliche Gasriese, der so weit von seinem Stern entfernt ist wie unser eigener Jupiter. Der 55 Cancri ist ungefähr 5 Milliarden Jahre alt, etwas leichter als die Sonne und befindet sich 41 Lichtjahre entfernt im Sternbild Krebs. "55 Cancri ist ein erstklassiges Labor für die Erforschung der Bildung und Entwicklung des Planetensystems", sagte McArthur.

Da die neuen Planeten kleiner als Jupiter sind, besteht sie möglicherweise eher aus Gestein oder Gestein und Eis als aus Gas. Den Wissenschaftlern zufolge könnten sich die Planeten wie die Erde durch allmähliche Ansammlung von Felskörpern gebildet haben. "Ein Planet von Neptuns Größe hat möglicherweise nicht genug Masse, um Gas zu halten, aber zu diesem Zeitpunkt wissen wir es noch nicht", sagte Butler.

Beide Entdeckungen wurden mit der "Radialgeschwindigkeit" -Technik gemacht, bei der der Gravitationsschlepper eines Planeten durch das Wackeln im Mutterstern erfasst wird. Butler, Marcy und Mitarbeiter, darunter Dr. Deborah Fischer von der San Francisco State University und Dr. Steven Vogt von der University of California in Santa Cruz, entdeckten ihren „Neptun“ nach sorgfältiger Beobachtung von 950 nahe gelegenen Sternen mit dem W.M. Keck-Observatorium in Mauna Kea, Hawaii. Sie konnten einen so relativ kleinen Planeten erkennen, weil der Stern, an dem er zieht, klein und anfälliger für Wackeln ist.

McArthur und Mitarbeiter Drs. Michael Endl, William Cochran und Fritz Benedict von der University of Texas entdeckten ihren „Neptun“, nachdem sie über 100 Beobachtungen von 55 Cancri vom Hobby-Eberly-Teleskop am McDonald Observatory in West-Texas erhalten hatten. Das Team kombinierte diese Daten mit früheren Daten von Marcy, Fischer und Butler vom Lick Observatory in Kalifornien und Archivdaten vom Hubble-Weltraumteleskop der NASA und konnte die Umlaufbahn des äußeren Planeten von 55 Cancri modellieren. Dies ermöglichte es ihnen wiederum, die Umlaufbahnen der anderen drei inneren Planeten, einschließlich des neuen Neptun-großen Planeten, klar zu sehen.

Originalquelle: NASA-Pressemitteilung

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