Als nächstes Mars Reconnaissance Orbiter

Bildnachweis: NASA / JPL

Die nächste Annäherung der Erde an den Mars ist vorbei, aber es wird nur noch zwei Jahre dauern, bis die Planeten wieder nahe beieinander sind – Zeit, weitere Sonden zu senden. Als nächstes folgt der Mars Reconnaissance Orbiter der NASA, der eine detaillierte Inspektion der Marsoberfläche durchführt. Abbildung von Objekten, die so klein wie ein Couchtisch sind. Es wird auch in der Lage sein, unterirdische Schichten nach Anzeichen von Wasser und Eis abzusuchen und die Atmosphäre über der Oberfläche zu messen, um Wasserdampfquellen zu finden, die unter der Oberfläche austreten. Das Raumschiff wird voraussichtlich am 10. August 2005 starten.

Während sich die Erde nach der Annäherung des letzten Monats vom Mars zurückzieht, entwickelt die NASA ein Raumschiff, das die nächste enge Begegnung im Jahr 2005 nutzen wird.

Dieses Raumschiff, der Mars Reconnaissance Orbiter, wird unseren planetarischen Nachbarn umfassender untersuchen als jede frühere Mission.

Für den Anfang werden Landschaftsdetails untersucht, die so klein wie ein Couchtisch sind, mit der leistungsstärksten Teleskopkamera, die jemals in die Umlaufbahn eines fremden Planeten geschickt wurde. Einige seiner anderen Tools scannen unterirdische Schichten nach Wasser und Eis, identifizieren kleine Flecken von Oberflächenmineralien, um deren Zusammensetzung und Herkunft zu bestimmen, verfolgen Änderungen des atmosphärischen Wassers und Staubes und überprüfen täglich das globale Wetter.

"Wir erreichen ein wichtiges Stadium bei der Entwicklung des Raumfahrzeugs", sagte James Graf, Projektmanager für Mars Reconnaissance Orbiter im Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien. "Die Primärstruktur wird nächsten Monat fertiggestellt." Die Struktur wiegt 220 Kilogramm und ist 3 Meter hoch. Beim Start, nachdem Ausrüstung und Kraftstoff hinzugefügt wurden, werden mehr als 2 Tonnen unterstützt.

Ebenfalls im nächsten Monat wird der Avionik-Prüfstand der Mission zum ersten Mal zusammengebaut und zum Testen von Flugsoftware verwendet.

Die Mitarbeiter von Lockheed Martin Space Systems, Denver, haben die Raumfahrzeugstruktur bereits zusammengebaut und werden später Instrumente hinzufügen, die an der Universität von Arizona, Tucson, dafür gebaut werden. am Labor für Angewandte Physik der Johns Hopkins University, Laurel, Md.; bei der italienischen Weltraumbehörde, Rom; bei Malin Space Science Systems, San Diego, Kalifornien; und bei JPL.

"In mehrfacher Hinsicht wird der Mars Reconnaissance Orbiter die Follow-the-Water-Strategie der NASA für die Marserkundung vorantreiben", sagte Dr. Richard Zurek, Projektwissenschaftler für die Mission.

Aktuelle Untersuchungen der Oberflächenzusammensetzung des Mars haben weniger Hinweise auf wasserbezogene Mineralien ergeben, als viele Wissenschaftler nach früheren Entdeckungen zahlreicher Kanäle erwartet hatten, die offenbar in der Vergangenheit des Planeten durch Wasserströme geschnitzt wurden. Ein Spektrometer am Reconnaissance Orbiter dient dazu, verschiedene Arten von wasserbezogenen Mineralien zu identifizieren und kleinere Ablagerungen zu erkennen. "Anstatt nach etwas so Großem wie den Bonneville Salt Flats zu suchen, können wir nach etwas suchen, das der Größe einer heißen Quelle in Yellowstone entspricht", sagte Zurek.

Der Reconnaissance Orbiter prüft mit durchdringendem Radar unter der Marsoberfläche und prüft, ob sich das gefrorene Wasser, das das Mars Odyssey-Raumschiff der NASA im obersten Meter oder zwei (Yard oder zwei) Boden entdeckt hat, tiefer erstreckt, möglicherweise als zugängliche Reservoire für geschmolzenes Wasser.

Über der Oberfläche überwacht ein Atmosphären-Scan-Instrument Änderungen des Wasserdampfs in verschiedenen Höhen und kann sogar Fahnen lokalisieren, in denen Wasserdampf aus unterirdischen Öffnungen in die Atmosphäre gelangt, wenn dies auf dem Mars geschieht.

Mars Reconnaissance Orbiter überträgt seine Bilder und andere Informationen mit der breitesten Antenne und der höchsten Leistung, die jemals auf dem Mars betrieben wurde. „Die Datenmenge, die vom Mars zur Erde zurückfließt, wird ein großer Sprung gegenüber früheren Missionen sein. Es ist wie ein Upgrade von einem DFÜ-Modem für Ihren Computer auf eine Hochgeschwindigkeits-DSL-Verbindung “, sagte Graf.

Der Mars Reconnaissance Orbiter wird den Grundstein für spätere Marsoberflächenmissionen in den Plänen der NASA legen: Ein Lander namens Phoenix, der letzten Monat in einem Wettbewerb für eine Startgelegenheit 2007 ausgewählt wurde, und ein hochleistungsfähiger Rover namens Mars Science Laboratory, der für eine Startgelegenheit 2009 entwickelt wird. Die hochauflösenden Instrumente des Orbiters werden Planern helfen, mögliche Landeplätze für diese Missionen sowohl im Hinblick auf das wissenschaftliche Potenzial für weitere Entdeckungen als auch im Hinblick auf Landerisiken zu bewerten. Die Kommunikationsfähigkeiten des Orbiters bieten ein kritisches Übertragungsrelais für die Oberflächenmissionen.

Die vorteilhaften Möglichkeiten, Mars-Missionen zu starten, ergeben sich in einem Rhythmus von etwa alle 26 Monate, kurz bevor die Erde den Mars auf den konzentrischen Spuren der beiden Planeten um die Sonne überholt. Die beiden Mars Exploration Rovers der NASA und die Mars Express-Mission der Europäischen Weltraumorganisation wurden in den drei Monaten vor dem letzten Marsübergang der Erde am 27. August gestartet. Das Mars Reconnaissance Orbiter-Team hat seine Arbeit darauf eingestellt, das Raumschiff startbereit zu machen am 10. August 2005, ungefähr 10 Wochen vor dem nächsten engen Anflug.

Originalquelle: NASA / JPL-Pressemitteilung

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