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Der Fall für Plattentektonik auf Jupiters Ozean-behaltendem Mond Europa wird immer stärker.

Wissenschaftler hatten bereits geologische Anzeichen entdeckt, dass Platten innerhalb der Eishülle des Mondes unter einander in Richtung des vergrabenen Ozeans des Mondes tauchten. Nun zeigt eine neue Studie, dass eine solche "Subduktion" tatsächlich auf Europa möglich ist und zeigt, wie das Phänomen passieren könnte.

Die neuen Ergebnisse sollten Astrobiologen und jeden anderen, der hofft, dass die Erde nicht die einzige bewohnte Welt im Sonnensystem ist, faszinieren. [Fotos: Europa, geheimnisvoller Eismond des Jupiter]

"Wenn es tatsächlich Leben in diesem Ozean gibt, bietet die Subduktion eine Möglichkeit, die Nährstoffe zu liefern, die sie benötigen würden", analysiert Leitautor Brandon Johnson, Assistant Professor an der Abteilung für Erd-, Umwelt- und Planetenwissenschaften an der Brown University in Rhode Island. sagte in einer Erklärung.

Zu diesen Nährstoffen gehören Oxidantien, elektronenabstreifende Substanzen, die auf Europas Oberfläche üblich sind und die dazu beitragen könnten, eine Energiequelle für das Leben zu schaffen, so die Forscher.

Hier auf der Erde wird die Subduktion hauptsächlich durch Temperaturunterschiede zwischen relativ kühlen (und daher dichten) Felsplatten und dem superhellen umgebenden Mantel angetrieben. Thermische Gradienten können jedoch nicht die Hauptantriebskraft auf Europa sein: Eisplatten würden sich aufwärmen, wenn sie tauchten, und sich schnell auf die Temperatur des Eises ausgleichen, sagten Studienmitarbeiter.

Aber das bedeutet nicht, dass Subduktion nicht auf dem Jupitermond stattfinden kann, fanden Johnson und seine Kollegen heraus. Ihre Computermodelle deuten darauf hin, dass europäische Eisplatten tatsächlich tauchen können - wenn sie salziger sind als ihre Umgebung.

"Das Hinzufügen von Salz zu einer Eisplatte wäre wie das Hinzufügen von kleinen Gewichten, denn Salz ist dichter als Eis", sagte Johnson in derselben Aussage. "Wir zeigen also, dass Unterschiede im Salzgehalt des Eises eine Subduktion auf Europa ermöglichen können."

Solche Unterschiede könnten tatsächlich in der Eishülle des Mondes existieren, sagten die Forscher. Auftrieb aus dem unterirdischen Ozean könnte Salzflecken an der Oberfläche ablagern, ebenso wie Eruptionen von Kryovulkanen, so die Wissenschaftler.

Die Anwesenheit von Plattentektonik auf Europa könnte uns helfen, mehr über unseren eigenen Planeten sowie den Eismond zu lernen, sagte Brown.

"Es ist faszinierend zu denken, dass wir Plattentektonik irgendwo anders als Erde haben könnten", sagte er. "Wenn wir vom Standpunkt der vergleichenden Planetologie aus die Plattentektonik an diesem sehr unterschiedlichen Ort studieren können, könnte es uns vielleicht helfen zu verstehen, wie die Plattentektonik auf der Erde begann."

Die neue Studie wurde im Journal of Geophysical Research: Planets zur Veröffentlichung angenommen.