Amateure helfen dabei, den extrasolaren Planeten zu entdecken

Künstlerische Interpretation eines extrasolaren Planeten. Bildnachweis: NASA. Klicken um zu vergrößern.
Eine internationale Zusammenarbeit mit Astronomen der Ohio State University hat einen Planeten in einem Sonnensystem entdeckt, der mit etwa 15.000 Lichtjahren von der Erde einer der entferntesten ist, die jemals entdeckt wurden.
Andrew Gould

In einer Zeit, in der die Technologie beginnt, solche Funde fast alltäglich zu machen, ist dieser neue Planet – der ungefähr dreimal so groß wie Jupiter ist – aus mehreren Gründen etwas Besonderes, sagte Andrew Gould, Professor für Astronomie am Ohio State.

Die Technik, mit der Astronomen den Planeten gefunden haben, hat so gut funktioniert, dass er glaubt, sie könnte verwendet werden, um viel kleinere Planeten zu finden – erdgroße Planeten, sogar sehr weit entfernte.

Und weil zwei Amateurastronomen in Neuseeland geholfen haben, den Planeten nur mit ihren Hinterhofteleskopen zu entdecken, deutet der Fund darauf hin, dass jeder ein Planetenjäger werden kann.

Gould und seine Kollegen haben ein Papier eingereicht, in dem der Planet in Astrophysical Journal Letters angekündigt wird, und das Papier auf einem öffentlich zugänglichen Internet-Preprint-Server unter http://arXiv.org veröffentlicht. Das Team hat sich Ende Mai den Einsatz des Hubble-Weltraumteleskops der NASA gesichert, um den Stern zu untersuchen, den der Planet umkreist.

Die Astronomen verwendeten eine Technik namens Gravitationsmikrolinse, die auftritt, wenn ein massives Objekt im Weltraum, wie ein Stern oder sogar ein Schwarzes Loch, vor einem im Hintergrund leuchtenden Stern kreuzt. Die starke Anziehungskraft des Objekts biegt die Lichtstrahlen des weiter entfernten Sterns und vergrößert sie wie eine Linse. Hier auf der Erde sehen wir, wie der Stern heller wird, wenn sich die Linse davor kreuzt, und dann verblasst, wenn die Linse weiter entfernt wird.
Da die Wissenschaftler das Lichtsignal nahezu perfekt überwachen konnten, glaubt Gould, dass die Technik leicht einen noch kleineren Planeten hätte aufdecken können. "Wenn sich ein Erdmassenplanet in derselben Position befunden hätte, hätten wir ihn erkennen können", sagte er.

Am 17. März 2005 bemerkte Andrzej Udalski, Professor für Astronomie an der Universität Warschau und Leiter des optischen Gravitationslinsenexperiments (OGLE), dass sich ein Stern, der Tausende von Lichtjahren von der Erde entfernt war, vor einem anderen Stern bewegte, der gerade war weiter weg, nahe dem Zentrum unserer Galaxie. Einen Monat später, als sich der weiter entfernte Stern hundertfach aufgehellt hatte, entdeckten Astronomen von OGLE und von Goulds Zusammenarbeit (Microlensing Follow Up Network oder MicroFUN) ein neues Muster im Signal – eine schnelle Verzerrung der Aufhellung -, das dies könnte bedeuten nur eins.

"Es besteht absolut kein Zweifel, dass der Stern vor uns einen Planeten hat, der die Abweichung verursacht hat, die wir gesehen haben", sagte Gould.

Da die Wissenschaftler das Lichtsignal nahezu perfekt überwachen konnten, glaubt Gould, dass die Technik leicht einen noch kleineren Planeten hätte aufdecken können.

"Wenn sich ein Erdmassenplanet in derselben Position befunden hätte, hätten wir ihn erkennen können", sagte er.

OGLE findet mehr als 600 Mikrolinsenereignisse pro Jahr mit einem speziellen 1,3-Meter-Teleskop am Las Campanas Observatorium in Chile (betrieben von der Carnegie Institution of Washington). MicroFUN ist eine Zusammenarbeit von Astronomen aus den USA, Korea, Neuseeland und Israel, die Ereignisse ausfindig macht, die am wahrscheinlichsten Planeten enthüllen, und sie von Teleskopen auf der ganzen Welt aus überwacht.

"Dadurch können wir diese Ereignisse rund um die Uhr verfolgen", sagte Gould. "Wenn die Sonne an einem Ort aufgeht, überwachen wir weiter vom nächsten."

Zwei dieser Teleskope gehören zwei begeisterten neuseeländischen Amateurastronomen, die vom MicroFUN-Team rekrutiert wurden. Grant Christie aus Auckland verwendete ein 14-Zoll-Teleskop und Jennie McCormick aus Pakuranga ein 10-Zoll-Teleskop. Beide teilen die Koautorschaft für das Papier, das bei Astrophysical Journal Letters eingereicht wurde.

Zwei weitere Kooperationen – das NETZ (PLANET) von Probing Lensing Anomalies und die Beobachtung von Mikrolinsen in der Astrophysik (MOA) – folgten ebenfalls der Veranstaltung und trugen zum Zeitschriftenartikel bei.

Zu den Wissenschaftlern des Staates Ohio gehörten Darren DePoy und Richard Pogge, beide Professoren für Astronomie, sowie Subo Dong, ein Doktorand. Andere Partner stammen von der Warschauer Universität in Polen, der Princeton University, dem Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, der Universidad de Concepci? N in Chile, der Universität Manchester, dem California Institute of Technology, dem American Museum of Natural History und der Chungbuk National University in Korea, Korea Astronomy und Space Science Institute, Massy University in Neuseeland, Nagoya University in Japan und University of Auckland in Neuseeland.

Dies ist der zweite Planet, den Astronomen mithilfe von Mikrolinsen entdeckt haben. Der erste, der vor einem Jahr gefunden wurde, befindet sich schätzungsweise in ähnlicher Entfernung.

Goulds anfängliche Schätzung ist, dass der neue Planet ungefähr 15.000 Lichtjahre entfernt ist, aber er wird mehr Daten benötigen, um diese Entfernung zu verfeinern, sagte er. Ein Lichtjahr ist die Entfernung, die das Licht in einem Jahr zurücklegt – ungefähr sechs Billionen Meilen.

Die OGLE-Zusammenarbeit wird vom polnischen Ministerium für wissenschaftliche Forschung und Informationstechnologie, der Stiftung für polnische Wissenschaft, der National Science Foundation und der NASA finanziert. Einige Mitglieder des MicroFUN-Teams wurden von der National Science Foundation, dem Harvard College Observatory, der Korea Science and Engineering Foundation und dem Korea Astronomy and Space Science Institute finanziert.

Originalquelle: OSU-Pressemitteilung

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